Made In Space vinner NASA-kontrakt för nästa generations "Vulcan" Manufacturing System

Made In Space tog bara ett steg mot konstruktion av stora, komplexa strukturer från jorden.

Det Kalifornien-baserade företaget, som byggt de två 3D-skrivarna ombord på International Space Station (ISS), har bara säkrat ett NASA-kontrakt för att fortsätta utveckla sitt nästa generations Vulcan-tillverkningssystem.

Vulcan är utformad för att göra produkter i rymdmiljön med hjälp av en mängd olika "material", inklusive metall. De två ISS-maskinerna är begränsade till polymermaterial, så Vulcan kommer att markera ett betydande framsteg när det är igång, säger Made In Space-representanter. [3D-utskrift i rymden: en fotogalleri]

"Vulcan-hybridtillverkningssystemet möjliggör flexibel förstärkning och skapande av metallkomponenter på begäran med hög precision", säger Mike Snyder, chefredaktör Made In Space och huvudforskare, i ett uttalande. "Vulcan är en effektiv, säker kapacitet som utnyttjar minsta mängd resurser under tillverkningsprocesser."

Det nya kontraktet är ett pris för småföretaget Innovation Innovation Research (SBIR). Made In Space nyligen avslutat det arbete som utarbetades under företagets fas 1 SBIR-kontrakt för Vulcan, vilket Made In Space mottogs förra året.

När Vulcan är redo att gå, syftar Made In Space till att demonstrera tekniken på ISS, som visar Vulcans potentiella användbarhet för en rad utforskningsuppdrag.

"Vulkan kan vara viktigt för att logistisk reduktion är nödvändig för långsiktig utforskning," sa Snyder. "Hybridtillverkningssystemet är ett viktigt framsteg för effektiv rymdverksamhet, vilket ger möjligheten att bygga väsentliga komponenter och aggregat i rymdmiljön, där flygande reservdelar från jorden annars inte är genomförbara".

Vulcan kommer att kunna använda mer än 30 material som råvaror, inklusive titan, rostfritt stål, aluminium och en mängd olika plastkompositer, sade Made In Space-representanter. Det uppgraderbara systemet kommer att använda 3D-utskrift såväl som vanliga "subtraktiva" tekniker för att maskinera de tryckta delarna ner till sina slutliga former. Detta kommer alla att göras robotiskt.

Made In Space arbetar också med att utveckla annan teknik och system. Till exempel lanserade företaget nyligen till ISS en maskin som gör en högkvalitativ optisk fiber som heter ZBLAN, vilket är svårt att göra här på jorden. (Vår planet gravitation inducerar små defekter i fibern.) Målet är att avgöra om tillverkningen av ZBLAN i mikrogravity är lönsam och lukrativ nog att förtjänar att göra det i stor skala. Om så är fallet, planerar Made In Space att rampa upp produktionen av grejerna och ge massor av det till jorden till salu.

Made In Space arbetar också med ett robotkonstruktionssystem som kallas Archinaut - i grunden en rymdfarkost utrustad med en högklassig robotarm och 3D-skrivare. Om allt går enligt plan, kommer Archinaut att kunna bygga stora, komplexa strukturer - som rymdteleskop - från jorden, och också kunna reparera och uppgradera befintliga satelliter. Systemet kan vara klart att gå i mitten av 2020-talet, har NASA-tjänstemän sagt. (NASA har finansierat Archinaut-utveckling via ett kontrakt om tipping-point-teknologier.)

Made In Space behåller ägande av en av 3D-skrivarna på ISS, som driver maskinen som en kommersiell anläggning. Den andra 3D-skrivaren tillhör nu NASA.