Utlänningar är aldrig svaret

Paul Sutter är astrofysiker vid Ohio State University och chefsforskare vid COSI Science Center. Sutter är också värd för Ask a Spaceman, RealSpace och COSI Science Now.

Du kanske har hört i nyheterna nyligen om konstiga eller mystiska radiosignaler som kommer från yttre rymden. Det spelar ingen roll när du läser den här artikeln - mystiska radiosignaler från yttre rymden är nästan alltid i nyheterna. Omkring varje halvårskrig ripplar en flash av spänning och diskussion runt om i världen, eftersom rapporter kommer in från något teleskop eller sond och den oförklarliga naturen hos sina observationer.

En ovanligt stark signal från en solliknande stjärna. Ett upprepat mönster som verkar för precist för att vara naturligt. Blår och bloops från okända källor med huvudskrapa signaturer. Visst, det finns massor av saker i rymden som kanske skulle kunna vara så snälla att skapa dessa signaler, men kan det här ... vara det? Skulle detta kunna vara det viktigaste beviset som svarar på en av de ultimata existentiella frågorna? Är vi ensamma?

Ingen seriös astronom vill någonsin rusa ut och blåsa, "Hej, alla! Jag har hittat utomjordingar!" Men samtidigt är det en stark önskan att få ditt namn i historiaböckerna. Så när dessa signaler dyker upp får du massor av shrugging och hemming och hawing och "Se, vi är ganska säkra på att det är naturligt, men vi kan inte utesluta utomjordingar," snällt prata. [Greetings, Earthlings! 8 sätt kan utlänningar kontakta oss]

Låt mig berätta ett par berättelser.

pulsarer

I slutet av 1960-talet arbetade astrofysiker Jocelyn Bell Burnell med sin rådgivare, Antony Hewish, med sitt snygga nya radioteleskop nära Cambridge, England. Efter att ha skannat en viss plats på himlen registrerade de en ovanlig signal: En källa i himlen skickade frekventa, upprepade brister, åtskilda av en skarp precision 1.33 sekunder.

Signalen var så vanlig, så exakt. De vet inte vad de ska tänka på, de kallade sin källa "LGM" - för "små gröna män". De trodde inte att de hade hittat en avancerad E.T. civilisation, men ... du vet aldrig. Säkra före det osäkra. Utifall att.

LGM-hypotesen började försvaga när de hittade en annan källa, och en annan, och en annan. Och många andra. Slutligen vaknade teoretikerna, började uppmärksamma och räkna ut det: Signalerna orsakades inte av smågröna män, utan snarare små vita neutronstjärnor, inslagna i otroligt starka magnetfält och strålade strålkastare i rymden som en fyr. Idag kallar vi dem pulsar.

Wow!

År 1977 lyssnade astronomen Jerry Ehman med sitt "Big Ear", ett radioteleskop som drivs av Ohio State University. Avslutat med sitt vetenskapliga uppdrag var teleskopet tillägnad SETI (sök efter utomjordisk intelligens) observationer. Och en natt föll en stor, ljus, kontinuerlig signal i teleskopets snäva synvinkel. I 72 sekunder ropade källan i det stora örat med en särskild frekvens: 1.420 megaherz, den frekvens som neutralt väte naturligt emitterar via en omkoppling av sin elektron. Det var en mycket otvetydlig frekvens, ett kosmologiskt telefonkort.

Ehman var så imponerad av signalen som han skrev "Wow!" på teleskopets tryckta utgång, men tyvärr såg inget annat teleskop signalen, och det sågs aldrig igen. [Lär dig mer om mystiska radiosignaler i den här videon]

Perytons

År 1998 började Parkes radioteleskop i Australien plocka upp en udda signal: Lite "chirps" skulle ibland hoppa från en frekvens till en annan, som varar bara några millisekunder och kommer från till synes ingenstans. Chirp, chirp, chirp; de små signalerna - som kallas "perytons" - förvirrade teleskopoperatörerna och astronomerna över hela världen i årtionden.

Det vill säga fram till 2015, då doktorand Emily Petroff och samarbetspartners nailed den skyldige: mikrovågsugnen i besökaren. Du blir någonsin otålig och öppnar mikrovågsdörren innan den är klar? Ja, deras speciella modell stängdes inte mycket snabbt och skulle läcka en liten bit av mikrovågsstrålning som teleskopet tog upp.

Utlänningar är aldrig svaret

I alla dessa fall, och många fler, kan spekulationer överskrida bevis - inte nödvändigtvis av de berörda astronomerna, men nästan alltid i diskussionerna kring detektionerna. Allmänheten är grundad för utlänningar: Vi pratar med varandra med radio, och om SETI-institutet eller andra grupper hämtar en konstig radiosignal kanske det är utlänningar som pratar med oss, vi antar.

Här är saken: Hypotesen att utlänningar orsakar en mystisk radiosignal är nästan alltid värdelös, eftersom intelligenta varelser kan skapa nästan vilken signal de vill ha. Hör a pip-pip-bloop? Kanske gjorde utlänningar det. Hoppsan! jag menade bloop-bloop-pip. Tja, utlänningar kunde ha gjort det också. Det finns ingen prediktiv kraft i "utlänningar gjorde det" hypotesen. Vi kan inte någonsin motbevisa det. [Titta på: Paul Sutter diskuterar utlänningshypotesen]

När en naturlig astrofysisk förklaring är svag eller inte särskilt övertygande, är det ofta en frestelse att undra om utlänningar står bakom det. Vi kan ju inte utesluta utomjordingar! Exakt. Vi kan aldrig utesluta utomjordingar, eftersom intelligenta skådespelare kan ha ganska mycket någonting. Vi kan inte utesluta dem, så det är en vetenskapligt användbar position.

Det är en väldigt mycket, mycket stort språng att gå från "Vi vet inte vad som orsakar den här signalen" till "Kanske utlänningar orsakar denna signal."

Astronomer älskar sina radioteleskop eftersom de får användbar vetenskap gjort, men det finns alltid alla slags oförklarliga fenomen i universum.Det är en anledningen till att astronomerna fortfarande är anställda - det finns massor av saker som vi helt enkelt inte förstår. Signaler, funktioner, observationer, verk. Det är ett stort universum där ute.

Jag säger inte att det är utomjordingar, men det är inte utlänningar.

Läs mer genom att lyssna på avsnittet "Var kommer" raka "radiosignaler från?" på Ask A Spaceman podcast, tillgänglig på iTunes och på webben på //www.askaspaceman.com. Tack till Kelly M. för frågan som ledde till det här stycket! Fråga din egen fråga på Twitter med #AskASpaceman eller genom att följa Paul @PaulMattSutter och facebook.com/PaulMattSutter.