Cassini rymdskepps ringdyk ger överraskningar av Saturnus

Nedräkningen till New Horizons historiska andra flyby har nu börjat allvarligt.

NASA rymdfarkoster, som famously zoomat förbi Pluto i juli 2015, är inställd på kryssning av ett litet objekt som heter 2014 MU69 mindre än 12 månader från nu - under de fina timmarna den 1 januari 2019, medan många av oss kommer att dricka champagne och sjunger "Auld Lang Syne."

"Vår flyby av MU69 på nyårsafton och nyårsdagen 2019 kommer att bli en spännande uppföljare till den historiska utforskningen New Horizons utförd i Pluto år 2015," New Horizons huvudforskare Alan Stern, från Southwest Research Institute (SwRI) i Boulder, Colorado, sade i ett uttalande. "Inget som MU69 har någonsin utforskats tidigare." [Destination Pluto: NASAs nya horizonsuppdrag i bilder]

2014 MU69 är en orörd jakt av isigt material kvar från solsystemets planetbyggande epok. Liksom Pluto ligger MU69 i Kuiperbältet, ringen av isiga kroppar bortom Neptuns bana. Men de två objekten är väldigt olika: MU69 är högst 20 miles (32 kilometer) bred, medan Pluto mäter 1 477 miles (2 377 km) över.

MU69s lilla storlek och extrema avstånd från jorden - cirka 4 miljarder mil - gör det svårt att studera. Även den grova uppskattningen var svårt att vinna - resultatet av New Horizons lagmedlemmar som reser världen för att observera tre separata "ockultationer" av bakgrundsstjärnor av MU69.

Ockupationsdata tyder också på att MU69 faktiskt kan vara två separata objekt och att det kan ha minst en mån - men ingen vet säkert.

"Det säger att det här objektet kommer att ha en hel del överraskningar i butiken för New Horizons, säger ockupationskampanjsledaren Marc Buie, även från SwRI, i samma uttalande.

Under den 1 januari flyger New Horizons inom bara 2.175 miles (3.500 km) MU69s mystiska yta - ungefär tre gånger närmare Pluto i juli 2015. Denna närhet gör det möjligt för rymdfarkosten att lösa funktioner på MU69 som små som en basketplan, sa NASA-tjänstemän.

"Kombinera bilder med de mätningar vi gör om kompositionen och miljön runt MU69 borde lära oss mycket om saker som MU69 som byggde dvärgplaneter som Pluto", säger New Horizons projektforskare Hal Weaver, från Johns Hopkins Applied Physics Laboratory ( APL) i Laurel, Maryland.

Nya horisonter har varit i viloläge sedan den 22 december. Uppdragsteamet kommer att vakna sonden den 4 juni och sedan utföra en serie kontroller för att försäkra sig om att den är redo för mötet MU69, som officiellt börjar i mitten av augusti med några försök på länge -range observationer.

2014 MU69 flyby är hjärtat av New Horizons utökade uppdrag, som också innehåller långdistansobservationer av ungefär två dussin andra Kuiper Belt-objekt och studier av gas och damm som genomtränger den här avlägsna regionen.

"Detta post-Pluto-uppdrag är en komplett och omfattande utforskning av Kuiperbältet", säger APL: s Alice Bowman, New Horizons Mission Operations Manager. "Den rymdskepp samlar data där ute under varje år medan uppdragsteamet arbetar tillsammans för att planera och forma MU69 flyby."