Den här superdatorn kan beräkna på en sekund som skulle ta dig 6 miljarder år

Det är välkänt att djupgående strålning skulle vara riskabelt för framtida astronauter på långvariga uppdrag till mål som Mars, men ny forskning ställer faran i stark lättnad.

Hälsoriskerna kan innefatta cancer, särskilt tjocktarmscancer och för tidig åldrande, enligt preliminära resultat från en NASA-finansierad studie av möss som fann att så kallad LET-strålning med hög linjär energi-överföring i rymden kan göra mer skada för levande celler än den låga LET-strålningen som människor möter vanligare på jorden, säger forskaren Dr Albert Fornace, medforskare vid Georgetown Universitys Lombardi Comprehensive Cancer Center.

"Det finns några tecken på en ökning av oxidativ stress och pågående DNA-skada, säger Fornace.

Studien visade att högeenergi-strålning orsakade mer skada i matsårets mage-tarmkanal än lägre-energi gamma eller röntgenstrålning som användes vid medicinska terapier. Det beror på att ovanligt höga halter av fria radikalmolekyler kan skada levande celler och leda till genomsynliga genetiska mutationer som utlöser cancer.

Forskare såg också tecken på för tidig åldrande i mössens grårockar, med liknande resultat som tidigare uppstått i andra strålningsstudier.

Astronauter på föreslagna långvariga uppdrag till månen, Mars eller bortom, skulle stöta på hög energi strålning en gång utanför jordens skyddande magnetfält och utstå månader av exponering.

High-LET-strålning finns i solfläckar och består av högeffektiva protoner, laddade järnpartiklar och viss gammastrålning. Jordens atmosfär blockerar majoriteten av denna strålning och förhindrar exponering för dessa partiklar i normalt liv.

Astronauter på flyg- eller rymdstationsuppdrag (relativt kortvariga uppdrag) ser ibland blinkningar av ljus när de stänger ögonen - resultatet av högenergipartiklar slår och förmodligen dödar retinala celler i ögonen.

"Vi planerar ett uppdrag till Mars, vi behöver förstå mer om strålningens natur i rymden", säger leadforskaren Dr Kamal Datta. "Det finns för närvarande ingen avgörande information för att uppskatta den risk som astronauterna kan uppleva. ?

Nuvarande astronauter kan ha en högre risk för cancer än i genomsnitt, enligt en rapport från National Academy of Sciences of 2004. Den enda signifikanta ökningen av astronautdödligheten hittills är emellertid från olyckor som Challenger och Columbia katastrofer.

Faren för hög energi strålning skulle ändå för närvarande vara för stor för astronauterna att genomföra långsiktiga mån- och Mars-uppdrag, enligt en rapport från National Research Council 2008.

De långsiktiga effekterna av hög energi strålning kan förbli okända, men forskare planerar att se hur testmössen utvecklar mag-tarmtumörer under nästa år eller så. Även en fördubblad risk att få gastrointestinalkreft från strålning med hög energi kan vara betydande, eftersom gastrointestinala cancers är de vanligaste.

Förstå om hög energi strålning påverkar levande celler på samma sätt som strålning med låg energi bör hjälpa NASA att börja planera kring problemet och utveckla lämplig medicinsk eller skärmteknik.

"Att göra riskbedömningar ska vara enkel om mekanismerna är desamma", berättade Fornace ProfoundSpace.org. "Vi kommer att kunna planera i enlighet med preventiva terapier."

  • Mätning av Mars-strålning
  • Överlevande utrymme: Risker för människor på månen och Mars
  • Framtida "Martians" kunde leva i grottor