Japansk rymdskepp gör julleverans på rymdstationen

Det kan inte vara en släde som drivs av en jolly gammal elva, men ett japansk lastfartyg anlände till Internationella rymdstationen idag (13 dec) för att göra en julleverans till utpostens sexpersoners besättning.

Den japanska rymdforskningsbyråns robot-H-II-överföringsmedel 6 eller HTV-6 fångades av stationen astronauter med hjälp av en robotarm vid 5:37 am EST (1037 GMT). Några timmar senare fanns lastfartyget och dess nästan 5 ton förnödenheter till en båtplats för lossning senare. Det är JAXAs sjätte obemannade fraktleverans till stationen med sina HTV Kounotori-fordon (namnet betyder "vit stork").

"Beautiful" NASA astronaut och stationschef Shane Kimbrough skrev om leveransen i en Twitter-post efter rendezvousen, som han kallade ett bra exempel på internationellt lagarbete. Kimbrough slog också ett fantastiskt foto av HTV-6 på närhet till rymdstationen. [Se Japans HTV-6-lansering i rymden]

Kimbrough och den franska astronauten Thomas Pesquet från Europeiska rymdorganisationen använde stationens robotarm för att låsa på HTV-6 som den och rymdstationen seglade 250 miles (402 kilometer) över södra Chile. Flight controllers på NASA: s missionskontrollcenter i Houston tog sedan fjärrkontrollen över armen och vägledde HTV-6 till dess parkeringsplats vid en jord mot Port på Harmony-modulen.

JAXAs HTV-6 lanserades i rymden den 9 december och är fylld med vatten, reservdelar och andra tillbehör - kanske till och med några julklappar - för de sex expeditionen 50 astronauterna som för närvarande bor på rymdstationen. Besättningen inkluderar två amerikaner, en fransk astronaut och tre ryska kosmonauter.

"Vi ser fram emot alla fordon som anländer och vi tar sedan de flesta av dem, tar dem på rymdstationen och det är som jul varje gång man dyker upp, för det finns en massa färsk mat och nya kläder och ny utrustning för oss att arbeta med, "sade Kimbrough på en presskonferens tidigare i år innan han lanserade till stationen i oktober.

Också packade mitt i massor av last är sex nya litiumjonbatterier som kommer att användas för att ersätta äldre nickelvätebatterier i stationens solarray under rymdfärder nästa månad, sade NASA-tjänstemän.

HTV-6 levererar också den femte småteknologiska nanosatelliten Technology Tech (TechEdSat-5), som kommer att utföra en ny ExoBrake-rymdfarkostteknologimodrator i början av 2017. ExoBrake är en "spänningsbaserad, flexibel bromsanordning som kan hjälpa till med att få små nyttolastningar tillbaka genom jordens atmosfär oskadd, noggrant avkoppling genom en serie justeringar för att modulera drag, "sade NASA-tjänstemän i ett uttalande.

Japans HTV rymdfarkoster är engångsfordon som ingår i den internationella flottan av robotlastfartyg som regelbundet återupptar den internationella rymdstationen. Tisdagens framgångsrika dockning kommer 12 dagar efter misslyckandet av ett ryskt progressfartyg under lanseringen den 1 december.

Två amerikanska företag återupptar även rymdstationen; Orbital ATK levererade nyligen massor av leveranser till utposten i oktober med hjälp av sin obemannade Cygnus rymdfarkost. Samtidigt arbetar företaget SpaceX - som vanligtvis levererar last som använder robotversioner av Dragon Space Capule - att återhämta sig från en Sept. 1 launchpad explosion som förstörde en Falcon 9 raket och kommersiell satellit nyttolast. SpaceX planerar att återuppta Falcon 9-raketflyg i januari.

HTV-6 kommer förbli länkad med International Space Station i cirka fem veckor. I slutet av den tiden kommer den att vara packad med sopor och onödiga föremål och släppas för att brinna upp i jordens atmosfär.