NASA Awash I Astronaut Applications, men fortfarande saknar rymdskepp

PASADENA, Kalifornien - Två NASA Mars-orbitrar kommer att vara redo och väntar på att skicka hemnyheter om nyfikenhetens landningsförsök söndagskväll (5 augusti) - och man kan till och med få en bild av våghalsmanöveren.

Nyfikenhet beror på att röra ner inuti Röda Planetens Gale Crater klockan 10:17 p.m. PDT söndag (1:17 am EDT och 0517 GMT måndag) efter att ha sänkts till Martian-ytan på kablar av en raketdriven himmelkran - ett drag som aldrig har försökt tidigare i en annan värld. NASA har fakturerat den oöverträffade landningen som "sju minuter av terror".

Nyfikenhet kommer inte att kunna berätta sina hanterare direkt hur det rörande försöket gick, eftersom Mars rotation kommer att ta roveren ur direktkontakt med vår planet några minuter innan landningen. Det är där orbitrarna kommer in.

NASA: s Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) och Mars Odyssey rymdfarkoster bör båda vara överhiss under och omedelbart efter nyfikenhetens förväntat touchdown, sade NASA-tjänstemän. Så Nyfikenhet kommer att tala genom dem, åtminstone först.

Odyssey kommer att fungera som ett "böjt rör", förmedla nyfikenhetens signaler till jorden så fort det tar emot dem. Eftersom det tar ungefär 14 minuter för kommunikation att resa mellan Mars och vår planet vid deras nuvarande separation, kan uppdragsteamet känna nyfikenhetens status så tidigt som 10:31 PDT söndag. [Bilder: Hur Nyfikenhetens Nail-Biting Landing Works]

Odysseyens första relä - eller en annan som skickas till jorden ungefär två timmar senare, när rymdfarkosten passerar över nyfikenhet igen - kan även inkludera bilder från roveren, sade tjänstemän.

"Vi förväntar oss att vi kan få några svart-vita, fisheye-linser Hazcam-bilder," Richard Cook, Nyfikenhetens biträdande programchef på NASAs Jet Propulsion Laboratory, sade i en pressmötelse här på JPL Saturday (4 augusti).

Nyfikenhet har fyra par Hazcams (Engineering Hazard Avoidance Cameras), som den kommer att använda för att hjälpa till att kartlägga terrängen som passerar.

MRO, å andra sidan, måste lagra data som den mottar ombord i några timmar innan den skickas till jorden. Så nyheterna från MRO kan vara sena jämfört med det från Odyssey. Men det kan också innehålla något spektaktulärt - en bild av Nyfikenhetens rymdfarkoster som sträcker sig genom Martens atmosfär.

MRO borde vara nästan direkt överhuvudtaget när den 1-tons Nyfikenhetens rover - hjärtat av NASAs MSL-uppdrag på 2,5 miljarder dollar - berörs, sade tjänstemän. Och orbiterna kommer att försöka knäppa ett foto av den viktiga händelsen med sin HiRise-kamera (High Resolution Imaging Science Experiment).

"Vi ska försöka få HiRise att peka på MSL i sina sista faser av nedstigningen och få en bild av det gå ner", säger Doug McCuistion, chef för NASAs Mars Exploration Program. "Jag hoppas verkligen att vi kan få den här bilden, men det kommer att bli tufft."

Den europeiska rymdorganisationens Mars Express rymdfarkoster, som också kretsar kring den röda planeten, skulle kunna hjälpa till med kommunikation också, sade tjänstemän.

Den första chansen efter landning för nyfikenhet att kommunicera direkt med jorden - som den gjorde under hela åtta månaders rymdkryssningen, skickade signaler upptagna av NASAs tre Deep Space Network-antennstationer - skulle komma runt kl. PDT (9:00 EDT) eller så måndag (0100 tisdag GMT), sade Cook.

MSL-teamet antar inte att kommunikationslänkarna kommer att fungera perfekt och omedelbart, så forskare kommer inte nödvändigtvis att panik om 10:31 p.m. PDT kommer och går utan något ord från nyfikenhet via orbitrarna. Men de kommer sannolikt att börja oroa sig om väntetiden fortsätter i 24 timmar eller så.

"Jag tror att när vi kommer över den första dagen är vi definitivt i kategorin låg sannolikhet [av landningsframgång]," sa Cook.

Om allt går bra söndagskväll är nyfikenhet redo att börja sitt tvååriga uppdrag, som syftar till att avgöra om Gale Crater-området är eller någonsin kunde stödja det mikrobiella livet.

Besök ProfoundSpace.org för fullständig täckning av NASAs Mars Rover Landing söndag, 5 augusti. Följ ProfoundSpace.org senior författare Mike Wall på Twitter @michaeldwalleller ProfoundSpace.org . Vi är också på och .