Virgin Galactic Bränder Nya Motorer för Satellit-Starta Raket

Virgin Galactic har testat sin nya flotta flytande bränsle-raketmotorer och presenterade ytterligare detaljer om företagets planer på att använda dessa hybridmotorer för att starta kommersiella satelliter i omloppsbana.

Motorerna, dubblerade "NewtonOne" och "NewtonTwo" testades i förra veckan, som en del av ett pågående program för att utveckla ett nytt lanseringsmedel för små satelliter. Den förbrukade tvåstegs, flytande bränsle raketen, kallad LauncherOne, kunde göra sina första flygningar så tidigt som 2016, har företagets tjänstemän sagt.

"Vi är stolta över de stora framsteg som våra framdrivningsgrupper har gjort för att nå dessa milstolpar," säger George Whitesides, Virgin Galactic, i ett uttalande. "Kombinerat med parallella framsteg som gjorts av företaget i avancerad tank- och avionikteknik, är vi nu väl på väg att ge kunderna den lägsta kostnaden för små satellitproducenter och operatörer att köpa en dedikerad ritt till rymden." [Galleri: Virgin Galactics LauncherOne Rocket för satellituppdrag]

NewtonOne, som driver raketens övre scen, är utformad för att ge 3,500 pund tryckkraft. Efter dussintals tidigare tester avbröt ingenjörerna förra veckan NewtonOne-motorn i fem minuter, vilket är hur länge det kommer att sparkas under verkliga satellitlanseringar, enligt Virgin Galactic-tjänstemän.

Den större NewtonTwo-motorn, som driver raketens huvudstadium, är utformad för att ge 47 500 pund tryckkraft. Motorn har tidigare blivit avfyrade flera gånger för korta varaktigheter, och ett längre test förväntas inträffa under de kommande månaderna, sa tjänstemännen.

Båda motorerna var skräddarsydda och byggda av Virgin Galactic i Mojave, Kalifornien, för LauncherOne-programmet. "Den unika miljön i Mojave gör det möjligt för teamet att designa, tillverka, montera och testa motorerna på en enda plats, vilket gör det möjligt för oss att göra framsteg snabbt," sa White.

LauncherOne kommer att transporteras högt upp i himlen av Virgin Galactics enorma WhiteKnightTwo-flygplan och släpps sedan för att göra sin egen väg till omloppsbana. WhiteKnightTwo tjänar också som moderskap för företagets SpaceShipTwo rymdplan, vilket tjänstemän säger bör börja göra suborbitala passagerarflyg senare i år.

LauncherOne-inställningen gör det möjligt för Virgin Galactic att tillhandahålla frekventa och prisvärda flygningar till omlopp, sade företagets tjänstemän.

"Våra liv har redan förbättrats omedelbart genom satellitteknologi, men vi kan göra så mycket mer om vi kan ta med lanseringssystem till det 21: a århundradet", skrev Whitesides i ett blogginlägg på företagets hemsida. "Satelliterna blir mindre, smartare och ljusare, men lanseringar är lika dyra, opålitliga och sällsynta som någonsin. Vi strävar efter att ändra det och därmed drastiskt utvidga användarbasen och omfattningen och kvaliteten på satellitapplikationer."