Kommer NASAs Pluto Flyby 2015 att Ă„teruppta planet debatten?

Världen kommer att få sin första snygga titt på Pluto lite mer än ett år från och med, eventuellt reigniting debatten om objektets planetstatus.

I juli 2015 kommer NASAs New Horizons-probe att flyga med frigid och bortre Pluto, som avdelades till "dvärgplanet" 2006 av den internationella astronomiska unionen. (Trots härskningen ser många forskare fortfarande Pluto som en planet, eftersom den här senaste videon som innehåller ljud från Pluto Science Conference 2013 visar.)

Mötet kommer att markera den första "avtäckningen" av en större solsystemkropp sedan 1989, när NASAs Voyager 2 rymdfarkoster flög av isjätten Neptun, Plutos närmaste planetariska granne. [NASAs nya horisonter flyg till Pluto i bilder]

"För de flesta människor, går till en helt ny planet - inte tillbaka till Mars för att flyga en annan plats, men till en helt ny plats för första gången och att se den avslöjade - kommer att bli en upplevelse till skillnad från vad som helst" Jag har någonsin sett ", New Horizons huvudforskare Alan Stern, från Southwest Research Institute i Boulder, Colorado, berättade ProfoundSpace.org tidigare i år. "Jag tror att vi kommer att få chansen att verkligen locka människor."

Pluto: planet eller inte?

Pluto hade varit känd som solsystemets nionde planet sedan dess upptäckten 1930. Men allt förändrades när den internationella astronomiska unionen (IAU) - organisationen som ansvarar för att ge "officiella" vetenskapliga namn till himmelska föremål - bestämde sig för att ändra sin definition av "planet" i augusti 2006.

Det beslutet baserades delvis på den växande insikten att Pluto är långt ifrån det enda stora föremålet i Kuiperbältet, ringen av isiga kroppar som kretsar solen bortom Neptunus. Den största sprutan kom 2005, då ett astronom-team ledt av Mike Brown of Caltech fann Eris, en Kuiper Belt-kropp som verkade vara ännu större än Pluto. [Foton av Pluto och dess månar]

Så den 24 augusti 2006 kom IAU upp med en ny definition av "planet": en kropp som kretsar solen utan att vara ett annat föremåls satellit, är tillräckligt stor för att vara rundad i en sfär av sin egen tyngdkraft (men inte så stor att den gnistor kärnfusionsreaktioner, som en stjärna) och har "rensat sitt grannskap" av de flesta andra kretsande kroppar.

Pluto demoted till den nybildade kategorin "dvärgplanet" eftersom det misslyckades med att uppfylla kriteriet "Rensa ditt grannskap".

Några astronomer omfamnade i stor utsträckning den nya klassificeringen, men andra, som Stern, var inte alls glada. Kvarteret-clearing kravet särskilt missnöjd Stern.

"I ingen annan vetenskapsområde är jag bekant med något som är absurt," berättade Stern för ProfoundSpace.org 2011. "En flod är en flod, oberoende av om det finns andra floder i närheten. I vetenskapen kallar vi saker som de är baserade på på deras attribut, inte vad de är bredvid. "

Stern har inget problem med termen "dvärgplanet". Han tror bara att dvärgplaneter borde ingå i ordenen av "sanna" planeter, tillsammans med steniga världar som jord- och gasjättar som Saturnus och Neptunus. Exklusive dvärgarna, som sannolikt är otroligt många, verkar som ett försök från IAU att hålla antalet sanna planeter ner till en hanterbar storlek, sa han 2011.

"Det är inte ett väldigt vetenskapligt sätt att ta itu med, eftersom vi har otaliga stjärnor, galaxer, asteroider och allt annat", sa Stern.

Pluto, den mest kända dvärgplaneten i vårt solsystem, genomgick en väl publicerad (och något kontroversiell) omklassificering som tog bort sin titel som den nionde och fjärran planet från solen. Så, hur bra känner du den här fascinerande världen?

Nya synpunkter på Pluto

New Horizons rymdfarkoster lanserades i januari 2006. Den historiska flyby nästa sommar kan stimulera ytterligare konversation om Pluto planethood, som kretsar solen på ett genomsnittligt avstånd på 3,67 miljarder mil (5,87 miljarder mil) - så långt bort som objektet ser ut som en fuzzy boll i de bästa Hubble Space Telescope-bilderna.

Mötet kommer att lysa en mycket ljus strålkastare på Pluto, som förblir i stor utsträckning mystisk mer än 80 år efter upptäckten.

Forskare visste exempelvis inte att dvärgplaneten hade några månar fram till 1978, då de upptäckte den stora satelliten Charon som kretsar kring Pluto. På 750 miles (1.207 km) över, är Charon ungefär hälften så bred som Pluto själv.

Nya observationer av Hubble avslöjade fyra fler månar, alla små. Astronomer upptäckte Nix och Hydra 2005 och upptäckte Kerberos och Styx år 2011 respektive 2012.

Nya horisonter kommer att söka efter ytterligare månar runt Pluto, och avgöra huruvida dvärgplaneten har ett ringsystem eller ej. Farkosten kommer också att kartlägga ytsammansättningen och karaktärisera geologin för både Pluto och Charon innan de flyger vidare och fortsätter att utforska Kuiperbältet.

New Horizons uppdrag bör i hög grad öka forskarnas förståelse av Pluto, Kuiperbältet och isdvärgarna i allmänhet, säger tjänstemännen.

"Förenta staterna har gjort historia genom att vara den första nationen för att nå varje planet från kvicksilver till Neptunus med en rymdsond", skriver tjänstemän på New Horizons webbplats, som upprätthålls av Johns Hopkins University's Applied Physics Laboratory. "Nya Horizons uppdrag till Pluto och Kuiperbältet - den första NASA-lanseringen till en" ny "planet sedan Voyager för mer än 30 år sedan - gör det möjligt för USA att slutföra solsystemets rekognosering."