Firefly Space Systems Furloughs Personal Efter Investor Backs Out

WASHINGTON - Firefly Space Systems, ett Texas-företag som utvecklar ett litet lanseringsmedel, har förhöjt hela sin personal efter att en investerare backat ut och tvingat företaget att överväga alternativa fordonskoncept eller till och med en försäljning av företaget.

I ett kort uttalande som publicerades på sitt Twitter-konto den 29 september sa Firefly Space Systems att ett nyligen "insats i finansiering" tvingade företaget att "vidta nödvändiga åtgärder för att upprätthålla kassaflödesjämvikt och positionera vårt företag för framtida framgångar." Firefly utvecklade inte på sin situation annat än att tweeting ett foto av företagsanställda 30 september med bildtexten "Ägare och ledning är så hedrade att ha ett sådant engagerat och engagerat lag."

I en intervju 2 oktober sa företagets grundare och verkställande direktör Thomas Markusic att meddelandet kom efter ett försämrat insamling. Firefly var mitt i en serie A-finansieringsrunda och hade redan anmält en av två planerade större investerare i rundan.

"Den andra stora investeraren, som vi hade arbetat med i ett år och hade allt slutfört, släppte ut på riktigt absolut sista minuten," sa han. "Plötsligt var vi kvar med hälften av vår serie A-finansiering utan räkenskap."

Markusic nekade att identifiera investeraren, förutom att säga att investeraren var baserad i Europa. "Brexit hade någonting att göra med det," sade han och hänvisade till väljareens beslut i en omröstning i juni i Förenade kungariket för att lämna Europeiska unionen. "Alla meddelanden vi fick var att det inte var oss. De skulle gå i en annan strategisk riktning."

Han avslöjade inte det belopp som investeraren planerade att sätta i Firefly. I juni inlämnade företaget med US Securities and Exchange Commission att den hade ökat nästan 19,1 miljoner dollar av en planerad omgång på 38,2 miljoner dollar. Införandet avslöjade inte vem som investerade i den omgången, och Markusic skulle bara säga att den andra stora investeraren var baserad i USA, med hänvisning till sekretessavtal. Den investeraren var inte heller villig att finansiera resten av Serie A-roten efter att den europeiska investeraren släpptes.

Det plötsliga beslutet från den europeiska investeraren att dra ut orsakade problem på grund av företagets höga utgiftsnivå. "Det sätt på vilket vi har kunnat gå så snabbt är typ av en människa till munnen, så att vi inte har en sådan överraskning gav oss mycket start," sa han. "Vi har försökt att återhämta sig från det under de senaste månaderna, och vi har inte kunnat göra det."

Markusic sa att Firefly genomförde "väldigt aggressiva löneavdrag" för några veckor sedan. Alla utom två av företagets 159 anställda stannade på jobbet, sade han, men de lönefördelningarna var inte tillräckligt. "Vi bestämde oss för att i princip föra alla i förra veckan", sa han. Det beslutet, tillade han, fällde ut det offentliga uttalandet om finansieringsavbrottet.

Företaget arbetar för närvarande med att ta upp ett begränsat kapital för att få tillbaka några av sina anställda. Markusic sade att bolagets grundare planerar att injicera ytterligare pengar i företaget och andra befintliga investerare har lämnat "preliminära åtaganden" för att ge finansiering nästa vecka. "Det skulle ge oss möjlighet att åtminstone behålla kärnteamet," sa han.

Han sade att han hoppas att höja tillräckligt nära kortfristig kapital för att stödja företaget i fyra månader. "Vi försöker lista ut Fireflys framtid de närmaste fyra månaderna," sa han.

Firefly har arbetat med ett litet lanseringsfordon som heter Alpha. Att tvåstegsfordonet, med nya motorer som också utvecklas av Firefly, är utformat för att placera nyttolastar som väger upp till 200 kg i en solsynkroniserad omloppsbana. Ett alternativ till företaget, säger Markusic, är att fortsätta utvecklingen av Alpha.

