Aurorasaurus visar att folkmassan är bäst om nordlys

När hisnande auroror tvätta himlen med färg kan människor runt om i världen hjälpa forskare att bättre förstå vad som skapar de vackra skärmarna och var de ser ut.

Genom att kommunicera deras förundran genom sociala medier och annan teknik, hjälpte auroraobservatörer att förbättra förutsägelserna om var auroror är synliga i natthimlen genom ett nytt medborgarvetenskapsprojekt som heter Aurorasaurus.

"Med hjälp av dessa observationer kan vi göra bättre kortsiktiga förutsägelser om när och var Aurora är för Aurora entusiaster - och forskare", säger Liz MacDonald, grundaren av Aurorasaurus, i ett uttalande. Ny forskning som analyserar användandet av verktyget föreslår att medborgareforskare regelbundet kommer att placera aurorer närmare ekvatorn än vad som förutsägs förmodar. Forskare kan använda den aurora informationen för att bättre förstå egenskaperna hos geomagnetiska stormar, vilket potentiellt kan skada strömnät och kommunikationsnät. [Se de spektakulära Aurora-bilderna från St. Patrick's Day Solar Storm]

Förbättra förutsägelser

Laddade partiklar som strömmar från solen fångas upp i jordens magnetfält, där de interagerar med syre, kväve och andra delar i den övre atmosfären för att producera bländande färgskärmar. Varje färg produceras då partiklarna interagerar med ett annat element. Dessa skärmar, synliga nära jordens poler, är kända som auroror.

Medan partiklar alltid åker bort från solen i solvinden, orsakar solaktivitet större sprickor som kan förstärka auroror, så att de kan sträcka sig längre mot ekvatorn än vanligt. Samtidigt har det laddade materialet från solen potential att skada kraftledningar, elektriska infrastrukturer och satelliter, vilket orsakar strömavbrott och kommunikationsfel.

I oktober 2011 observerade MacDonald resultaten av en enorm geomagnetisk storm - inte på himlen, utan genom realtids tweets på Twitter. Händelsen var en av de första omfattande dokumentationerna av Aurora-aktivitet som gjordes med hjälp av sociala medier. Inspirerat av detta grundade MacDonald Aurorasaurus, ett projekt som gör ansträngningar att spåra auroras när de händer via webben, appar och sociala medier. När skygazers varnar andra för den spektakulära showen kring dem hjälper de till att förbättra prognoserna för nuvarande och framtida auroror.

Tidigare Aurorasaurus-lagmedlem Nathan Case, en seniorforskare vid Lancaster University i Storbritannien, ledde en studie av 500 auroraobservationer av medborgareforskare under mars och april 2015, en period som inkluderade en av de största geomagnetiska stormarna under det senaste decenniet. De upptäckte att många rapporterade att de hade sett Aurora närmare ekvatorn (och därmed längre från polerna) än den nationella oceaniska och atmosfäriska förvaltningens OVATION Aurora Forecast Model hade förutsagt. Forskningen var detaljerad i tidskriften Space Weather.

Genom att kombinera observationer från användare och verifierade tweets genererar Aurorasaurus en global karta som visar auroral synlighet i realtid. Kartan innehåller en "visa linje", en region som förutspår var en person ska se Aurora baserat på förutsägelser från OVATION och expanderar sedan den linjen vid behov.

"Utan medborgarnas vetenskapliga observationer kunde Aurorasaurus inte ha kunnat förbättra våra modeller där människor kan se Aurora," sa Case i samma uttalande. "Teamet är mycket tacksamt för vår gemenskaps engagemang och är glada att få fler att registrera sig."

Förutom att förbättra auroraldetektion analyseras Aurorasaurus också av forskare från Pennsylvania State University som ett prototypsvarningssystem för akutmottagare. När ett visst antal personer i ett område använder sociala medier för att rapportera att se auroras skickar projektet ut meddelanden till andra användare för att varna dem. En liknande process kan användas i nödsituationer.

"Den kortsiktiga visionen för Aurorasaurus är att bli ett interaktivt nav för Aurora entusiaster vid korsningen mellan medborgare och vetenskap," sa MacDonald. "På lång sikt kan detta engagerade samhälle upprätthållas och utvecklas tillsammans - och verktygen kan utökas för att vara användbar inom andra discipliner inom vårt tekniska samhälle."