Superflares kan göra det svårt för livet att trivas på jordens närmaste Exoplanet

Den närmaste exoplaneten till jorden kan drabbas hårt av att skada ultraviolett strålning, vilket gör det svårt för livet att överleva där, föreslår en ny studie.

Den planet, den ungefär jordmassa Proxima b, cirklar den lilla, svarta stjärnan Proxima Centauri, som ligger bara 4,2 ljusår från jorden. Och Proxima b orbiterar i värdens stjärna "beboelig zon" - den rättvisa räckvidden av avstånd där flytande vatten teoretiskt kan existera på världens yta.

Men det finns mycket mer att bo än att bara vara i den bebodda zonen, vilket den nya studien indikerar. En grupp forskare som analyserar observationer av Evryscope, en uppsättning små teleskop på det interamerikanska observatoriet Cerro Tololo i de chilenska anderna, rapporterar att Proxima Centauri avfyrade en kraftfull "superflare" vars ljus gjorde det till jordens grannskap i Mars 2016. [Proxima b: Närmaste Earth-Like Planet Discovery i bilder]

Utbrottet var 10 gånger mer energiskt än vad som tidigare observerats Proxima Centauri-flare, och det ökade kortstark stjärnans ljusstyrka med en faktor på 68, sa studiemedlemmar. I flareens omedelbara efterföljning skulle observatörer under mörka himmel ha kunnat se stjärnan med blotta ögat, vilket är ganska oerhört för "röda dvärgar" som Proxima Centauri.

Evryscope upptäckte också 23 mindre kraftfulla Proxima Centauri-bläckar under de senaste två åren, enligt studien. Baserat på dessa observationer beräknade forskarna att den röda dvärgen förmodligen spränger ut superflares minst fem gånger per år.

Sådan aktivitet har sannolikt en djupgående effekt på Proxima b och dess atmosfär, hittade laget vidare. Lagets datormodelleringsarbete föreslog att Proxima Centauris upprepade flaring skulle minska koncentrationerna av UV-blockerande ozon i en jordliknande atmosfär med 90 procent på bara fem år och skulle stryka utrustningen helt ur några hundra tusen år . (Detta betyder inte att Proxima b har eller någonsin haft en jordliknande atmosfär, ingenting är känt om exoplanets förmodade luft.)

UV-ljuset som genererades i mars 2016 superflare "nådde därför ytan med cirka 100 gånger den intensitet som krävs för att döda enkla UV-hårda mikroorganismer, vilket tyder på att livet skulle kämpa för att överleva i de områden som Proxima b utsattes för för dessa fläckar" skrev i den nya studien, som har lämnats till The Astrophysical Journal. (Du kan läsa det gratis på online förtryckssidan arXiv.org.)

De nya resultaten stärker dessutom en växande betydelse bland astronomer och astrobiologer att strålning kan utgöra en stor hinder för upprättandet och utvecklingen av livet på Proxima b och andra planeter som cirklar röda dvärgar (som även kallas M-dvärgar). Tidigare studier har till exempel föreslagit att fläckar helt och hållet kan avlägsna atmosfären i sådana världar över tiden och lämna sina ytor nakna och exponerade.

Sådana faror är inte lika höga för eventuellt beboeliga världar runt solliknande stjärnor, som tenderar att inte vara så aktiva. Också, eftersom solstjärniga stjärnor är hetare än röda dvärgar, är deras bebodda zoner längre bort - vilket betyder att potentiellt livsuppbärande världar inte hamras så hårt av stjärnutbrott.

Ändå borde vi inte skriva bort röda dvärgsystem som möjliga livsförbättringar, säger Ward Howard, ledande författare till den nya studien. Han citerade bristen på detaljerad kunskap om sådana planetariska system, liksom den seghet och hållfasthet som "extremofiliska" organismer här på jorden, som har överraskat forskare gång på gång.

Forskare "bör vara noga med att inte gå utöver vad vi faktiskt kan beräkna och studera och mäta och observera just nu", berättade Howard, en doktorand vid University of North Carolina, på ProfoundSpace.org. "Jag tror inte att vi kan säga att det inte finns liv kring M-dvärgstjärnor, med tanke på fältets nuvarande tillstånd."