SpaceShipOne vinner $ 10 miljoner Ansari X-priset i historisk 2: a resa till rymden

Pluto är en otrolig dalvärld, med landskap och vyer som verkar påfallande lik Jordens - tills du tittar närmare.

NASA: s nya Horizons uppdrag, som flög vid dvärgplaneten i juli 2015, fann att Pluto har höga berg, men av is is snarare än sten; stora slätter av fruset kväve och andra exotiska material; och blå himmel som tillhandahålls av en spetsig atmosfär som inte innehåller något märkbart syre.

Och nu visar en ny studie en annan alien parallell: Pluto har ett omfattande sanddynesystem, men kornen som utgör de vindblåsta högarna är verkligen inte sand. [Destination Pluto: NASAs nya horizonsuppdrag i bilder]

Den nya upptäckten "visar oss att Plutos atmosfär och yta samverkar på ett sätt som geologiskt / geomorfologiskt förändrar ytan", säger studieledare författaren Matt Telfer, en föreläsare i fysisk geografi vid University of Plymouth i England.

"Det är spännande inte bara för att det visar (igen) dynamiken hos dessa små, kalla, mörka avlägsna världar, men också för dess slutsatser för mycket tidiga solsystemkroppar," sa Telfer till ProfoundSpace.org via e-post.

Där bergen möter slätten

Telfer och hans kollegor analyserade bilderna New Horizons fångade under sin episka flyby. De märkte ett komplex av åsar inom Sputnik Planitia, en 620 mil bred (1 000 kilometer) kväveis, som bildar vänsterplattan av Plutos berömda "hjärta".

Riggarna ripplar i en 47 kilometer bred (75 km) sliver på den västra kanten av Sputnik Planitia, där slätten går in i den 3 mil långa (5 km) Al-Idrisi Montes bergskedjan. De nyligen identifierade funktionerna ser mycket ut som vindskulpterade sanddyner, och det är precis vad de är, enligt studiegruppen.

"Vi är säkra," sa Telfer. "Det är faktiskt de relativt enkla sakerna, som deras läge, inriktning (ostört av glacial rörelse, till skillnad från sublimeringsborren på annat håll), orientering (inklusive de intilliggande ortogonala vindsträckorna) och förändringar i regional orientering och avstånd som spikar den. Det hela gör perfekt känsla för sanddyner, och matchar inte vad vi skulle se för sublimeringsborrningar. "

"Sublimeringsgropar" är fläckar där solljus har orsakat relativt stora mängder isaktigt material till sublim eller övergång direkt från fast fas till gas. New Horizons bilder har visat tusentals sådana depression över Sputnik Planitia, och en serie anpassade gropar var den mest genomförbara alternativa förklaringen av sanddynamiken, skrev Telfer och hans kollegor i den nya studien, som publicerades online idag (31 maj) i tidskriften Science.

Sublimering är en viktig del av sanddynernas historia, fann forskarna. De utförde modelleringsarbete som föreslog Plutos vindar är starka nog för att skapa Sputnik Planitia-dynesystemet - så länge som de korn som blåses redan var luftburna. Sublimering är ganska mycket det enda sättet att få detta att hända, med att kornen upplyftas av stigande gas, enligt studieteamet.

Vindblåsta kornen är förmodligen fryst metan som härrörde från det närliggande bergskedjan, men bitar av kväveis är en annan möjlighet, skrev författarna.

Spänningen i kratrarna Sputnik Planitia visar att islättens yta nyligen har formats av geologisk aktivitet. Och sanddynerna är sannolikt unga också; studiegruppen tror att de bildades inom de senaste 500 000 åren eller så. [Pluto's Heart: En kosmisk valentin i bilder]

En överraskande upptäckt

Dune system verkar vara vanliga i hela solsystemet. Sådana funktioner har bekräftats på Earth, Mars, Venus och Saturnus enorma mån Titan, och de kan till och med existera på Comet 67P / Churyumov-Gerasimenko, som studerades nära Europas Rosetta-uppdrag från 2014 till 2016.

Det var dock oväntat att hitta dyner på Pluto, med tanke på dvärgplanets mycket tunna luft, sa experter.

"Vad gör denna upptäckt överraskande är att sedimentet kan mobiliseras trots Plutos tuffa atmosfär, med ett yttryck (1 Pa) som är en faktor 100.000 gånger lägre än på jorden", säger Alexander Hayes, en universitetsassistent i Cornell Universitet som inte var inblandad i den nya studien skrev i en medföljande "Perspektiv" -bit i samma fråga om vetenskap.

Telfer uttryckte liknande känslor: "Det var svårt att se hur vinden kunde påverka någonting, tills du gör matematiken."

Den nya studien ligger långt ifrån det sista ordet på Plutos dyner, stressade Hayes, som också styr Cornell Spacecraft Planetary Imaging Facility.

"Natur tenderar att konvergeras mot en uppsättning relativt få former och generiska mönster som använder en mängd olika processer", skrev han. "Följaktligen kvarstår mycket arbete för att förstå sanddyner på Pluto. Det är framförallt att visa hur högt sanddynerna är, när de är mest aktiva, om de ändras och huruvida ingrepp kan ske utan loft."

New Horizons arbete är långt ifrån gjort, förresten. Sonden växlar nu upp till ett flygbyte av ett litet objekt som heter 2014 MU69, vilket ligger ungefär 1 miljarder mil (1,6 miljarder mil) bortom Pluto. Att nära möte, som kommer att inträffa den 1 januari 2019, är centrum för New Horizons utökade uppdrag.