För att skydda jorden från mördare-asteroider måste mänskligheten ta den långa utsikten

Senare sommaren är en av de bästa tiderna på året för att se vår galaxens, Melkvägsens fulla prakt.

Vintergatan brukade vara synligt på varje klar, månlös natt överallt i världen. Idag bor de flesta på platser där det är omöjligt att se Vintergatan på grund av utbredd ljusförorening som orsakas av ljus kvar hela natten. Att se Vintergatan kräver en speciell insats för de flesta, men det är väl värt besväret.

För att se Vintergatan måste du resa långt från någon stad till ett vildmarksområde. Även i landsbygdens lantbruksland finns det fortfarande många ljusa belysningsarmaturer som torkar ut natthimlen. (Jag har tur, jag bor på en gård där mina närmaste grannar är ungefär en halv mil bort, och de har inga ljusa ljus i sina varv, så jag kan se Vintergatan på en klar och månlös natt.) [Fantastiska bilder av Vintergatan]

"Klar och mållös" är nyckelorden här. På grund av utbredd luftföroreningar är våra skyer inte så tydliga som de brukade vara. I synnerhet sprutar jetplaner vattnet i himlen, vilket tjänar till att kondensera naturlig fuktighet, vilket resulterar i en dis som blockerar de svagaste stjärnorna. Några nätter ute i landet kan jag inte se några fler stjärnor än jag brukade se för 20 år sedan, när jag bodde i en stad.

Den tydligaste himlen visas strax efter att en kall framsida passerar igenom. Även då måste du spendera tid under en mörk himmel innan dina ögon blir fullt anpassade till mörkret. Det tar ungefär 20 minuter för mänskliga ögon att bli fullt känsliga för svagt ljus.

Hur ser Vintergatan ut? Inte som några av de fotografier du ser online, för de är gjorda med kameror som ackumulerar ljus på sätt som det mänskliga ögat inte kan. Det du ser är en svag, vitlig glöd, som sträcker sig i en stor båge från södra till nordöstra horisonten. Den har en fläckig effekt, något som ett fluffigt moln. Det finns ljusare områden, särskilt ner mot kärnan i galaxen i den södra delen av himlen. Det finns också mörkare fläckar, där närliggande moln av interstellär damm blockerar ljuset från bortom.

Den mest uppenbara av dessa mörka nebulor är den nordliga kullacken, precis nedanför och till höger om den ljusa stjärnan Deneb i konstellationen Cygnus. Strax nedanför Deneb är en av de ljusaste delarna av norra Vintergatan, värt att undersöka med kikare. Detta är Nordamerika Nebula, känd i bilder för likhet med kontinenten i Nordamerika. Under en mycket mörk himmel med kikare kan du kanske se "Kaliforniens kust".

En sak du inte ser i Vintergatan, antingen i kikare eller med blotta ögat, är någon färg. Fotografier registrerar den röda glöden av vätegas, men ljuset är för svagt för att utlösa färgreceptorerna i det mänskliga ögat, så allt du ser är nyanser av grått.

I det nordliga området av Vintergatan s båge, ser du konstellationerna Cassiopeia och Perseus. När du tittar i den riktningen ser du utåt från platsen i Mjölkets hjul mot ytterkanten, och stjärnorna är mycket mindre täta än när du tittar inåt mot Skytten.

På en klar mörk natt är det lätt att se väldigt galna vägarna i Vintergatan och för att visa jordens lilla ön av liv inom sin stora arkitektur.

Stoppa av dina spiralarmar och fett upp din bulge - det är dags att knacka in i din inre galax för att testa dina smarts om Vintergatan. Vårt hem i rymden är en konstig och underbar plats som forskare fortfarande försöker lista ut. Se vad du vet!