Käkdroppande syn på natthimmel och Earth Win Photo Contest

Astronomer har sammanfogat en detaljerad bild av hur vår galaxväxel kom samman, med hjälp av Hubble Space Telescope-bilder av 400 liknande galaxer i olika utvecklingsstadier.

"För första gången har vi direkta bilder av vad Vintergatan såg ut i det förflutna," sa medarbetare Pieter van Dokkum, av Yale University i New Haven, Conn., I ett uttalande.

"Naturligtvis kan vi inte se Vintergatan själv tidigare. Vi valde galaxer miljarder ljusår bort som kommer att utvecklas till galaxer som Vintergatan", tillade Van Dokkum. "Genom att spåra Vintergatan syskon finner vi att vår galax byggt upp 90 procent av sina stjärnor mellan 11 miljarder och 7 miljarder år sedan, vilket är något som inte har uppmätts direkt före." [Fantastiska bilder av vår Melkvägs Galaxy]

Hubbles bilder tyder på att Vintergatan startade som ett svagt blått föremål med massor av gas, moln som till sist kollapsade för att bilda stjärnor. Vid tidpunkten för toppstjärtformationen i hela universum - omkring 4 miljarder år efter att Big Bang-galaxerna som Vintergatan pumpade ut cirka 15 nya stjärnor per år, sa forskare. (För jämförelse producerar Vintergatan bara en stjärna per år i dessa dagar.)

Uppgifterna avslöjar vidare att Mjölkets platta disk och centrala bulge bildades ungefär samtidigt, sade forskare.

"Du kan se att dessa galaxer är fluffiga och spridda ut", säger co-leader Shannon Patel, Leiden University i Nederländerna, i ett uttalande. "Det finns inga tecken på en bulge utan en disk, runt vilken skivan bildades senare."

Det står i kontrast till stora elliptiska galaxer, där bulten visas först, lägger lagmedlemmar till. Vidare anses galaxfusioner vara viktiga i utvecklingen av elliptiska, medan spiraler som Vintergatan växer sannolikt främst av stjärnformning.

"Dessa observationer visar att det finns minst två galaxformationsspår", säger van Dokkum. "Massiva elliptiker bildar en mycket tät kärna tidigt i universum, inklusive ett svart hål, förmodligen, och resten av galaxen accretes långsamt runt den, som drivs av fusioner med andra galaxer. Men från vår undersökning finner vi att galaxer som vårt Vintergata visa en annan, mer enhetlig väg att växa in i de majestätiska spiralerna vi ser idag. "

Forskarna inkorporerade data från tre olika Hubble rymdteleskop observerande program - 3D-HST undersökningen, Cosmic Assembly Near-infraröd Deep Extragalactic Legacy Survey och Great Observatories Origins Deep Survey. Lagmedlemmar mättes på 400 galaxer avstånd och storlek, som de beräknade med information om dess ljusstyrka och färg.

En del av lagets fynd publicerades den 10 juli i The Astrophysical Journal Letters, medan ett andra papper visas i 11 november på nätet av The Astrophysical Journal.

Stoppa av dina spiralarmar och fett upp din bulge - det är dags att knacka in i din inre galax för att testa dina smarts om Vintergatan. Vårt hem i rymden är en konstig och underbar plats som forskare fortfarande försöker lista ut. Se vad du vet!