Jordens kusin: Planet Kepler-186f kan vara hållbar för livet (Op-Ed)

Seth Shostak är en seniorstjärnare med SETI-institutet. Han är värd för Big Picture Science Radio Show och skriver artiklar och böcker om sökandet efter utomjordiskt liv. han bidragit denna artikel till ProfoundSpace.org s Expert Voices: Op-Ed & Insights.

Det är den mässingsring som lag av astronomer från många håll har försökt ta tag i: Upptäcka en planet som sportar en miljö som liknar vår egen. Hitta jordens kusin.

Och nu kan ett forskargrupp ha gjort det. Detta borde ge dig något att göra på din nästa middag soiree för att, trots hur mycket du skattar din hemvärld, hur mycket du uppskattar sina vykortskort och anmärkningsvärda biota - vi har nu god anledning att säga "speciellt ja, unikt nr. " Andra planeter kan vara lika livliga som våra.

Det här nya barnet på blocket, som hittades med NASAs Kepler rymdteleskop, snurrar runt en stjärna med etiketten Kepler-186: en dim lampa av en sol (tekniskt en röd dvärg) som är 490 ljusår bort. Denna stellar runt var redan känd för att ha fyra planeter, men de är alla snugglade upp för nära för något liv vi kan tänka oss - hetare än Katy Perry, men deader. [9 exoplanet som kan vara värd för Alien Life]

Den nyupptäckta världen, fantasifullt namnet Kepler-186f, är mycket nära jordstorlek - kanske 10 procent större. Det är också i en stor omlopp, åtminstone i jämförelse med sina fyra syskon, med ett "år" som varar 130 dagar.

Du kan träna ut vad det betyder om du gjorde det bra i din sophomore astronomikurs. Men om du inte gjorde det här, så är det här. Om man antar att det finns en atmosfär som svävar Kepler-186f, då är ytemperaturerna i allmänhet över frysande och under kokning. Det kan vara flytande hav. Och flytande vatten är någon astrobiologs favorit tipoff att livet kan vara närvarande.

Men vänta en minut: Har vi inte hittat massor av världar runt andra stjärnor?

Vi har faktiskt. Om du inte har kommit sedan födseln är du medveten om att planetfynden ofta finns i nyheterna. Men den situationen är relativt ny. Allvarliga försök att hitta världar runt andra solar försökte redan i 1940-talet, men dessa ansträngningar var relaterade till wildcatting i Texas: en downbeat historia om många torra brunnar. Sedan 1995, två schweiziska astronomer som inte ens jagade efter planeter, snubblade över en häckande värld som kretsar den relativt närliggande stjärnan 51 Pegasi. Den här upptäckten släppte en gusher, och de senaste resultaten från NASA Kepler-teleskopet har fört med sig kända och bekräftade exoplaneter till nästan 1800. Det är mycket planetglädje.

Men med mycket planeter är att ha många recept. Vad du verkligen bryr dig om är de bästa. Och medan det finns ungefär 20 exoplaneter hittills hittades i vad som kallas "bostadszonen" hos deras hemstjärna - orbitalområdet där de varken är för heta eller för kalla för flytande vatten - de är inte nödvändigtvis jordiska släktingar. De flesta är väsentligt större än vår planet, och kallas Super Earths.

Tyvärr, Super Earths kanske inte så super för biologi. Medan ingen säkert vet att planeter som är mer än 50 procent större än våra kanske inte är av den fasta, steniga typen som vi finner är bäst för ett komplext liv. De kan vara stormiga gasbollar, som Jupiter och Saturnus.

"Kepler-186f är den första definitiva Jordens stora planet i den bebodda zonen runt någon stjärna ", förklarar Elisa Quintana, den första författaren på pappret som meddelade upptäckten, och en kollega till mig här på SETI-institutet.

Thomas Barclay, en av Quintanas medförfattare, tillägger att "det är nästan omöjligt för detta inte att vara en fast planet. Så nu känner vi fyra steniga världar med perioder av hundratals dagar: Venus, Jord, Mars och ... Kepler 186f. "

OK, så som en lotteri-biljett som kan leverera på den stora utbetalningen - en livs bärande värld - hur bra är Kepler-186f? Kan vi svänga några andra teleskop i dess riktning och faktiskt verifiera att den har en atmosfär, kanske laddad med vattenånga?

Quintana är tveksamt. "Den här stjärnan är för dim för uppföljningsundersökningar, även med stora nästa generationens teleskop. Men det visar att du kan skapa planlösningar i jordens storlek i den beboeliga zonen."

Astronomer har bekräftat mer än 800 planeter bortom vårt eget solsystem, och upptäckterna fortsätter att rulla in. Hur mycket vet du om dessa exotiska världar?

Naturligtvis, på nästan 500 ljusår, är vi inte på väg att skjuta upp våra raketer och skicka utforskare för att kolla på vilken fauna och flora som helst kan skorpa på Kepler-186f-ytan. Men du kan satsa på att astronomer så snart som möjligt ska försöka hitta andra närmare syskon till denna värld och undersöka dem för livets spektrala signaturer. Och under tiden fortsätter SETI-institutet sin radiorecognition av Kepler-186f, som undersöker en bred bit av mikrovågsfrekvenser som letar efter utlänningar. Hittills är invånarna - om det finns någon - mamma.

Att hitta Kepler-186f har ändå redan varit en spännande händelse. Det är ett bevis på konceptet, en upptäckt av toppen av (möjligen) ett mycket stort isberg.

Och så mycket är säkert: Denna planet kommer för alltid att vara inskriven i historiaböckerna som den första världen upptäckte bortom våra egna där vi - och eventuellt andra levande saker - skulle kunna känna sig bekväma.

Följ alla expertfrågor och debatter - och bli en del av diskussionen - på Facebook, Twitter och Google +. Synpunkterna är de som författaren har och speglar inte nödvändigtvis utgivarens synpunkter. Den här versionen av artikeln publicerades ursprungligen på ProfoundSpace.org.