Incredible Technology: Hur Solar Sails skulle kunna förstöra de första stjärnskytten

Redaktörens anmärkning: I den här veckoserien, ProfoundSpace.org utforskar hur teknik driver utrymmeutforskning och upptäckt.

Segelskepp kan vara rymdfarkosten som först tar mänsklig teknik till avlägsna stjärnor.

Jätte segel som drivs av solens eller en lasers energi kan vara det mest genomförbara alternativet för interstellär rymdfluga i den inte alltför avlägsna framtiden, James Benford, en fysiker som är associerad med Icarus Interstellar, en ideell grupp som ägnas åt att hitta ett sätt att resa till ett annat stjärnsystem, sade under en panel på Starship Congress-konferensen i augusti.

Stora och lätta segel kan göra det möjligt för obemannade sonder att resa interstellära avstånd inom en rimlig tidsram, sade Benford. [Hur Interstellar Segling Works (Infographic)]

Raketter kommer inte att göra jobbet "för att vi ännu inte har fått fusion", sa Benford. "Utöver det är antimatterraketer som inte bara lider av ett mycket svårt designproblem, men bristen på bränsle."

Det lämnar segelskepp. "Jag skulle säga att jag tror att segelbåtar kommer att bli de första stjärnskytten, för vi vet hur man gör det," sade Benford.

En solsegling i rymden fungerar nästan som ett skepp som seglar på havet. Ingenjörer kan använda foton som emitteras av en stjärna för att både driva och styra en rymdfarkost.

Benford har också arbetat med laserteknik för att samla mer information om hur man driver seglar utanför solsystemet med hjälp av en "beamer". Strukturen skulle använda lasrar, eller kanske mikrovågor, riktade sig till seglet för att driva det någonsin längre in i djupt utrymme.

En extremt lätt 62-mils (100 kilometer) segel som slog upp nära solen kunde göra en interstellär resa på 1000 år, säger Les Johnson, biträdande chef för NASAs Advanced Concepts Office på rymdorganisationens Marshall Space Flight Center i Huntsville, Ala .

"För dig och jag är 1000 år lång," sa han. "Men glöm inte: Det fanns civilisationen för 1000 år sedan, det var rekordhantering för 1000 år sedan ... Vi har inte förmågan att bygga det här idag - men om vi skulle [starta ett uppdrag] skulle det säkert vara någon som slog på radiosändare och lyssna på data som kommer tillbaka på 1000 år. "

NASA planerar att starta en rymdfarkost som är utrustad med världens största solsegling i november 2014. Sunjammer, som kallas för ett segelbåt i en kort historia av Arthur C. Clarke, kommer att användas för att övervaka rymdväder och visa hur detta avancerade Tekniken skulle kunna användas i framtida uppdrag.

Även om det kommer att vara det största på ca 38 meter på en sida, kommer NASAs Sunjammer inte att vara den första solsilen att flyga i rymden. I juni 2010 utvecklade Japans Ikarosond sin 46 fots breda (14 m) solsegel och blev den första rymdfarkosten att kryssa för interplanetära avstånd med solstrålning ensam.

Solsjöfart är inte nytt; Faktum är att det har funnits i ett halvt sekel, påpekade Johnson. "Det visades först i rymden - det är jag medveten om - med de stora ekobalonger som blåses upp i rymden på början av 1960-talet av NASA - stora reflekterande Mylar-typ ballonger", sa han. "Och eftersom de var sfäriska, symmetriska, hade du ingen kontrollförmåga, men i huvudsak såg de ut som perfekta reflektorer."