"Meteor Storm" kan lysa upp fredagskvÀllen

När jorden kretsar runt solen, sprider planeten hela tiden upp interplanetära skräp. Denna skräp värmer ofta jordens övre atmosfär tills den lyser och lämnar korta spår över natthimlen som folk en gång kallade "skottstjärnor" eller "fallande stjärnor".

I helgen kan stargazers i Nordamerika få en glimt av många av dessa föremål, som nu är kända som meteorer.

För det mesta träffar jorden slumpmässigt dessa meteorer, så du kan aldrig vara säker när eller var du ska se en meteor. Men ibland går jorden genom tätare moln av partiklar och meteorerna är ljusare och mer frekventa och producerar vad som kallas "meteor showers". [Ny meteordusch från kometen 209P / LINEAR (Galleri)]

De flesta av dessa skräpfält är rester från periodiska kometer. Eftersom dessa kometer gör upprepade besök på det inre solsystemet, sänder de gradvis material som sprids utmed sina banor. När jorden passerar genom ett av dessa kometiska spöken, får planeten ett ökat antal meteorer.

Bara en sådan komet har satt upp den kommande meteorregn. En ganska imponerande komet med det unromantiska namnet 209P / LINEAR kommer att göra en nära tillvägagångssätt till jorden den 29 maj, och passerar bara 5 miljoner mil (8 miljoner kilometer) bort. Fem dagar före kometen närmaste tillvägagångssätt, kommer jorden att passera genom objektets bana, och några astronomer förutsäger en stor ny meteorregn för den natten.

Cometbanor är mycket exakt kända, och astronomer förutsäger att jorden kommer att passera genom 209Ps skräpfält mellan 3 och 4:00 EDT (0700 och 0800 GMT) på lördag morgon den 24 maj. Vidare väster är tiden tidigare mellan midnatt och 1 är PDT på västkusten.

Många människor blir förvirrad över astronomiska händelser som inträffar efter midnatt och glömmer att datumet ändras vid midnatt. Så denna meteorregn kommer att inträffa efter midnatt fredagskväll den 23 maj, vilket är lördag morgon den 24 maj. Så vänta inte till lördagskvällen för att leta efter det, eller du kommer att vara 24 timmar sen.

Meteorer är inte sällsynta händelser. Den enda anledningen till att de flesta sällan ser dem är att de flesta individer inte tittar på himlen tillräckligt länge eller ofta, eller de ser på en himmel full av ljusförorening som döljer svaga meteorerna. På en genomsnittlig natt när som helst på året, ska alla som stirrar på himlen efter midnatt i en timme se omkring ett halvt dussin meteorer.

Under en meteorregn kan antalet meteorer som ses en timme öka med två till tre gånger. Men igen, om du inte försöker se, ser du inte många.

Ofta när folk läser om en meteorregn, förväntar de sig faktiskt vilka astronomer kallar en meteorstorm. Under en av dessa händelser visas hundratals meteorer och fyller himlen med himmelska fyrverkerier. Sådana meteorstormer är dock utomordentligt sällsynta, kanske tre eller fyra per århundrade.

Det finns en chans, en mycket liten chans att en meteorstorm kan uppstå i helgen, och detta har astronomer mycket upphetsad.

En av de vanligaste frågorna om meteorbyar är "Var ska jag se?" Svaret är att det verkligen spelar ingen roll eftersom meteorer kan dyka upp någonstans i himlen. Även om alla meteorer i en dusch verkar stråla från en viss punkt i himlen, kallad strålningen, är det inte den bästa riktningen att se, eftersom meteorerna nära strålningen tenderar att vara ganska korta i längden. Jag föredrar att se 90 grader bort från strålningen, där meteorerna tenderar att vara längsta.

Strålningen för denna dusch kommer att vara i den svaga och lilla kända konstellationen av Camelopardalis, Giraffen. Det är ungefär halvvägs mellan Ursa Major (Big Dipper) och Cassiopeia, precis under Polaris, Pole Star.

Efter att ha sagt allt detta, låt mig vara ärlig mot dig: Comets och meteor duschar är notoriskt oförutsägbara. Det finns en mycket bra chans att absolut ingenting kommer att synas på lördag morgon. Men du kan satsa på att varje seriös astronom i Nordamerika kommer att vara ute, bara i fallet.