Space Rock All Night: 24-timmarssÀndning firar Asteroid Day

En gång varje år på hösten flyttar kvicksilver till gynnsamt läge för att ses på morgonskymningen. Under den här 10-dagars tidsramen är den så kallade "elusive planet" inte så svår att se trots allt.

Om det finns en planet som har fått en dålig rap för dess oförmåga att bli upptäckt, är det Mercury. Här är bara ett exempel: Författarna Hubert Bernhard, Dorothy Bennett och Hugh Rice diskuterade i sin bok "New Handbook of the Heavens" (McGraw Hill, 1948) hur man observerar de ljusa blotta ögonplaneten, och de spelade upp Mercurys rykte för är svår att se.

"En av dessa ljuspunkter är ont," skrev de. "Det är kvicksilver som håller sig nära solen som ett barn som klamrar sig på sin mors förkläde strängar. För att du måste leta efter det så snart efter solnedgången eller före soluppgången var det en känd astronom, Copernicus, som aldrig såg planeten i alla hans liv." [Bästa Night Sky Events i september 2017 (Stargazing Maps)]

Ändå befinner vi oss idag inom ett treveckors "fönstret" för att få en bra titt på kvicksilver i morgongryningen. Kvicksilver kallas en "underlägsen planet" eftersom dess omlopp är närmare solen än jordens is. Därför framträder kvicksilver alltid från vår utsiktsplats för att vara i samma allmänna riktning som solen.

I gamla romerska legender var Mercury gudens snabbfodrade budbärare. Planeten är välkänd, för den är närmaste planet till solen och den snabbaste av solens familj: Den ligger i genomsnitt ca 48 km / s, vilket gör sin årliga resa runt solen på bara 88 jorddagar . Intressant, det tar Mercury 59 jorddagar att rotera en gång på sin axel, så att alla delar av dess yta upplever perioder med intensiv värme och extrem kyla. Även om dess genomsnittliga avstånd från solen är endast 36 miljoner miles (58 miljoner km) upplever kvicksilver det överlägset högsta temperaturområdet: från minus 300 grader Fahrenheit (minus 184 grader Celsius) på natten till nästan 900 grader F (482 grader C) på sin dagssida.

På en gång hade denna planet faktiskt två namn, eftersom skywatchers inte inser att det alternativt kunde visas på ena sidan av solen och sedan på den andra. Planeten kallades Mercury när det var på kvällshimlen och Apollo när det uppstod på morgonen. Det sägs att Pythagoras, i ungefär femte århundradet B.C., påpekade att de var desamma.

Kvicksilver på morgonen

Kvicksilver stiger före solen hela denna månad och är förvånansvärt lätt att se från och med september 26. Allt du behöver göra är att se lågt över östra horisonten under morgonskymningen, från ca 30 till 45 minuter före soluppgången, för en ljusgul-orange "stjärna".

Kvicksilver kommer att vara vid sin största västerländska förlängning, 18 grader väster om solen, den 12 september, stigande som gryningen bryter. Detta kommer att vara Mercurys bästa morgonupplevelse av 2017. Kvicksilver, som Venus, verkar gå igenom faser som månen gör. När September började var Mercury en smal halvmåne från vårt perspektiv på jorden. För närvarande verkar det ungefär en tredjedel upplyst, och den del av dess yta som upplystas av solen fortsätter att öka under de kommande dagarna. Så även om kvicksilver kommer att börja vända tillbaka mot solens närhet efter den 12 september, fortsätter den att lysa stadigt, vilket bör hjälpa till att hålla det lätt och lätt över de närmaste veckorna. [Planet Mercury: Några överraskande fakta för Skywatchers]

En rendezvous med Regulus och Mars

Som en bonus i helgen kommer Mercury att närma sig den mycket dimmer blåvita stjärnan Regulus i konstellationen Leo, lejonet. Ökad 1 och en halv timme före solen på söndag morgon (10 september), kommer Americas att se detta planet med nollformatplanet bara 0,6 grader till höger om den blåaktiga stjärnformen Star Regulus. Kvicksilver kommer att dyka upp mer än 3,5 gånger ljusare än Regulus, och mot den ljusande gryningen skymningen, kanske du vill använda kikare för att lättare välja ut stjärnan.

Ligger ca 4 grader till vänster om Kvicksilver och Regulus kommer att vara ett jämnare objekt som lyser med en orangefärgad nyans. (Din knytna näve hålls i armlängden mäter ca 10 grader av himlen.) Det dimmerobjektet är Mars - som varit osynligt genom mycket av sommaren och släpar nära solen och dunklar av sitt bländande ljus. Men nu, äntligen, har Mars börjat flytta ut från solens bländning och under de kommande dagarna och veckorna blir det allt lättare att se.

På onsdag morgon (sept 13), Regulus, Mercury och Mars kommer att fodras upp i den ordningen, från höger till vänster. Och följande lördag (september 16) kommer Mars och Mercury att delta i en mycket snäv samverkan. Från längs östkusten kommer de två planeterna att separeras med 0,3 grader, eller tre femtedelar av månens uppenbara bredd. När de två planeterna kommer över horisonten för västkusten, kommer de att ha blivit ännu närmare: mindre än 0,2 grader från varandra. Kvicksilver kommer att ha ljusnat till storleksordningen -0,8, långt ljusare än + 1,8-magnitud Mars. (Lägre storheter betyder ljusare objekt.)

Slutligen, den 18 september, ungefär en timme före soluppgången, kolla in en vacker uppsättning låg i den öst-nordøstliga himlen. Venus kommer att lysa med sin vanliga överlägsen glans. Regulus kommer att sväva över den, medan under det blir en mager halvmånad. Mars kommer till den nedre vänstra månen, och kvicksilver kommer att ligga under den.

Den snabba planeten kommer fortfarande att vara lätt synlig så sent som den 26 september. Även om det kommer att vara närmare solen, kommer kvicksilver att ha ljusnat till storleksordningen -1,3 - nästan lika ljus som Sirius, den ljusaste stjärnan i natthimlen. Därefter kommer det att falla tillbaka under grynings horisonten.

Joe Rao fungerar som instruktör och gästföreläsare på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi för tidningen Natural History, Farmers Almanac och andra publikationer, och han är också en meteorolog på kamera för Verizon Fios1 News i Rye Brook, New York. Följ oss @Spacedotcom, Facebook och Google+. Originalartikel på ProfoundSpace.org.