Lyser ut: asteroid utlösad frysning mörker som dödade dinos

När en jätte asteroid omsorgs i jorden omkring 66 miljoner år sedan ledde den enorma kollisionen till bildandet av en luftburna "gardin" av sulfatmolekyler som blockerade solens ljus och ledde till år av frysande kyla och mörker, finner en ny studie.

Fyndet visar hur dessa droppar eller aerosoler av svavelsyra bildades högt i atmosfären, och sannolikt bidrog till dödsfallet på 75 procent av alla djur på jorden, inklusive icke-vilda dinosaurier som Tyrannosaurus Rex och long-necked sauropods, forskarna sade.

Tidigare studier föreslog att dino-dödande asteroid sparkade upp damm och skräp som hängde i luften och blockerat solljus på kort sikt. Men med hjälp av datorsimuleringar visade forskarna i den nya studien hur droppar av svavelsyra bidrog till långsiktig kylning. [Torka ut: Historiens mest mystiska extinktioner]

Dessutom orsakade den plötsliga, drastiska temperaturminskningen sannolikt havets yta att svalna, vilket skulle ha störtat de marina ekosystemen massivt, berättade forskarna.

"Den stora chillen som följde följden av asteroiden som bildade Chicxulub-kratern i Mexiko är en vändpunkt i jordhistoria", studieforskaren Julia Brugger, klimatforskare vid Potsdam-institutet för klimatpåverkan (PIK) i Tyskland, sade i ett uttalande. "Vi kan nu bidra med nya insikter för att förstå den mycket debatterade ultimata orsaken till dinosaurernas bortgång i slutet av kriget."

Brugger och hennes kollegor anställde en typ av datorsimulering som vanligtvis används för klimatmodellering. Modellen visade att gaser innehållande svavel indunstades under den våldsamma påverkan. Dessa svavelmolekyler var huvudingredienserna som blockerade solens ljus på jorden och ledde till att temperaturen sjönk, sa de.

Till exempel, före asteroid hit, tropikerna var en genomsnittlig temperatur på 81 grader Fahrenheit (27 grader Celsius). Men efter den massiva effekten var medeltemperaturen 41 F (5 C), sa forskarna.

"Det blev kallt, menar jag, väldigt kallt," sa Brugger. Globalt föll temperaturen minst 47 F (26 C). Under minst tre år efter asteroidens krasch sjönk den genomsnittliga årstemperaturen under frysning och polarisarna ökade i storlek.

"Den långsiktiga kylningen som orsakas av sulfat aerosolen var mycket viktigare för massutrotningen än det damm som stannar i atmosfären för endast en relativt kort tid", säger studieforskare Georg Feulner, klimatforskare vid PIK, i påståendet. "Det var också viktigare än lokala händelser som den extrema värmen nära inverkan, bränder eller tsunamier."

Sammantaget tog det 30 år för jordens klimat att återhämta sig, sa forskarna.

När luften svalnade, så gjorde havet också ytvatten. Detta kalla vatten blev tätare och därmed tyngre och sjönk i djupet av havet. Under tiden ökade varmare vatten från djupare havet och upptog näringsämnen som sannolikt ledde till stora algblomningar, sa forskarna.

Det är möjligt att dessa algblommor producerat giftiga ämnen som drabbade livet längs kusterna, sa forskarna. Men oavsett om de var giftiga eller inte, skulle havets massiva blandning ha stört det marina ekosystemet och sannolikt bidrog till utrotningen av dess art, inklusive ammoniterna och de reptiliska havsdjur som kallas plesiosaurer.

Den nya forskningen illustrerar vad som kan hända med jorden om en annan asteroid skulle korsa sin väg, sa forskarna.

"Det är fascinerande att se hur evolutionen delvis drivs av en olycka som en asteroidens inverkan - massutrotning visar att livet på jorden är sårbart," sade Feulner. "Det illustrerar också hur viktigt klimatet är för alla livsformer på vår planet. Ironiskt nog är det mest omedelbara hotet inte från naturlig kylning utan av mänsklig global uppvärmning."