Japansk solsegling på väg mot Venus och bortom

Ett ambitiöst sol segeluppdrag designat av Japan är klart för lanseringen imorgon kan bli det första framgångsrika uppdraget som drivs enbart av solljus, men det är inte allt. Romfartyget riktar sig också till Venus och bortom, och kan bana väg för en framtida hybridrumsmotor.

Solsegeln kommer att ta en tur ombord på en H-2A-raket som slats för lansering på måndag (tisdag lokal tid) från Japans Tanegashima Space Center. Den raketen bär det främsta uppdraget för Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA), Venus Climate Orbiter kallas Akatsuki & # 151 som betyder "Dawn" på japanska.

Men bara Akatsuki har en planerad mötning med Venus, även om seglet & # 151 kallas Ikaros (Interplanetary Kite-craft accelerated by Sun Radiation) & # 151 kommer också att starta längs samma banan mot den mystiska planeten.

"Detta kommer att bli världens första soldrivna segelbåt som utnyttjar både fotongrivning och tunnfilmens solkraftproduktion under sin interplanetära kryssning", sa ett JAXA-uppdragswebbplats.

Venus skulle markera bara ett halvmånads gropstopp för solseglingen under en treårig vandring mot solens andra sida.

"För mig är det en väldigt djärv aktivitet att utföra ett tekniktest som det här på ett interplanetärt uppdrag", säger Louis Friedman, en verkställande direktör för planetariska samhället i Pasadena, Kalifornien. "Jag tror att det visar mycket framsyn av deras sida ."

Tidigare solsysdemonstrationer har brutit mot att uppnå en verklig rymdflöde, men det har säkert inte upphört med JAXA från att planera en ambitiös teknisk debut. Även Ikaros själv representerar bara en stegningssten till en "hybrid" rymdmotor som innehåller solseglingsteknik, har uppdragsplanerare sagt.

Rymdhybridfordon

Den kiteformade Ikaros är beroende av trycket av solljus för framdrivning, men det bär även tunnfilm solceller byggda inom seglen. Sådana celler kan generera el från samma solljus som trycker solsegeln tillsammans.

Det kommer inte att göra mycket bra för sig själv för en solsegling utan motor. Men JAXA hoppas att demonstrationen av kraftuppsamlingen i slutändan kan leda till rymdfarkoster med jonmotorer som drar elektricitet från solceller och även dra nytta av solsäkra framdrivning och # 151 ett hybrid framdrivningssystem.

"De vill i slutändan få en solelektriskt [jonpropulsion] och solsegelbil som skulle användas för yttre planetmissioner", berättade Friedman ProfoundSpace.org.

Men historien om solseglingstest presenterar en nykterande påminnelse om de problem som kan uppstå. Det Kalifornienbaserade planetariska samhället försökte flyga sin Cosmos-1 solsegling år 2005, men förlorade sin prototyp på grund av en rysk raketfel. NASAs NanoSail-D försvann också i den tredje misslyckade flygningen av SpaceXs Falcon 1-raket 2008.

Ett brittiskt skeppsbeständigt uppdrag som slats för lanseringen nästa år kan också testa solseglings framdrivning, men skulle huvudsakligen testa seglarna som bromsar för att ta avstängda satelliter ner.

Japan utplacerade en solsegling från en ljungraket 2004, men försökte inte faktiskt visa kontrollerad flygning. Om det representerade torrgången kommer Ikaros som den verkliga affären.

Sann sol segling

Ikaros är utformad för att unfurl sin segel under sin första etapp genom att utnyttja sin spinnmoment och sedan aktivt utnyttja resten av vägen under ett andra steg.

"Membranet utplaceras och hålls platt, med sin spinnande rörelse", på JASA-uppdragets webbplats. "Fyra massor är fästa på membrans fyra tips för att underlätta utplaceringen."

Planetary Society har fortfarande ambitioner att någonsin starta ett solseglingsuppdrag i djupt utrymme, men det första planerade solsoljetestet skulle innebära en mycket mindre rymdfarkost än Ikaros, som sträcker sig nästan 20 meter vid sin fyrkantiga segels diagonal.

En återställd NASA solsegel kan väga lite mindre än 10 pund (4,5 kg) jämfört med Ikaros 700 pund (315 kg).

Planetariska samhället skulle inriktas först för att lanseras till omloppsbana med låg jord, innan de senare startade ett andra uppdrag som varade kanske veckor. Endast det tredje uppdraget skulle försöka för interplanetär resenärs status, sade Freidman.

För tillfället kommer Friedman och Planetary Society att dela med sig av teknisk information och resultat från JAXA-uppdraget och hålla ett öga på sina egna förhoppningar om framtiden.

"Vi önskar att vi först var först, men det spelar ingen roll," sade Friedman. "Det handlar om att utveckla solseglingsteknik."

  • Galleri - Under Venus Clouds
  • Japan mål för Venus, del 2
  • NASA Funds Ny Forskning Into Romerska rymden Motorer