Dwarf Planet Discovery kan hjÀlpa till att visa livets spridning genom solsystemet

När det europeiska byggnaderna Rosetta rymdskepp närmade sig en komet förra veckan, blev det en kosmisk överraskning: kometen är varmare än vad forskarna förväntade sig.

Rosetta-sonden tog temperaturen på Comet 67P / Churyumov-Gerasimenko samt högupplösta bilder av kometen före sin 6: e ankomst till den isiga himmelska vandraren. Från ett avstånd av 145 miles (234 kilometer) bort - mindre än avståndet mellan New York och Baltimore - avslöjade Rosetta en pockmarked kärna som verkar ha några högre sektioner än andra. Kometen själv har jämförts med en gummi ducky på grund av sin form.

Temperaturen för kometen som togs i mitten av juli av Rosettas synliga, infraröda och termiska bildspektrometer - med namnet VIRTIS för kort - visar att den genomsnittliga ytemperaturen är minus 94 grader Fahrenheit (minus 70 grader Celsius). [Bilder: Europas Rosetta Comet Mission i bilder]

Detta är mycket varmare än vad som förväntas av en komet som är täckt av is, så att forskare misstänker att det är bevis på att kometen har en något dammig yta, eventuellt med isfläckar. Europeiska rymdorganisationens tjänstemän noterade att andra kometer har haft liknande typer av ytor, såsom 1P / Halley.

Temperaturerna togs medan sonden var mellan 3 106 miles och 8.699 miles away (5.000-14.000 miles). Observationerna överensstämmer med markbaserad titt på kometen, vilket visade att den hade låg reflektivitet.

Rosetta rymdfarkosten kommer att förbli med Comet 67P / Churyumov-Gerasimenko eftersom det isiga objektet gör sitt närmaste tillvägagångssätt till solen, mellan jordens och Mars-banans banor. Controllers planerar också att distribuera en landare som heter Philae i november.

VIRTIS roll kommer att vara att se på hur ytan temperaturen förändras i olika områden av kometen, för att bättre förstå hur dessa objekt förändras när de närmar sig solen.

Detta kommer också att göra det enklare att välja en landningsplats för Rosettas landare Philae (som kommer att landa i november), eftersom styrenheterna kommer att få en känsla för termisk ledningsförmåga, densitet och porositet av ytan på några få inches, uppgav Europeiska rymdorganisationen.