Sök efter Alien Life Should 'Följ metan', säger forskare

I sökandet efter livet bortom jorden har mantra vanligtvis varit "Följ vattnet." Men nu säger forskare att det kan vara möjligt för en vattenlös miljö att ge upphov till främmande liv.

I en senare studie föreslog forskare vid Cornell University en formel för livet som kunde trivas på Saturnus största måne, Titan. Med sina frysande temperaturer, hav av flytande metan och giftig atmosfär som saknar något flytande vatten kan det tyckas osannolikt att Titan kan ge upphov till liv. Men i sådana miljöer kan det vara möjligt att det finns metanbaserat, syrefritt utomjordiskt liv, säger forskarna.

På Titan skulle temperaturer på minus 292 grader Fahrenheit (minus 180 grader Celsius) göra det svårt för processer som metabolism och reproduktion att uppstå. Men det teoretiserade cellmembranet, som rymmer cellens organiska material, består av kväve istället för vatten, vilket gör det möjligt att göra just det. [5 djärva anspråk på främmande liv]

På jorden har levande celler en stark, permeabel, vattenbaserad barriär som kallas en lipid-dubbelskiktsmembran. Men det begreppet fungerar bara i miljöer med flytande vatten, så när astronomer söker efter livet utanför vårt solsystem, zooma de in på små steniga exoplaneter som kretsar inuti en stjärnas beboeliga zon - bandet där flytande vatten kan existera. Men gott om exoplaneter (och till och med solsystemmånar) existerar bra utanför detta område, där flytande vatten inte kan existera.

Så astronomer har länge varit fascinerad av icke-vattenhaltigt liv, och till och med möjligheten att Titan kan vara värd för metanbaserat liv. Annat än jorden är det den enda platsen i vårt solsystem med flytande hav på dess yta. Det är också värd för en mystisk process som förbrukar väte, acetylen och etan, sa forskarna. Alla dessa element strömmar ner från atmosfären, men gör det aldrig riktigt på ytan. Så, skulle livet kunna ge dem upp?

För att undersöka denna möjlighet samarbetade Jonathan Lunine, en astronom vid Cornell University, med James Stevenson, en doktorand, och hans rådgivare, Paulette Clancy, som båda arbetar på Cornells kemiska och biomolekylära avdelning.

"Vi är inte biologer, och vi är inte astronomer - men vi hade rätt verktyg", sa Clancy i ett uttalande. "Kanske hjälpte det, för vi kom inte med några förutfattade tankar om vad som borde vara i ett membran och vad borde det inte Vi arbetade precis med de föreningar som vi visste var där och frågade: "Om det här var din palett, vad kan du göra av det?" "

Forskarna kunde modellera en cell som stöder metabolism och reproduktion men det är konstruerat från kväve-, kol- och vätebaserade molekyler - som alla är kända för att finnas inom Titans frigida hav. Som ett lipid-dubbelskiktsmembran här på jorden är det både styvt och flexibelt, vilket styr transporten av material in och ut ur cellen.

De namngav sitt teoretiska cellmembran en "azotosom". (Azote är fransk för kväve, och liposom är grekisk för "lipidkropp", så "azotosom" betyder "kvävekropp.")

Hittills har forskarna bara visat att azotosomer kan existera baserat på molekylära simuleringar.

"Vår är den första konkreta ritningen av livet, inte som vi vet det", sa Stevenson. Nästa steg kommer att vara att demonstrera i laboratoriet hur sådana membran fungerar i en metan miljö. På sikt kan forskare också kunna modellera möjliga observerbara indikatorer på främmande liv.

Om livet existerar på Titan, skulle det visa att metan, förutom vatten, kan vara en indikator på livet, och att livet lättare kan fylla kosmos.

Resultaten publicerades 27 februari i tidskriften Science Advances.