Hot New Mystery Surrounds Saturnus

I åratal har astronomer visat att Saturns övre atmosfär och andra jätteplaneter är hetare än vad som kan förklaras av absorberat solljus. Idag fördjupades mysteriet.

Fenomenet har länge blivit skuld på en mekanism som liknar vad som skapar Aurora eller Northern Lights on Earth. På jorden driver magnetisk energi i magnetosfären auraen och värmer den övre atmosfären.

De jätte planeterna är kända för spektakulära auroror i sina polarområden. Forskare ansåg att värme som alstras av aurorerna blåses mot ekvatorn av någon okänd process.

Men en ny beräkning redovisas i dagens utgåva av tidningen Natur finner att denna mekanism, om på arbete med Saturnus, faktiskt skulle svalna den övre atmosfären vid de lägre breddgraderna (närmare ekvatorn). Forskare måste gå tillbaka till ritbordet för att ta reda på vad som verkligen värmer upp saker.

"Denna oförklarliga" energikris "representerar ett stort gap i vår förståelse för dessa planets atmosfär", skriver forskarna.

"Vi måste ompröva våra grundläggande antaganden om planetariska atmosfärer och vad som orsakar den observerade uppvärmningen", säger studiemedlem Alan Aylward vid University College London.

Vissa som ännu inte kända direktuppvärmningsmekanismer är möjligen på jobbet, forskarna spekulerar. En möjlighet: brytningen av "flytkraft" som genereras i den nedre atmosfären.

Att räkna ut det hela kan hjälpa forskare att modellera framtidens jordens atmosfär.

"Att studera vad som händer på planeter som Saturnus ger oss en inblick i vad som händer närmare hemmet," sade Aylward. "Planeter kan förlora sin atmosfär som vi ser med Mars. Kan vi helt förstå hur det händer? Finns det mekanismer som värmer upp gasen och orsakar att den flyr som vi inte helt förstår? Genom att studera vad som händer i andra atmosfär kan vi hitta ledtrådar till jordens framtid. "