Den berömda Sombrero Galaxy visar överraskande sida

En berömd galaxformad som en breddhatt har avslöjat en ny sida av sig själv i de senaste bilderna från NASAs Spitzer rymdteleskop. Dessa bilder tyder på att den så kallade Sombrero Galaxy sträcker sig mellan två kända typer av galaxer: blobs och diskar.

Medan de flesta galaxer hamnar i båda lägena - blobgalaxer kallas elliptiska, medan skivgalaxierna är spiraler - Sombrero-galaxen verkar vara båda. Denna galax, officiellt känd som NGC 4594, ligger 28 miljoner ljusår bort i konstellationen Virgo.

"Sombrero är mer komplicerat än tidigare tänkt", sade astronom Dimitri Gadotti från European Southern Observatory i Chile i ett uttalande. "Det enda sättet att förstå allt vi vet om denna galax är att tänka på det som två galaxer, en inuti den andra."

Denna uppenbarelse var bara synlig genom Spitzers infraröda ögon, som tittar på infrarött ljus med lång våglängd som kan skära genom det damm som har synliga ljusbilder. Denna nya bild avslöjade att Sombreros glödande halo, som i synligt ljus såg ljust och litet, faktiskt är rätt storlek och massa för att vara en stor elliptisk galax. [Galleri: Det infraröda universet som ses av Spitzer Teleskopet]

Forskarna beskriver sina fynd i ett papper som publicerades i Kungliga Astronomiska Samhällets Månadsmeddelanden.

"Det här ställer alla möjliga frågor", säger Rubén Sánchez-Janssen från European Southern Observatory, medförfattare till den nya studien. "Hur tog en sådan stor skiva form och överleva inne i en sådan massiv elliptisk? Hur ovanligt är en sådan formationsprocess?"

Det mest uppenbara scenariot, att en jätte elliptisk galax slog en mindre spiral, är otroglig, säger astronomer, eftersom spiralens skiva skulle vara osannolikt att överleva en sådan våldsam process. En annan möjlighet är att ett moln av gas nedstammar på en elliptisk galax, drogs in av dess tyngdkraft och föll i omlopp runt sitt centrum för att bilda en spinndisk.

Genom att reta ut mysterierna i Sombrero-galaxen, hoppas astronomer bättre förstå hur galaxerna bildar sig i allmänhet, liksom avlägsna historierna hos andra oddballgalaxer. En sådan kallad Centaurus A verkar också vara en elliptisk galax med en skiva inuti den.

I motsats till Sombrero-galaxen verkar Centaurus A: s skiva sakna många stjärnor. Vetenskapsmän misstänker dock att de två galaxerna kan vara liknande typer, men Sombrero kan helt enkelt vara äldre, och Centaurus A kan så småningom bli samma.

Spitzer rymdteleskop lanserades 2003 och kretsar solen i en ovanlig jordbana. Det slutförde sitt primära uppdrag 2009, när dess tillförsel av flytande helium, som brukade svalna sin elektronik, sprang ut. Nu arbetar teleskopet på ett utökat "varmt" uppdrag. Utan kylvätskan kan endast två av dess instrument fortfarande användas.