Kinas 1st Moon Rover Mission för att försöka Lunar Landing: Här är vad det kan göra

Den svåraste delen om att försvara jorden mot farliga rymdstenar kan övervinna människans natur.

Vår art tenderar att ta itu med problem när de kommer upp, defusing faror som anses omedelbara och extrema. Men effektivt skydda planeten från asteroider kommer att kräva ständig vaksamhet under lång tid, säger experter, eftersom hotet om en stor kosmisk påverkan aldrig kommer att gå iväg.

"Det är en långsiktig, pågående typ av situation", Bill Ailor, huvudingenjör med Center for Orbital and Re-entry Debris Studies vid Aerospace Corporation, sa förra onsdagen (12 mars) under en presentation med NASAs Future Space Verksamhetsgrupp. "Och jag tror inte att mänskligheten har en särskilt bra historia om att kunna hantera ett problem som är mer än en generation lång." [Potentiellt farliga asteroider (bilder)]

Ett mycket verkligt hot

Jorden har pummeled av asteroider och kometer kontinuerligt över eonsna, ibland med katastrofala resultat. En strejk av en 6 kilometer bred kropp (10 kilometer) torkade till exempel dinosaurierna för 65 miljoner år sedan.

Dödsrisken från ovan kommer aldrig att försvinna. Forskare tror att 1 miljon eller fler asteroider kryssar genom rymden i jordens grannskap, och några av dessa stenar har utan tvekan vår planet i sina korsningar.

Att lägga till hotet är det faktum att forskare hittills har identifierat och spårat bara 10 700 eller så av dessa Asteroider i närheten av jorden.

Det finns några goda nyheter: Omkring 95 procent av de 980 potentiella civilisationsändarna - stenar som är minst 0,6 km breda - har hittats, och ingen av dem utgör ett hot mot jorden inom en snar framtid. Men det lämnar fortfarande tusentals osynliga, okända asteroider som kan förstöra ett område som är en statens storlek om de träffar jorden.

Världen fick en påminnelse om den potentiella faran den 15 februari 2013, när ett objekt på 65 meter bredd (20 meter) exploderade utan varning över den ryska staden Chelyabinsk och skadade cirka 1500 personer. [Foton: Russian Meteor Explosion of Feb. 15, 2013]

I ett skumt kosmiskt tillfälle inträffade den överraskande ryska meteorblastningen samma dag som en 100 meter bred (30 m) asteroid som kallades 2012 DA14 gav jorden en nära barbering, som saknade vår planet med bara 17,200 mil (27 000 km). (För jämförelse, månen kretsar på ett genomsnittligt avstånd på 239.000 miles, eller 385.000 km).

Asteroider är fascinerande av många anledningar. De innehåller en mängd värdefulla resurser och slamar regelbundet in på vår planet, och av och till snyggar de flesta av jordens livsformer. Hur mycket vet du om rymdstenar?

Alltid redo

Människan behöver inte gå vägen för dinosaurierna, Ailor och andra experter stressar; vår art har förmågan att avböja eller förstöra en inkommande asteroid, förutsatt att vi vet om den potentiella effekten i förväg.

Med tanke på en ledtid i år eller årtionden kunde vi till exempel starta en robotprob som skulle rendezvous med och flyga bredvid en hotande rymdrock, och vi slog det naturligtvis genom en subtil men konstant gravitationståg.

Och om asteroiden poppade upp på radarn bara en månad eller så, kunde vi potentiellt spränga den till smedere med en atomvapen som en sista utväg.

Men utformningen och genomförandet av sådana strategier måste börja så snart som möjligt för att maximera chansen att lyckas, sa Ailor.

"Den teknik du behöver måste vara tillgänglig när du behöver dem", sa han. "Om du till exempel har fem år ute, är det inte så mycket tid att gå och utveckla nya tekniker."

Vidare måste mänskligheten behålla sin asteroid-deflekterande färdighet färskt långt in i framtiden - en uppgift som strider mot vår arts kortsiktiga tankegång.

"Vi kanske inte behöver göra det i 100 år eller något, men någon gång måste vi göra det," sa Ailor. "Så hur håller vi kapaciteten och den teknik som finns tillgänglig under en lång tidsperiod för att göra ett uppdrag som kanske inte kommer att ske i år eller årtionden? Det kommer också att vara en utmaning."

En global insats

Att montera ett effektivt asteroid-avböjningsuppdrag kommer också att kräva globalt samarbete, vilket utgör en annan potentiell svårighet.

Till exempel kommer kostnaden att vara ganska hög, eftersom flera uppdrag troligen kommer att lanseras för att skydda mot misslyckande. (Sannolikheten för lanseringsfel är cirka 1 procent, säger Ailor, och chanserna för ett rymdfarkost är sannolikt något högre än det.)

"Avböjningskampanjer kan innebära en betydande andel av planetens rymdlanseringsresurser", säger Ailor.

Och planetariska försvar är givetvis en inneboende global fråga, eftersom varje nation runt om i världen är mottaglig för en asteroida eller kardettstrejk. Avböjningsinsatserna måste samordnas internationellt och inte bara av ekonomiska skäl: Nudging en inkommande asteroid kan flytta den bort från ett land och - om det inte görs helt eller korrekt - mot en annan.

Faktum är att Förenta nationerna för närvarande utvecklar en ram för internationellt samarbete för att förhindra strejker av farliga asteroider och / eller mildra deras värsta konsekvenser. Denna ram bör hjälpa beslutsfattare att svara på svåra frågor, t.ex. när åtgärder krävs, hur en avböjningskampanj ska organiseras och vem ska betala för det, säger förespråkare.

"Jag tror att sådana utmaningar är nästan hårdare än de tekniska delarna av det, säger Ailor.