Saturnus skiner nära månen ikväll: hur man ser den

Om ditt väder är klart ser du mot den östra himlen ikväll (16 april) klockan 10:30 din lokala tid Du borde se den ljusa månen stiga, och strax under och till vänster blir det ett ljust stjärnliknande föremål.

Men det är ingen stjärna, det är planet Saturnus, och det är redan en närvaro i sen kvällshimmel, veckor före den 10 maj när den når motstånd mot solen.

Till det blotta ögat visas Saturnus mer eller mindre som någon annan ljus stjärna, förutom att det vanligtvis skiner med ett stadigt ljus snarare än att blinka. Det beror på att en planet är mycket större än någon stjärna i vinkelstorlek, så turbulensen i jordens atmosfär släpper ut sitt ljus, snarare än att göra det att dansa som en stjärna. [Fantastiska närbilder av Saturns Ringar]

Det tar ett teleskop som förstorar åtminstone 25 gånger för att se Saturnus berömda ringar. Även då kommer de bara att göra Saturnusen oval snarare än rund.

Ett teleskop som förstorar 100 gånger visar en liten perfekt planet med ringar. Ett större teleskop kommer fortfarande att lösa detaljerna i ringarna, till exempel Cassini-avdelningen som skiljer inre och yttre ringar, och detaljerna i skuggan av planeten på ringarna och ringen på ringarna på planeten.

Saturns system av månar är kanske det mest fascinerande i hela solsystemet. Till skillnad från Jupiters fyra ljusa månar, vars banor ses från kant mot jorden, roterar Saturns månar i ett plan som lutas på samma sätt som sina ringar, så att manar beskriver ovaler runt planeten, vilket framgår av den andra bilden.

Saturnus ljusaste måne Titan är synlig i nästan alla teleskop, men du behöver ett planetariumprogram som Starry Night för att skilja det från bakgrundsstjärnorna. Nästa ljusaste månen Rhea är synlig i de flesta amatörteleskop. Det svagare paret, Dione och Tethys, är mer en utmaning. De innersta månarna, Mimas och Enceladus, är svåra att upptäcka eftersom de är små och nära de yttre kanten av de ljusa ringarna.

Iapetus är kanske den mest intressanta av Saturnusmåner. Till skillnad från den inre fem lutas sin bana i en vinkel mot Saturns ringar, så Iapetus position är ganska svår att förutsäga utan ett bra program.

Iapetus varierar också ganska lite i ljusstyrka. Liksom alla stora månar i solsystemet är det tidally låst till sin planet så att det alltid håller ett ansikte inåt. När det rör sig om Saturniter har ledande ansikte påverkats av otaliga småmånader, så att det ser ut att det har målats med tjära. När det tåliga ansiktet är mot oss, är Iapetus nästan två storheter svagare än när det är släta ansikte mot oss.

Om du följer Iapetus runt sin omlopp, som tar 79 dagar, kommer du att se det blekna från sin ljusaste (för närvarande) 10.1-storlek ner till dess svagaste 11,9-storlek. Det kommer att hända under den senaste veckan i maj. Den kommer att återgå till full ljusstyrka under den första veckan i juli.

Alla Saturnusmåner är så långt ifrån oss att de bara framträder som ljuspunkter, utom i de största teleskoperna. Men att se på sina förändrade positioner från natt till natt är oändligt fascinerande.