Sök efter Alien Life Needs Human Mars Mission, NASA Chief Scientist Says

Ellen Stofan, nuvarande forskare i NASA, sa att skicka människor till Mars skulle vara ett kraftfullt steg i sökandet efter livet bortom jorden.

"Jag är någon som tror att det kommer att ta människor på ytan [av Mars] ... för att verkligen komma ifrågasättandet om att inte bara livet utvecklats på Mars, men vad är livet för det här livet", sade Stofan vid en vetenskaplig workshop i Irvine, Kalifornien, värd av National Academy of Sciences. "För mig ska vi gå Mars eftersom Mars håller svaren på sådana grundläggande vetenskapliga frågor som vi försöker fråga."

Workshopen med titeln "Söka efter liv över rymden och tiden" sammanställde ledande forskare som genom olika vägar arbetar för att hitta tecken på främmande liv i jordens solsystem och bortom. Stofan har tidigare argumenterat för de vetenskapliga fördelarna med ett mänskligt uppdrag till den röda planeten. [A Manned Mission till Mars: Hur NASA kunde göra det]

Stofan sa att hon tror starkt på att skicka människor till Mars för att söka efter tecken på livet eftersom människor kan utföra uppgifter som skulle vara svåra för en rover. Människor kan använda borrar som kan gå djupare än de få inches som plumbed av nyfikenhetens rover, eller till och med bortom ett djup på 6,5 fot (2 meter), vilket är den förväntade gränsen för ExoMars-roveren, ett gemensamt uppdrag mellan Europeiska rymdorganisationen och Rysslands Roscosmos. Människor kan potentiellt utforska fler platser än en rover kunde och utföra djupare vetenskaplig analys än vad som är möjligt med hjälp av ett avlägset robotbaserat vetenskapligt laboratorium, sa hon.

"Vi vet nu att vattnet var stabilt under långa perioder på Mars [och Mars], och Mars 'potential för hållbarhet tror jag är stor, säger Stofan. "Jag tror att vi behöver ... modiga människor att spendera tid på Mars, för att ha ett vetenskapligt laboratorium på Mars, för att göra det arbete som vi behöver göra för att verkligen förstå vad livet på Mars berättar om livet utanför jorden."

Flera möten vid mötet fokuserade på sökandet efter tecken på gammalt liv eller till och med nutidens liv på Mars. Idag verkar ytan på den röda planeten vara oskadlig för den typ av liv som finns på jorden, främst eftersom flytande vatten endast finns i mycket små mängder och är extremt salt. Andra faktorer skulle också göra livet svårt på den röda planeten, inklusive höga doser av rymdstrålning (eftersom Mars saknar den skyddande atmosfären och det magnetiska fältet som jorden har) och oscillerande yta temperaturer: Under marsmånaderna, planetens yta kan vara 70 grader Fahrenheit (21 grader Celsius) under dagen, men plummet till minus 100 F (minus 73 C) på natten.

Det finns exempel på extrema livsformer på jorden som kan överleva under några av dessa förhållanden, inklusive fria temperaturer och exponering för höga doser av strålning. Vätskevatten är dock en nödvändighet för alla kända jordbaserade livsformer. Men baserat på upptäckten av saltlake på Mars, anser vissa att det är möjligt att livet finns på Red Planet idag. Med det i åtanke är vissa människor oroade över att sända rovers och människor till Mars kan riskera att förorena jorden med jordbaserade mikrober.

Just nu har NASA planer som låter forskare få stenprover tillbaka till jorden från Mars, sade Stofan. En djupgående analys av en marsberg kan hjälpa det vetenskapliga samfundet att fatta ett mer informerat beslut om huruvida livet sannolikt finns på Mars idag och därmed vilka åtgärder som behövs för att förhindra biologisk förorening från ett mänskligt besök på den röda planeten, sade Stofan .

"Jag tycker att det här är frågor som bör vara i vetenskapssamhällets händer via [NAS]", sa hon.

Stofan behandlade korta bekymmer om huruvida NASA faktiskt kunde dra av sin plan att skicka människor runt om Mars i början av 2030-talet och på planetens yta sena 2030-talet och sade att hon är en "otrolig optimist på detta".

Vetenskapsmannen tillade att hon också hört att folk säger att det inte finns någon riktig anledning att skicka människor till Mars-ytan (i motsats till robotuppdrag) och uppmanade medlemmar i vetenskapssamhället att "tala upp" om de instämmer inte alls.

Det vetenskapliga intresset i Mars sträcker sig bortom NASA. De europeiska, indiska och kinesiska rymdorganisationerna skickar alla probes eller rovers till Mars. Privata företag (främst Elon Musks SpaceX) arbetar också med planer relaterade till Mars. Någon i publiken frågade Stofan om hon trodde att det globala vetenskapliga samfundet är engagerat i en slags "mjukt rymdlopp" till Mars.

"Jag ser verkligen inte det som en mjuk tävling. Jag ser det som denna fantastiska sammanflöde av intressen", sa Stofan. "Jag tror att Mars har en otrolig offentlig överklagande ... Det engagerar allmänheten på ett sätt som väldigt få andra saker gör, vilket är bra.

"Jag tycker att det här är en utmärkt möjlighet att utforska Mars med människor på ett helt annat sätt än vi gick till månen med människor, där det verkligen var en ras. [Mars] tror jag kommer att motiveras av samarbete och samarbete. Så ska vi gå vidare, snarare än konkurrens. "

Redaktörens anmärkning: Denna artikel angav tidigare att Mars 2020-roveren kommer att kunna borra till ett djup av 6,5 fot (2 meter); det är ExoMars rover som borrar till det djupet.