Flygvapnet lanserar ballistisk missil i suborbitalt test

Denna berättelse uppdaterades klockan 3:45. EST.

Den föreslagna 2013-federala budgeten som presenterades av president Barack Obama idag (13 februari) håller NASA-finansieringen relativt platt nästa år, men biter djupt in i byråns robotmottagningskort från Mars, samtidigt som man flyttar nya medel till mänsklig prospektering och rymdteknik.

Enligt Vita husets 2013-budgetförfrågan skulle NASA få cirka 17,7 miljarder dollar för nästa år - 59 miljoner dollar mindre än rymdbyrån fick för 2012.

Men NASA: s planetvetenskapliga insats skulle leda till en minskning med 20 procent nästa år, med presidenten som tilldelade bara 1,2 miljarder dollar för obemannade uppdrag till Mars och andra solsystem. Under tiden skulle finansiering för mänsklig prospektering och kommersiell rymdfluga stiga nästan 6 procent till 3,93 miljarder dollar och rymdtekniken skulle få en 22 procent bump till 699 miljoner dollar.

"Vi måste fatta tuffa beslut, eftersom det är tuffa ekonomiska tider", berättade NASA: s chef Charlie Bolden reportrar idag. "Vi gör allt vi kan för att vara skattemässigt ansvariga."

Minskningen i planetvetenskaplig finansiering tvingar NASA att släppa ut av de europeiska rymdbyråns ledda ExoMars-uppdrag, som syftar till att starta en orbiter och en borrbomningsrover till den röda planeten år 2016 respektive 2018. NASA berodde på att tillhandahålla raketer och olika instrument för de två uppdragen, men Bolden bekräftade idag att NASA kommer att dra sig ur båda.

Dessa två uppdrag ses som viktiga steg längs vägen mot ett Mars-prov-returuppdrag, som många forskare anser vara det bästa sättet att söka efter tecken på livet på Röda Planet.

"Underbyggande av detta förbinder inte sig till ett långsiktigt Mars-program som slutar i ett samlingsprojekt," säger rymdpolitiska experten John Logsdon, professor emeritus vid George Washington University i Washington, DC. "De vill inte ha huvudet ner den vägen. " [NASA: s 10 största vetenskapliga uppdrag]

NASA: s budgetgrunder

Vita husets föreslagna fördelning för NASA under finanspolitiken 2013 utgör mindre än 0,5 procent av den totala federala budgetförfrågan, vilket är 3,8 miljarder dollar.

Andra NASA-program går bättre än planetvetenskap i begäran om räkenskapsåret 2013, som löper från 1 oktober 2012 till 30 september 2013. Utrymmeföretagets jordvetenskapsprogram, till exempel, skulle få 1,78 miljarder dollar, något mer än presidenten tilldelades i sin budget 2012 års budgetförfrågan.

Vita huset prioriterar också rymdtekniken, vilket framgår av den 22 procents ökning som begärdes i 2013 års budgetförslag.

"Förvaltningens åtagande att förbättra NASA: s roll inom teknikutveckling inom rymdteknik syftar till att skapa de innovationer som är nödvändiga för att hålla flygindustrin - en av de största nettoexportindustrierna i USA - på framkanten i många år framöver", skrev Vita huset i en sammanfattning som beskriver budgetansökan.

Obamas förslag tilldelar också cirka 2,9 miljarder dollar till NASAs nästa generations bemannade transportsystem, som består av en rakplattform som kallas Space Launch System (SLS) och en kapsel som heter Orion Multi Purpose Crew Vehicle.

SLS och Orion, som är avsedda att rymma astronauter till destinationer i djupt utrymme, som asteroider eller Mars, fick 3 miljarder dollar i räkenskapsåret 2012. NASA hoppas att kombinationsrutan är i drift 2021.

Kommersiell rymdtransport får en förtroende för budgetbegäran från 2013. Presidenten slog 830 miljoner dollar till NASAs program för kommersiell personalutveckling (CCDev), NASA: s ansträngning att uppmuntra amerikanska privata rymdflygbolag att börja färja astronauter till och från Internationella rymdstationen.

Eftersom rymdfärjan gick i pension i juli 2011 har NASA varit helt beroende av ryska Soyuz-fordon för att utföra denna taxitjänst. Byrån vill ha flera olika privata rymdskepp att vara igång år 2017 eller så. [Topp privata rymdskepp på väg mot verkligheten]

Förra året tilldelade Vita huset 850 miljoner dollar för CCDev-aktiviteter under räkenskapsåret 2012, trots att kongressen slutade bevilja endast 406 miljoner dollar. Obama begärde totalt 18,7 miljarder dollar för NASA förra året, men kongressen godkände så småningom bara 17,8 miljarder dollar.

Nästa-gen teleskop äter upp NASA-medel

NASA: s planetvetenskapliga finansiering kommer sannolikt att bli slashed delvis för att hjälpa till att betala för James Webb Space Telescope (JWST), ett enormt instrument som NASA räknar som efterträdare till Hubble Space Telescope.

JWST har lidit många kostnadsöverskridanden och förseningar genom åren. Bakom 2001 pekade National Academy of Sciences teleskopets prislapp på 1 miljard dollar. NASA: s första officiella bedömning, genomförd 2008, uppskattade en kostnad på 5 miljarder dollar, med en lansering som kommer 2014.

Teleskopet är nu slated för att kosta 8,8 miljarder dollar och att starta 2018 tidigt. Vita huset föreslår att JWST kommer att bli 628 miljoner dollar i budget 2013 jämfört med 519 miljoner dollar under det aktuella året.

"Avslutande Webb ges högre prioritet än att starta eller begå nya Mars-uppdrag", berättar Logsdon på ProfoundSpace.org.

NASA-tjänstemän betonar att byrån fortfarande är engagerad i att utforska Mars, både för vetenskapliga ändamål och för att möjliggöra framtida bemannade uppdrag till den röda planeten. President Obama har styrt NASA för att få astronauter till Mars i mitten av 2030-talet.

Men NASA har nu beslutat att omstrukturera sin obemannade Mars-strategi för att hitta billigare och effektivare sätt att möta dessa ändamål, sade Bolden. Omvärderingen är en nod till den hårda budgetmiljön. Det kommer sannolikt att vara svårt att grönlampa dyra flaggskeppsuppdrag som det $ 2,5 miljarder Mars Science Laboratory - vilket beror på att släppa 1-tons Curiosity rover på den röda planets yta i augusti - när som helst snart.

"Vi pratar om en grundläggande förändring av hur vi gör affärer," sa Bolden.