Byggandet av världens största teleskop börjar under 2012

Det europeiska sydobservatoriet planerar att börja bygga världens största teleskop - det europeiska extremt stora teleskopet - kommer att ta ett stort framsteg under 2012 nu när tidig finansiering av projektet har säkrats.

Det styrande organet för det europeiska södra observatoriet (ESO) godkände 2012 års budget, vilket banar vägen för det förberedande arbetet att börja på den planerade platsen för det europeiska extremt stora teleskopet (E-ELT) vid berg Cerro Armazones i den centrala delen av Chiles Atacama Öken.

Teleskopet, som representerar ett gemensamt samarbete mellan 15 länder, kommer att bli världens största markbaserade optiska teleskop. Byggare valde observationscentrets plats i Chile på grund av de optimala väderförhållandena i området, där skies är tydliga över 320 år på året, har ESO: s tjänstemän sagt.

E-ELTs primära spegel kommer att vara en svimlande 138 meter (42 meter) bred. Som jämförelse har Keck Observatory på Hawaii en spegel som mäter 33 meter (10 meter) och Subaru-teleskopet, även på Hawaii, har en primärspegel som är 27 meter (8,2 meter) bred.

ESO som styr rådets godkännande av 2012 års budget innehåller finansiering för några inledande arbeten med E-ELT-projektet, såsom utveckling av tillfartsvägar till teleskopsidan och tidig byggnadsansträngning på ett av teleskopets fem speglar. Arbetet förväntas börja i början av 2012, sade ESO: s tjänstemän i ett uttalande. [Stacking Up The 10 Biggest Telescopes on Earth]

"E-ELT börjar bli verklighet," sade Tim de Zeeuws generaldirektör i ett uttalande. "Men med ett projekt av denna storlek förväntas det att godkännandet av de extra utgifterna tar tid. Rådet inser samtidigt att det förberedande arbetet måste börja nu för att projektet ska vara klart för en fullständig start av byggandet 2012 ."

ESOs styrande organ förväntas göra ett slutgiltigt godkännandebeslut för hela E-ELT-projektet i mitten av 2012.

Planerna för E-ELT har sett ständiga framsteg under de senaste månaderna, sade ESO: s tjänstemän. I oktober nådde ESO ett avtal med den chilenska regeringen som kulminerade till stöd för projektet och donation av mark till mega-observatoriet.

I samma månad bekräftade en extern granskning att E-ELT kunde byggas inom ramen för den föreslagna budgeten på cirka 1,43 miljarder dollar (1.082 miljarder euro). Tidigare recensioner bekräftade också att teleskopets design är tekniskt bra, sade ESO: s tjänstemän.

Flera ESO-medlemsländer är redan finansiellt engagerade i projektet och finansieringen förväntas komma överens mellan alla medlemmar i mitten av 2012, vilket gör att rådet kan fatta sitt beslut om godkännande vid den tiden, sade ESO: s tjänstemän.

E-ELT förväntas fungera tidigt under det närmaste decenniet, tillade de.

ESO har redan tre observatorier i Chile, inklusive Paranal-observatoriet, som rymmer det mycket stora teleskopet och La Silla-observatoriet, som är värd för New Technology Telescope.