Dwarf Planet Ceres Camouflaged av Asteroid Dust

Dvärgplaneten Ceres är kappad i ett lager av asteroidstoft som förtäcker sin sanna ytsammansättning, föreslår en ny studie.

Data som samlats in av jordbaserade teleskop och NASAs Dawn rymdfarkoster, som har kretsat Ceres i nästan två år, visar att dvärgplanets yta hamnar i massor av vattenbärande mineraler, som karbonater och leror.

Men det är inte exakt vad astronomer såg när de studerade Ceres med hjälp av NASAs Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy (SOFIA), en modifierad Boeing 747 jet som bär ett teleskop på 100 tum (2,5 meter). [Awesome Photos of Dwarf Planet Ceres]

"Vi finner att de yttre få mikronerna av ytan är partiellt belagda med torra partiklar," studerade medförfattaren Franck Marchis, en senior planetarisk astronom vid SETI-institutet (Search for Extraterrestrial Intelligence) i Mountain View i Kalifornien, sade i ett uttalande . "Men de kommer inte från Ceres själv. De är skräp från asteroideffekter som troligen inträffade för tiotals miljoner år sedan."

Dessa "interplanetära dammpartiklar", som ofta blåses upp som meteorer när de träffar jordens atmosfär, är kända att ackumulera på ytorna på mindre asteroider i djupt utrymme, sa forskarna. Och det verkar nu som om de också bygger upp på den 590 kilometer breda (950 kilometer) Ceres, det största objektet i huvud asteroidbältet mellan Mars och Jupiter.

"Den här studien löser en långvarig fråga om huruvida asteroidytmaterialet exakt återspeglar asteroidens inneboende sammansättning, säger studiechefen Pierre Vernazza, forskare i Laboratoire d'Astrophysique de Marseille (LAM-CNRS / AMU), i samma uttalande.

"Våra resultat visar att asteroidernas underliggande sammansättning genom att utvidga observationerna till mitten av infrarödet fortfarande är identifierbar trots förorening med så mycket som 20 procent av materialet från andra håll", tillade Vernazza.

De nya Ceres-observationerna är inte det enda beviset att ytorna på stora kosmiska kroppar kan påverkas av främmande material. Till exempel upptäckte NASAs New Horizons-probe en rödaktig keps på Pluto största månen, Charon, under rymdskeppens episka flyby av dvärgplaneten i juli 2015. New Horizons lagmedlemmar tror att detta lock bildades efter metan som en gång virvlade i Plutos atmosfär fångades vid Charons poler och utsattes sedan för strålning med hög energi.

Den $ 467 miljoner Dawn-uppdraget lanserades i september 2007. Sonden bana Vesta, asteroidbälte näst största bosatt, från juli 2011 till september 2012, när den avgick för Ceres. Dawn nådde Ceres i mars 2015 och har sedan dess studerat dvärgplaneten från bana.

Den nya studien publicerades förra veckan i The Astronomical Journal.