Hur man ser en kosmisk kanin och duva i natthimmel

Det är svårt att inte tala om Orion den Mäktiga Jägaren, omringad av en stor omgång av andra ljusa stjärnor, om den tidiga vinternattidshimlen. Orion är faktiskt stjärnmönstret som alltid tar det centrala steget på kalla vinteriga nätter: Han är vinterens mest spektakulära stjärnmönster och den mest lysande konstellationen som finns någonstans i himlen.

Men tyvärr brukar Orion dra uppmärksamhet från några närliggande dimmergrupper, som de två dystra figurerna som ligger strax under jägaren: Lepus, Hare och Columba, Dovan.

Haren

Lepus består av en blygsam grupp svaga stjärnor som verkar anordnas i form av en slips. Orions svärd pekar mot det. Det är ett gammalt mönster och av en eller annan anledning tenderade ett överraskande antal tidiga folk att associera denna himmelska Hare med månen, men för araberna representerade de ljusare stjärnorna i en rektangel fyra kameler som släckte sin törst.

Och eftersom Orion särskilt tyckte om jakthårar, verkade det ganska lämpligt att placera en under fötterna i himlen. [Galleri: Orion Nebula Splendour]

Lepus ljusaste stjärna, Arneb, är en dubbelstjärna vars komponenter är ungefär 3: e och 11: e storleksordningen (i denna astronomers ljusstyrka, desto lägre tal är desto ljusare är stjärnan. Gränsen för syn på blotta ögat anses allmänt vara 6: e magnitud).

Men Arneb är inte riktigt en sann binär stjärna alls. Det här är bara en illusion, för den svagare följeslagaren är förmodligen inte en sann fysisk följeslagare, men syns bara på det sättet, eftersom det bara råkar vara i samma synvinkel som sett härifrån på jorden.

En intressant variabel stjärna är märkt R Leporis. Det är ofta jämfört med Mira Ceti, den "Underbara Star" av Cetus, Whalen, eftersom, som Mira Ceti, R Leporis verkar pulsera i storlek och har en oregelbunden period på ungefär 432 dagar, varierande i ljusstyrka mellan ca 7: e och 9: e magnitud.

Det noterades först i oktober 1845 av astronomen J.R. Hind of London, som beskrev den som "den mest intensiva crimson, som liknar en bloddroppe på den svarta bakgrunden av himlen." Andra observatörer har noterat att det verkar som "en intensiv rökig röd, ett glödande kol, en rubin."

Agnes Clerke noterade det för mer än hundra år sedan 1905 och påpekade att även de röda färgerna Antares och Betelgeuse var "blek nyanser" jämfört med Reporis vinröd färg.

Hind's Crimson Star är en väldigt cool jätte, från 3,500 till 4000 grader Fahrenheit (1900-2200 grader Celsius). Dess spektrum visar att det tillhör en sällsynt klass av stjärnor som kallas spektral klass N, och visar mycket starka egenskaper hos molekylärt kol.

Duvan

I motsats till Lepus är Columba inte bland de 48 konstellationerna som vanligen tillskrivs de gamla. Ursprunget är osäkert, men det tros ha blivit namngivet av Petrus Plancius, en sextonhundratalet holländsk teolog och mapmaker. Det verkar verkligen som en fullblåst duva med olivgren i många av de gamla stjärnatallagen.

Intressant är bara öster om Columba konstellationen av valpar, som representerar akter av ett stort segelbåt Argo Navis.

För observatörer i norra USA samt hela Kanada och Europa ligger de olika delarna av detta himmelska skepp, för det mesta, under horisonten. Även om Jason använde detta skepp för att söka den Gyllene Fleece, är det ibland associerat med Noaks ark. I själva verket ska Columba representera dov Noa som skickas efter översvämningen för att söka efter land, det vill säga dess ursprungliga namn: Columba Noachii ("Noahs Dove").

En sista punkt om Columba är att inom dess gränser är den plats från vilken solen rör sig, kallad "antapex av solens väg".

År 1718 bestämde sir Edmund Halley att stjärnorna inte var fixerade i position och att de rörde sig över himlen i vad som ofta kallas deras rättvisa motion. I förhållande till de närliggande stjärnorna flyger solen, och därmed jorden, direkt bort från en plats i himlen i norra Columba på cirka 12,5 miles per sekund. Vi är på väg mot den motsatta delen av himlen, ett område av rymden mellan sommartidskonstellationerna Lyra, Lyre och Hercules.

Joe Rao fungerar som instruktör och gästföreläsare på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi för New York Times och andra publikationer, och han är också en meteorolog på kamera för News 12 Westchester, New York.