Secretive X-37B Space Plane lanserar pÄ New Mystery Mission

Efter att ha försenats en dag av dåligt väder sprängde amerikanska flygvapnet sitt andra rymdfarkoster X-37B från Florida i eftermiddag (5 mars) på ett mysteriumuppdrag som hölls i sekretess.

Den obemannade minibussen X-37B - känd som Orbital Test Vehicle 2 (OTV-2) - tog skidorna från Cape Canaveral klockan 5:46 EST (2246 GMT) idag, undangömt i näskegeln ovanpå en enorm Atlas 5-raket.

"Liftoff av Atlas 5-raketen och den andra experimentella X-37B, Amerikas miniatyr militära rymdfärja", skrev flygvapnet rymdkommandot i en Twitter-post som Atlas 5 sträckte sig in i Floridas himmel.

Utrymmeplanet var ursprungligen planerat att starta igår, men grumliga, blåsiga förhållanden skrubbade två försök. Och en teknisk glitch orsakade att X-37B missade ett lanseringsfönster tidigare i eftermiddag; en felaktig ventil måste bytas ut vid en sista minuts reparation.

X-37B: s uppdrag är klassificerat, men flygvapen tjänstemän har sagt att fordonet kommer att användas för att testa ut nya rymdfarkosttekniker. Kort efter lanseringen gick uppdraget i en planerad media blackout, utan några ytterligare offentliga uppdateringar.

Dagens lansering markerar starten på X-37B-programmets andra rymduppdrag. Flygvapnet s andra X-37B-planet, känt som OTV-1, återvände till jorden i december 2010 efter ett likaledes mystiskt sju månaders jungfruliga uppdrag. [Foton: Första flygningen i X-37B rymdplan]

Mystisk minibuss

X-37B rymdfarkosten ser lite ut som NASAs rymdfärjor, bara mycket mindre. Fordonet är ca 29 meter långt vid 15 meter breda (8,8 med 4,5 meter), med en nyttolast om storleken på en pickupbäddsbädd. I jämförelse kunde två hela X-37B passa inuti nyttolastrummet i en rymdfärja.

Utrymmeplanet, byggt av Boeing för USA: s militär, kan flyga långa, utökade uppdrag på grund av sitt solkraftkraftsystem, vilket gör det möjligt att hålla sig i omlopp i upp till nio månader, har flygvapnets tjänstemän sagt. [Infografisk: X-37B rymdplan]

Vad precis fordonet gör när man cirklar jorden så länge är ett mysterium, eftersom fartygets nyttolast och uppdrag klassificeras. Delvis till följd av sekretessen har vissa problem uppkommit, särskilt från Ryssland och Kina, att X-37B är ett rymdfarkvapen av något slag.

Men flygvapnet har upprepade gånger förnekat den laddningen och hävdat att X-37B: s huvuduppgift testa ut ny maskinvara för framtida satelliter - instrument som sensorer, styr-, styr- och navigationssystem. Och det är troligt att det är fallet, säger experter.

"Det ger flygvapnet möjligheten att prova-flyga en del av den här hårdvaran," säger Brian Weeden, en tidigare orbitalanalytiker från Air Force som arbetar som teknisk rådgivare för Secure World Foundation.

Weeden misstänker att X-37B är testutrustning för National Reconnaissance Office, den intelligensbyrå som bygger och driver USA: s spionsatelliter. Det skulle förklara all sekretess, sade han.

Andra uppdraget för X-37B

Flygvapnet s andra X-37B, känd som OTV-1, lanserades i april och återvände i december efter 224 dagar i rymden. Medan dess uppdrag också klassificerades, var tekniskt testning OTV-1: s främsta jobb, även Air Force-tjänstemän har sagt.

Och saker gick förmodligen bra, säger experter, eller flygvapnet skulle inte lansera båtens tvilling några korta månader senare.

Medan X-37B sannolikt försöker ut nya hårdvaror, är fordonet självt experimentellt - det vill säga "X" -beteckningen - så dessa flygningar bör också hjälpa flygvapnet att bedöma rymdplanet och dess nyttolast.

"En del av sitt uppdrag är att testa ut återanvändbar teknik och se hur snabbt de kan vända om dessa fordon och starta dem igen," sa Weeden.

Boeings Space and Intelligence Systems-division bygger X-37B för flygvapnet. Ursprungligen använde NASA rymdplanet som en experimentell testbädd tills finansieringen av projektet löpte ut 2004.

Fordonet passerade sedan till Försvarsforskningsprojektbyrån och blev slutligen överlämnad till flygvapnet 2006.