NASA ser jätte solvåg utbrott från solen (video)

En 1970-sovjetrover rejste verkligen omkring 3 mil längre fram på månens yta än vad som ursprungligen trodde, vilket innebär att en robot som hoppas kunna bryta sin off-world distansrekord måste köra ett fullständigt maraton, säger forskare.

Den fjärrstyrda Lunokhod 2 Moon Rover var länge tänkt att ha rest 37 kilometer på månytan tillbaka 1973. Men ett ryskt lag uppnådde nyligen uppskattningen till 42 kilometer med hjälp av bilder knäppta av NASAs skarpa -eyed Lunar Reconnaissance Orbiter.

De ryska forskarna, ledd av Irina Karachevtseva från Moskva State University of Geodesy and Cartography, har presenterat det nya numret på konferenser under det gångna året eller så. Men revisionen började locka stor uppmärksamhet endast under den senaste månaden, då NASAs Opportunity Mars Rover krypt sig närmare det gamla 23-milsmarkeringen. [Distanser som drivs på andra världar (Infographic)]

Nu har en andra grupp vetenskapsmän - som är anslutna till Lunar Reconnaissance Orbiter Camera (LROC) -satspaket - stött på det ryska lagets upptäckt, även med hjälp av LROC-bilder av Lunokhod 2-spår för att komma fram till en självständig uppskattning på cirka 26 mil.

"Jag tror att det är 41,5 kilometer eller så, men vi är inte färdiga ännu", säger LROCs huvudutredare Mark Robinson, från Arizona State University, på ProfoundSpace.org på måndag (8 juli). "Vi kommer faktiskt att ha en presenterad bild ganska snart på LROCs webbsida som ger det numret."

LROC-teamet genomför sin analys som en enkel dubbelkontroll, inte för att den ifrågasätter antalet av Karachevtseva och hennes kollegor, sa Robinson.

"Det är inte riktigt en kontrovers här," sa han. "Vi kan mäta det exakta avståndet som rovern reste nu när vi har dessa bilder."

LROC-bilderna, som pryder en upplösning på 0,5 meter per pixel, var naturligtvis inte tillgängliga igen på Lunokhod 2-dagen. Lunar Reconnaissance Orbiter lanserades 2009, 36 år efter att den gamla sovjetiska roveren rullade till sitt sista stopp på månen.

Den ursprungliga uppskattningen av 23 miles verkar vara baserad på avståndet mellan Lunokhod 2: s start- och slutpunkter, sa Robinson. Men LROC-bilder visar att roboten backtracked flera gånger och även ibland reste sig i cirklar för att ta panoramabilder och lägga till flera mil till sin totala kilometertryck.

Så möjligheten har ett sätt att gå innan det kan bli crowned den off-world driving champ. Från och med onsdag (10 juli) hade roveren färdat 23,55 km sedan han rörde sig på Mars i januari 2004 tillsammans med sin tvilling, Ande, för att leta efter bevis på tidigare vattenaktivitet.

Och Opportunity kommer snart att jaga på en plats som heter Solander Point för att vänta ut den hårda Red Planet vintern, så Lunokhod 2s rekord är troligt säkert ännu ett tag.

Men pitting Opportunity Rover mot Lunokhod 2 ger inte mycket mening till Robinson. När allt kommer omkring är de två robotarna väldigt olika djur som utforskade olika världar årtionden. Och Lunokhod 2 täckte allt det där på mindre än fem månader, noterade han, medan möjligheten har skurit i mer än nio år.

Robinson önskar att folk skulle sluta fixa på distansrekordet och ta lite tid att uppskatta vad båda roboten lyckats uppnå på sina separata uppdrag.

"De har båda gjort fantastiska saker, så att fokusera på vem som körde längst bort är verkligen inte användbar," sa Robinson.