Forskare att skörda fördelarna med den privata rymdflödesrevolutionen

Ett forskningsinstitut som har inked landmärke behandlar två privata rymdflightföretag kan utföra experiment inom suborbitalutrymme inom två år, säger en av dess forskare.

Southwest Research Institute (SwRI), en ideell organisation med säte i San Antonio, Tex., Köpte platser på suborbitala flyg från både XCOR Aerospace och Virgin Galactic. SwRIs experiment är redan byggda och redo att gå, och institutet väntar nu på rymdflygbolagen - men det kan inte vara så länge väntat enligt en vetenskapsman.

"Ingen kan garantera när de kommer att slutföra sina flygprovprogram, vilka bakslag de kan ha, vilket vrider och vänder där finns under vägen", säger Alan Stern, vice vd för SwRI: s rymdavdelning. "Men jag tror att det finns en mycket bra chans att vi kommer att flyga ett par år från och med i början av 2013 och eventuellt något tidigare."

Underteckna historiska erbjudanden

SwRI meddelade att det hade köpt platser för flera flygningar ombord på både XCORs Lynx-fordon och Virgin Galactics SpaceShipTwo, som kommer att kallas VSS Enterprise, i slutet av februari. Signing handlar om flera företag var ett strategiskt drag, säger Stern, eftersom båda fordonen fortfarande är i utvecklings- eller testfasen.

"Genom att dela upp våra medel på två olika leverantörer tror vi att vi befinner oss i ett lägre riskläge", berättade Stern för ProfoundSpace.org. [Rösta för 21: a århundrets största rymdinnovatorer]

SwRI planerar att skicka tre olika forskare - inklusive Stern - och tre olika experiment upp till suborbitalutrymme. Ett projekt kommer att testa en biomedicinsk sele, en annan kommer att undersöka geologi av asteroider och kometer genom att utföra mikrogravitetsexperiment, och den tredje kommer att undersöka förmågan hos suborbitalfordon att göra astronomi och atmosfärskunskap, enligt Stern.

"De är alla byggda", sa Stern om experimenten. "De är inte bara designade, och de är inte önskelista. De är färdiga."

SwRI väntar nu på XCOR och Virgin Galactic att börja betala kunder - men när det händer är lite uppe i luften.

SpaceShipTwo har redan aced flera glidprov och förväntas börja raketdrivna flygprov senare i år. Fordonet kunde börja passagerarflyg någon gång nästa år, har Virgin Galactic tjänstemän sagt.

Den raketdrivna Lynx första testflygningen kan äga rum någon gång i år, har XCORs vd Jeff Greason sagt.

Sparkar en revolution

SwRI planerar att få bra vetenskap utifrån sina flera suborbitala forskningsflygningar. Men institutet hoppas också att det kan tjäna en banbrytande roll, genom att visa andra forskare vad som kan göras och samtidigt bidra till att vidareutveckla privata rymdflugten.

"Vi hoppas att börja, eller katalysera, en revolution", sa Stern.

Han tillade att han hoppas omfattningen av SwRI: s åtagande - flera flygningar med flera företag, flera forskare som går upp för att utföra flera experiment - kommer att locka andra forskningsgruppers uppmärksamhet. Om de gör liknande åtaganden kan det bara vara bra för vetenskap och för utveckling av kommersiell rymdflight.

"Jag vill att de ska vara avundsjuk, avundsjuk - och jag vill att de ska ta av sig sina duffar och kom ge oss en löpning för våra pengar", sa Stern.