SpaceX Big Mars Rocket kan hjälpa till att avveckla interstellär asteroid

Det kan finnas ytterligare en framtida användning för SpaceXs stora Mars-koloniseringsraket.

Den raketen, kallad BFR, kan starta en sond mot "Oumuamua, den interstellära asteroiden som zoomade förbi jorden förra månaden, föreslår en ny studie.

Den 1,300 fot långa (400 meter) 'Oumuamua rycker för närvarande bort från oss vid ca 58 160 km / h, eller 26 km / s. Det är långt snabbare än någon rymdfarkost någonsin reste på att fly från jorden (även om vissa har gått snabbare när de närmade sig stora kroppar, till exempel solen). Men ett uppdrag som utnyttjar BFR i utveckling, med hastighetshöjande flybys av Jupiter och solen, kunde teoretiskt jaga "Oumuamua ner, sade studien. ['Oumuamua: En Interstellär Visitor Explained In Photos]

Denna potentiella arkitektur bygger på begrepp som utarbetats av forskare vid Keck Institute for Space Studies (KISS) och NASAs Jet Propulsion Laboratory (JPL) i Kalifornien, noterade studieförfattarna.

"KISS Interstellar Medium studie beräknade att en hyperbolisk överskridande hastighet på 70 km / s var möjlig via denna teknik, ett värde som uppnår en avlyssning på ca 85 AU år 2039 för en 2025-lansering", skrev författarna i studien en version varav publicerades på platsen Centauri Dreams. (AU är förkortad för "astronomisk enhet", avståndet från jord till sol, vilket är cirka 93 miljoner kilometer eller 150 miljoner km. Och "hyperbolisk överskridande hastighet" refererar bara till rymdfarkostens hastighet.)

"Mindre blygsamma siffror kan fortfarande uppfylla uppdraget, till exempel 40 km / s med en avlyssning vid 155 AU år 2051," tillade författarna. "Med den höga tillvägagångshastigheten kan en hyper-hastighetsimpactor för att producera en gaspuff för att prova med en masspektrometer vara det allvarliga alternativet att få in situ-data."

För att vara tydlig: KISS- och JPL-koncepten behandlar inte specifikt "Oumuamua eller BFR. Dessa två idéer var framtagna innan Oumuamua upptäcktes och innan SpaceX grundare och VD Elon Musk presenterade företagets senaste tänkande om BFR - en punkt som KISS-forskare nyligen påpekade.

"KISS samlade ett program för att studera möjligheter för framtida uppdrag att nå det interstellära mediet utanför solsystemet, men den studien ägde rum före upptäckten av" Oumuamua och är inte tillämplig på det objektet ", skrev forskarna i ett uttalande om ny studie.

Ett "Oumuamua-uppdrag skulle verkligen runda ut den återanvändbara BFR: s portfölj. SpaceX förutser redan med den jätte raketen - tillsammans med sitt parade rymdskepp - för alla typer av uppgifter, inklusive lanseringssatelliter, som bär människor på superfina punkt-till-punkt-resor runt om i världen och städar upp rymdskräp.

Men BFR är inte det enda alternativet för ett "Oumuamua-uppdrag", skrev författarna. Liten, laserdrivlad segelbåt, som de $ 100 miljoner Breakthrough Starshot-projektet syftar till att lansera till andra stjärnsystem, skulle kunna göra jobbet också. (Men ett 2025 lanseringsdatum för en segelbåtsvärm är orealistiskt, Starshot-laget har uppskattat att sonderna kan vara redo för topptid på 20 år eller så om allt går bra.)

"Ett viktigt resultat av vår analys är att värdet av en laserstrålande infrastruktur från Genombrott Initiativets Project Starshot skulle vara flexibilitet att reagera snabbt på framtida oväntade händelser, såsom att skicka en svärm av prober till nästa objekt som 1I / "Oumuamua", sade den nya studien. ("1I" framför "Oumuamua refererar till objektets officiella vetenskapliga beteckning: 1I / 2017 U1.)

"Med en sådan infrastruktur på plats idag kunde avlyssningsuppdrag ha nått 1I / 'Oumuamua inom ett år,' tillade de.

Även om ett Oumuamua-uppdrag aldrig kommer att passera, kan astronomer fortfarande få en omedelbar titt på en besökare från ett annat solsystem i den inte alltför avlägsna framtiden: Sådana interstellära interlopers kan zooma genom det inre solsystemet så ofta som varje år eller så har forskare sagt. (Men spotting dem verkar vara en lång order, eftersom "Oumuamua är den första vi någonsin har identifierat.)

Den nya studien genomfördes av forskare med Project Lyra, som syftar till att bedöma genomförbarheten av ett uppdrag att rendezvous med eller flyga av 'Oumuamua. Du kan läsa den korta versionen av studien på Centauri Dreams eller den mer detaljerade på online preprint-webbplatsen arXiv.org.

Redaktörens anmärkning: Denna berättelse uppdaterades den 12 december för att införliva uttalandet från KISS-forskargruppen.