Cassini snaps Saturnus konstiga polar vortex under dristig dykning

Den bisarra virveln som snurrar i Saturnus norra pol tar centrum i ett nyligen släppt foto av NASAs Cassini rymdfarkoster.

Sonden snappade bilden den 26 april, samma dag som den började sin "Grand Finale" -fas av våldsamma dykningar mellan Saturnus molntoppar och planetens innersta ringar.

"Även om polen fortfarande badas i solljus för närvarande inträffade den norra sommarsolståndet på Saturnus den 24 maj 2017, vilket gav maximal solbelysning till norra polarområdet," skrev NASA-tjänstemän i en beskrivning av fotot, som släpptes måndagen (28 augusti). "Nu börjar solen sin långsamma nedstigning i norra himlen, som så småningom kommer att doppa nordpolen till jordens år av mörker." [Se fler bilder av Saturnus bisarra hexagonstormer]

Det krävs Saturn cirka 29 jordår för att bana solen, så årstider på gasjätten och dess många månar vardera mer än sju jordår.

Cassini var omkring 166 000 miles (267 000 kilometer) från Saturnus när det tog bilden, sade NASA-tjänstemän.

Saturnus nordpolära virvel sitter i mitten av en 20 000 mil (32 000 km) hexagonal strålström vars vindar rör sig på ca 320 km / h. Virvelbilden är för inzoad för att visa Saturnus sexkant, som inte liknar något annat som är känt i solsystemet.

Cassinis Grand Finale drar till slut. Den 15 september sänker sonden - som nästan är slut på bränsle - sitt liv genom att avsiktligt kasta in i Saturnus tjocka atmosfär. Denna självmordsmanöver är utformad för att säkerställa att Cassini aldrig förorenar de potentiellt livsuppbärande Saturnonmånerna Titan och Enceladus med mikrober från jorden, har NASA-tjänstemän sagt.

Cassini lanserades i oktober 1997 och anlände till Saturnsystemet i juli 2004.