Företaget överväger dock alternativ. Markusic sa att Firefly upptäckte förra veckan det vann ett kontrakt från en stor organisation för försvarsdepartementet för att utnyttja vår teknik på en annan plattform, som han sa värderades till tiotals miljoner dollar.

Han nekade att lämna ytterligare detaljer, eftersom kontraktet fortfarande är förhandlat och ännu inte formellt meddelats, men han sa ett alternativ för Firefly att koncentrera sig på det arbetet, vilket skulle innebära utveckling av ett steg för en annan lanseringsplattform. "Genom att koncentrera sig på scenen skulle det dramatiskt sänka våra kapitalhöjningskrav, det skulle utnyttja allt vi gjort på Alpha, eller nästan allt, och fortsätter att rymma i samma tidsram som vi pratat om och kanske till och med hedra vårt befintliga lanseringsavtal, "sa han.

Fireflys lanseringskontrakt som det har tillkännagivit hittills är från NASAs Venture Class Launch Services-program, som tilldelades för ett år sedan, för en enda lansering av Alpha företaget som planeras att genomföras i början av 2018. Tidigare i år utfärdade NASA tyst en kontraktsändring för det kontraktet "för att ändra konfigurationen från en landlansering till en flyglansering och att revidera uppdragets framgångskriterier" enligt en NASA-inköpsansökan. Byrån reducerade därefter kontraktets värde, ursprungligen 5,5 miljoner dollar, med 2,4 miljoner dollar, utan ytterligare förklaring.

Ett tredje alternativ, säger Markusic, är att fokusera på teknikutvecklingskontrakt som företaget har vunnit från Försvarsforskningsprojektbyrån. Dessa kontrakt värderas till cirka 3 miljoner dollar, sade han, för arbete på en aerospike-motor och kompositdrivmedelstank. "Det kan vara en sista utväg," sa han. "Det är en väg, men vi har inte tittat tillräckligt hårt för att se om det är en väg som skulle vara värt."

Han utesluter inte heller en försäljning av företaget. "Vi har redan intresserade parter uppradade," sa han."Det är en stark möjlighet." Om det hände sa han att det skulle vara upp till den nya ägaren att bestämma vad man ska göra med företagets teknik- och fordonsplaner.

Förutom de ekonomiska problemen har företaget behandlat tvister från Virgin Galactic, Markusis tidigare arbetsgivare. I en kostym som inlämnades i Los Angeles Superior Court i Kalifornien, påstod Virgin Galactic att Markusic utvecklat en del av nyckeltekniken för Firefly när han arbetade på Virgin, och tog det med honom när han lämnade för att hitta Firefly.

I augusti konstaterade en oberoende skiljedomare att Markusic avsiktligt förstörde bevis, i form av datorer och lagringsenheter, att Virgin Galactic-fordringar innehöll proprietära data som användes av Firefly. "På grund av den förstörelse som de redan har uppnått är det omöjligt att rekonstruera de fakta som krävs för att bevisa kärandens fall direkt", slöt skiljemannen i en 16 augusti-rapport som lagts in med domstolen. "Som ett resultat av förstörelse av bevis, inklusive e-postmeddelanden, har de väsentliga länkarna mellan Virgin Galactics egendom och utvecklingen av Fireflys teknik under denna kritiska tidiga Firefly-existens brutits."

Markusic sade att fallet, som pågående, inte spelade en roll i den europeiska investerarens beslut att backa ut. Han sa att "ansedda oberoende utvärderingar" av företagets teknik har spårat tillbaka det till NASA, öppen källkod och annan kommersiell teknik.

"Naturligtvis, när det finns anklagelse ser alla på det," sade han, "men med tanke på den oberoende granskningen har alla varit bekväma med vår teknik.

Markusic sa att han hade "mycket uppriktiga och öppna samtal" med andra företagande rymdföretag om Fireflys nuvarande situation. "De är ganska oroliga, för våra framgångar och våra misslyckanden kommer att bli mycket inflytelserika mot alla företag," sa han. "Vi måste verkligen vara framgångsrika."