"Green Lanterns Ring" lyser i NASA Space Photo

NASA kanske inte har rymdfärjor för att lansera människor in i den sista gränsen, men det har inte stoppat amerikanerna från att klara sig i droves för chansen att bli med i byråns ikoniska astronautskorp under den senaste rekryteringsstationen.

Den amerikanska rymdorganisationen mottog mer än 6.300 ansökningar mellan den 15 november och 27 januari under sökandet efter nya astronauter - vilket gjorde det näst högsta valdeltagandet någonsin och dubbelt det normala svaret, sade NASA-tjänstemän. Alltidrekordet för de flesta astronautansökningarna fastställdes 1978, då mer än 8 000 personer skickade in inlagor, tillade de.

Bara en handfull av de nya astronauten hoppas verkligen kommer att göra det genom NASAs noggranna urvalsprocess. Utrymmeföretaget planerar att välja mellan nio och 15 kandidater till sin 21: e astronautsklass under våren 2013. Utbildningen startar sedan i augusti 2013.

"Vi ska leta efter människor som verkligen sticker ut", säger Peggy Whitson, NASA: s chef astronaut vid Johnson Space Center i Houston, i ett uttalande. "Vårt team ska inte bara titta på sin akademiska bakgrund och professionella prestationer utan också på andra delar av deras personlighet och karaktärsdrag - vilka typer av fritidsintressen de har eller unika livserfarenheter. Vi vill ha och behöver en blandning av individer och färdigheter för denna nästa fas av mänsklig utforskning. " [Foton: NASA: s rymdskepp för asteroidresor]

Whitson leder också NASA: s astronautskort för den senaste rekryteringsenheten.

NASA avbröt sina tre rymdfärjor 2011 efter 135 uppdrag och 30 års rymdflygning. De tre orbitrarna - Discovery, Atlantis och Endeavour - är nu förberedda att skickas till museer över hela landet för offentlig visning.

För närvarande förlitar NASA på ryska Soyuz rymdfarkoster att färja amerikanska astronauter till och från den internationella rymdstationen, men rymdbyrån uppmuntrar också privata amerikanska företag att bygga kommersiella rymd taxibilar för att återfå en amerikansk mänsklig rymdflyktskapacitet.

Samtidigt designar NASA också en ny rymdkapsel, kallad Orion Multi Purpose Crew Vehicle, och en jätte raket för framtida deep space-uppdrag till en asteroid eller någon annanstans. President Barack Obama har beordrat NASA att skicka astronauter till en asteroide år 2025, och sedan sikta på ett bemannat Mars-uppdrag.

"Det här är en bra tid att gå med i NASA-familjen, säger NASA: s chef Charles Bolden i ett uttalande. "Våra nyaste astronauter kan starta ombord på de första kommersiella raketerna till rymdstationen nästa generations forskare och ingenjörer som hjälper oss att nå högre och skapa en amerikansk ekonomi som är byggd för att hålla."

NASA tillkännagav sin senaste rekryteringsenhet i oktober 2011 för att bygga upp sina ledande astronautkorps.

År 1999 hade NASA cirka 150 aktiva astronauter i sina led. Eftersom rymdfärjens flotta gick i pension har många astronauter lämnat byrået för att gå i pension eller söka jobb på andra håll inom rymdindustrin.

Idag räknar rymdverksamheten 58 aktiva astronauter på sin löneskala, sade NASAs talskvinna Nicole Cloutier-Lemasters. Nästa steg för den 21: e astronautklassvalet kommer att välja en lista med "högkvalificerade" kandidater från de tusentals applikationerna, tillade hon.

"Nästa fas innebär medicinska undersökningar och första intervjuer," sa Cloutier-Lemasters till ProfoundSpace.org. "Och då är den slutliga rankningen och valet. Det slutliga valet förväntas våren 2013."

NASAs senaste astronautsklass valdes 2009, när rymdbyrån lade till 9 nya tillägg till de amerikanska rymdflygplanen. Idag har de nio nya astronauterna avslutat all sin utbildning och fått sina första tekniska uppdrag inom NASAs astronautkontor, sa Cloutier-Lemasters.

"Och en, Michael Hopkins, har tilldelats ett rymdstationsuppdrag och påbörjat sin uppdragsspecifika utbildning", tillade hon.

Hopkins är en löjtnantöverste i US Air Force och har tilldelats Expedition 37-besättningen för den internationella rymdstationen. Expedition 37-uppdraget är planerat att starta ombord på en rysk Soyuz rymdkapsel i september 2013, enligt NASA-poster.