NASA: s föreslagna budget för 2018 kunde leda till Europa-uppdraget till slutet av 2020-talet

Ett nytt teleskop i La Palma, på Spaniens Kanarieöarna, samordnar med gravitationsvågdetektorer för att spåra optiska signaler från de kolossala kollisionerna som orsakar dem.

Den Gravitational-Wave Optical Transient Observer (GOTO), byggd som ett internationellt samarbete leds av U.K. University of Warwick och Australiens Monash University, invigdes officiellt den 3 juli.

Ripplarna i rymdtid som kallas gravitationsvågor kan upptäckas på jorden när de skapas av extremt stora händelser i universum - som när två ultraljudsnutronstjärnor eller svarta hål kretsar varandra och sammanfogar varandra. (Massiva stjärnexplosioner som kallas supernovaer kan också orsaka detekterbara gravitationsvågor.) Laserinterferometerns gravitationskvarnobservatorium (LIGO) upptäckte förstöring som orsakades av dessa vågor år 2016. ['Vi gör inte planet' Episode 8: Gravitational Waves]

GOTO kommer att kunna svara på varningar från LIGO och andra gravitationsvågdetektorer och leta efter något optiskt spår av de katastrofliga händelserna som kunde ha orsakat de små snedvridningarna i rymdtid.

"En optisk signatur kan bara varad en dag eller två, så hastigheten är kärnan", säger Danny Steeghs, en astrofysiker vid University of Warwick och en ledande forskare på GOTO-projektet. "Med vårt synfält kan vi täcka regionen om ett par timmar eller mindre (beroende på begränsningarna från LIGO för den aktuella händelsen)", sa han till ProfoundSpace.org.

"Hoppet är att fånga det snabbt, följ sedan det som det bleknar och varna även andra, större teleskop så att de kan samla mer detaljerad information", tillade Steeghs.

Uppsättningen består av en serie av fyra 40-centimeter (16 tum) teleskop vars synfält kombinerar, sade Steeghs. Medan det finns fyra av dem nu hoppas projektforskarna bygga upp till åtta och sedan senare 16 teleskop i matrisen för att titta på ännu mer av himlen på en gång.

"Vi kunde då inte bara täcka de stora områdena som behövdes snabbt, utan även regelbundet undersöka hela den synliga himlen så att vi vet vilka andra typer av händelser som händer (som orelaterade supernovaer) och utesluter dem", sa Steeghs.

LIGO kan känna av den extremt subtila påverkan av gravitationella vågor som passerar jorden, men dess makt att triangulera sin plats är begränsad: den kan bara ange en signalplats inom cirka 100 kvadratgrader av natthimlen, sade Steeghs. GOTO: s snabba himmelsökning kan fungera som mellanhand mellan LIGO och kraftfullare teleskop, som behöver en exakt definierad plats för att undersöka.

"Vi har satsat starkt på gravitationsvågsstjärnan de senaste åren, vilket ledde fram till den första upptäckten som meddelades förra året, och teleskopsprojektet utgör en fundamentalt ny observationsmöjlighet, säger Duncan Galloway, en astrofysiker vid Monash University, i en påstående. "Det är verkligen tillfredsställande att vi ser ett forskningssamarbete som vi byggt under många år kommer att utvecklas på så spännande sätt, och vi kunde inte ha kommit hit utan stöd från [Monash-Warwick] Alliansen och de deltagande universiteten."