Mars Rover Möjlighet att göra djärv nedstigning i Gully

NASAs Opportunity Rover har fortfarande stora äventyr mer än 12 år efter att ha berört Mars. Nu planerar byrån att skicka Möjlighet till en gulf som kan ha blivit formad av vatten i det gamla förflutna.

Möjlighetens vågade nedstigning kommer att vara en första för en Mars-rover, och det kan ge en signifikant inblick i hur Red Planet-guldmassorna bildas. En debatt har rasat i åratal om huruvida dessa egenskaper skapas av torris, flytande vatten eller andra processer.

De senaste observationerna från NASAs Mars Reconnaissance Orbiter visar till exempel inget bevis på "rikligt flytande vatten eller dess biprodukter" på mer än 100 gullyplatser, meddelade byrån i juli. (Sådana biprodukter kan innefatta leror eller andra mineraler som bildar i närvaro av vatten.) [Sökandet efter vatten på Mars i Foton]

Men Opportunity's handlers tror att vatten formade gyllan de har valt att utforska, som sträcker sig österut till väster för ca 200 meter (180 meter) på kanten av den 14 kilometer långa (22 kilometer) Endeavour-kratern.

"Vi är övertygade om att det här är en vätskeformad gully och att vattnet var inblandat." Opportunity principal investigator Steve Squyres, en planetvetenskapsman vid Cornell University i Ithaca, New York, sa i ett uttalande.

"Vätskeformade snedställningar på Mars har blivit sedda från omlopp sedan 1970-talet, men ingen hade granskats på nära håll på ytan innan," tillade Squyres. "Ett av de tre huvudmålen för vår nya uppdragsutökning är att undersöka det här hålet. Vi hoppas kunna lära oss om vätskan var ett skräpflöde, med massor av smörjmedel smörjda med vatten eller ett flöde med mest vatten och mindre annat material."

Den tvååriga förlängningen började 1 oktober. Om allt går enligt planen, kommer Opportunity att röra sig ner längs hela gyllans längd och titta runt på golvet i Endeavour, vars fälg roveren har undersökt sedan augusti 2011. Möjligheten kommer också att jämföra stenar hittade inuti kratern mot dem som det såg ut på fälgen, för att se om de liknar varandra.

"Vi kan upptäcka att de sulfatrika bergarterna vi sett utanför kratern inte är lika inuti," säger Squyres. "Vi tror att dessa sulfatrika bergarter bildas av en vattenrelaterad process och vatten strömmar nedförsbacke. Den vattna omgivningen djupt inuti kratern kan ha varit annorlunda än ute på slätten - kanske en annan timing, kanske annorlunda kemi."

Möjlighet landade på Mars i januari 2004 för det som ursprungligen var tänkt att vara ett tremånadersuppdrag. En tvillingrover som heter Spirit landade på Mars samma månad; Anden dog under marsvintern 2010. Båda roversna har funnit omfattande bevis på det antika vattnet på Mars-ytan.

Golf-cart-size Opportunity visar några tecken på sin avancerade ålder. Till exempel fungerar det flashbaserade minnet inte längre längre, vilket gör det långsiktiga minnet svårt. Så NASA måste stråla hem informationen Opportunity samlar varje dag, eller förlorar den för alltid.

Under de senaste månaderna har möjligheten utforskat en region som heter Marathon Valley på den västra kanten av Endeavour-krateret, och tittar på vattenrelaterade mineraler som tidigare upptäcktes genom orbitala observationer. Den här veckan tittar roveren på rock exponeringar nära så kallade Spirit Mound, som ligger i Bitterroot Valley-delen av Endeavours fälg, sa NASA-tjänstemän.