40 år senare inspekterar Skylab Space Station en möjlig efterföljare

Fyra årtionden efter att USA: s första rymdstation brølde in i omlopp, kan en andra version av det banbrytande hantverket vara i horisonten.

NASA lanserade rymdstationen Skylab för 40 år sedan tisdag (14 maj), vilket gjorde den modifierade tredje etappen av en Saturn V-månakraket till Amercas första astronautbostad utanför jorden. Nu har ett forskargrupp inspirerat av denna återvinningsetos föreslagit att förvandla en del av en annan raket till "Skylab II", som skulle kunna bli nationens första bemannade utpost i djupt utrymme.

"Det här är ett stort blick bakåt - 40 år," säger Brand Griffin, en ingenjör med Gray Research, Inc., som arbetar med Advanced Concepts Office på NASAs Marshall Space Flight Center i Huntsville, Ala. [Skylab: Den första amerikanska rymdstationen (Foton)]

Från Saturn V till SLS

Den ursprungliga Skylaben stödde tre bemannade uppdrag 1973 och 1974, varav tre astronautpersoner bodde ombord på stationen i respektive 28, 59 och 84 dagar. 85-tons-stationen fortsatte att bana runt jorden fram till 1979, när den åter gick in i planetens atmosfär och regnade regnat skräp ner på en sträcka av västra Australien.

Ingen skadades, men den australiensiska staden Esperance debiterade NASA $ 400 för skräp. Böterna gick obetald till 2009, då California Radio DJ Scott Barley tog hand om det efter att ha samlat donationer från sina lyssnare.

Liksom den första Skylab skulle den föreslagna Skylab II byggas från en bit av en jätte NASA-raket - i detta fall Space Launch System (SLS), som byrån utvecklar för att spränga astronauter mot asteroider, Mars och andra destinationer i djupa rymden.

Skylab II skulle använda sig av SLS 'övre-stegs vätgasdrivningstank, vilket Griffin sa skulle ge en inre volym på 17.481 kubikmeter (ungefär lika med ett tvåhus) och betydligt mer än den ursprungliga Skylabs 12.713 kubikfot (360 kubikmeter).

Skylab II kunde rymma ett besättning på fyra bekvämt och det kunde bära tillräckligt med mat och utrustning för att vara i flera år åt gången utan att behöva återupplösa uppdrag, sa Griffin.

Vid utrustningen av drivmedelsbehållaren som rymdstation skulle det krävas lite tinkering, dess ben är fasta och färdiga, tillade han.

"Det är utformat för att ta alla lanseringsbelastningar, så ingen ombyggnad måste göras strukturellt för att den ska kunna flyga", sa Griffin i mars under en presentation med NASAs arbetsgrupp för framtida rymdverksamhet.

Den första djupa rymdstationen?

Griffin och andra Skylab II-förespråkare ser på att placera Skylab II vid jordmånens Lagrange punkt 2, en tyngdstabilt stabil plats bortom månens långsida.

En bemannad utpost vid EM-L2 skulle ge mänskligheten sin första tålamod i djupt utrymme och bygga fart för bemannade pressar ännu längre ut i solsystemet, säger förespråkare.

Ett sådant projekt kan verka optimistiskt i dagens hårda skattemiljö, när NASA och andra myndigheter ser sina budgetar kramas. Men Skylab II skulle vara ett kostnadseffektivt sätt att få det att hända, sa Griffin, genom att utnyttja befintlig infrastruktur - precis som namnet gjorde för fyra decennier sedan.

Skylab "var ett projekt inbäddat under Apollo-programmet," sa Griffin. "På många sätt kan detta följa samma mönster. Det kan vara ett projekt som är inbäddat enligt SLS och kan ideellt inte medföra några av kostnaderna för programstart."

Följ Mike Wall på Twitter @michaeldwall och . Följ oss , Facebook eller . Ursprungligen publicerad på ProfoundSpace.org.