'Dommedag' Comet Elenin Zips av jorden i stycken

Vi kan alla andas en lättnadssug: Den så kallade "dommedagskometen" Elenin gjorde sitt närmaste flyby av Earth Sunday (16 oktober), och inga katastrofer följde.

Några skywatching-soothsayers hade förutsagt att Elenins tillvägagångssätt skulle utlösa katastrofala jordbävningar och tsunamier. Andra hade låtit ännu mer allvarliga larm, vilket tyder på att Elenin inte var en komet alls utan en skurkplanet som kallas Nibiru, vars jord möter kunde inleda apokalypsen.

Men inget av det skedde, eftersom Elenin zippade av vår planet på säkerheten avlägsnade 22 miljoner mil (35,4 miljoner kilometer) och sped av i djupt utrymme. Eller kummen i kometen gjorde ändå. [Galleri: Comet Elenin i bilder]

Kometen började bryta upp efter att ha hamrats av en kraftfull solstorm i augusti, och ett nära pass av solen den 10 september visade sig Elenin vara av, säger forskare. Så vad korsade av jorden under helgen var sannolikt en ström av skräp, inte en intakt komet.

"Nu är det bara ett moln partiklar som kommer att följa med i kometen och gå ut från solsystemet, och vi kommer inte se några av partiklarna i åtminstone ytterligare 12 miljarder", sa astronomen Don Yeomans, i närheten av jorden Objektprogramkontor vid NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, Kalifornien.

En liten, unremarkable komet

Kometen Elenin upptäcktes i december 2010 av den ryska amatörstjärnan Leonid Elenin. Kometen kärna uppmätt 2 till 3 mil (3 till 5 km) över innan den bröt upp, säger forskare.

Den apokalyptiska ryktemøllen som genererades av Elenins ankomst på skywatchscenen var helt obefogad, sa Yeomans. Kometen var alldeles för liten för att påverka Jordens gravitation, och det utgjorde aldrig en fara att slå vår planet.

Omkring 2 procent av nyupptäckta kometer sönderfaller när de gör sitt närmaste tillvägagångssätt till solen, tillade Yeomans. Så Elenins undergång var ganska obekvämt, precis som kometen själv.

"Det är bara Mother Nature som sätter stopp för en annan medelmåttig komet," sa Yeomans till ProfoundSpace.org.

Nästa armageddon ligger runt hörnet

Bara en dag efter att ha bänt farväl Elenins smulor, välkomnade jorden en annan snabbflyttande besökare till sitt grannskap. Den lilla asteroiden 2009 TM8 zippade av vår planet på måndag morgon (17 oktober), som kommer mycket närmare än Elenin.

Skolbussstorlekens rymdrock passerade 212 000 miles (341 000 km) av jorden - precis inuti månens bana. Som Elenin, 2009, utgjorde TM8 aldrig en fara att slå oss på, sa astronomer.

Trots att propaganda om Elenin misslyckades med att bli sant, kanske apokalyptiskt sinnade kanske inte vill lämna sina bunkrar ännu.

Kristall-radiosändaren Harold Camping säger ju att världen kommer att sluta 21 oktober, vilket är denna fredag. Med hjälp av ledtrådar han prisade från Bibeln, Camping upphävde ursprungligen Rapture för 21 maj 2011, men reviderade hans förutsägelse när det datumet kom och gick utan en uppenbar händelse.