Wandering Rogue Moons kan vara lika vanligt som stjärnor

Rogue moons, rivna från sina planeter och kastas utåt för att driva genom rymden, kan vara lika vanliga som stjärnor i universum, finner en ny studie.

Måner är vanliga i solsystemet, med ensam Jupiter minst 67. Som sådan ville Yu-Cian Hong, en astrofysiker vid Cornell University, se hur månar runt avlägsna stjärnor kunde uppträda, sade hon.

Tidigare forskning visade att många jätteexoplaneter - det vill säga världar som kretsar i avlägsna stjärnor - har ovalformade eller "excentriska" banor. Tidigare arbete föreslog att den mest troliga förklaringen för denna orbitalexcentricitet var gravitationskriget mellan exoplaneterna. Detta ledde till att Hong och hennes kollegor undersökte vilken effekt denna "planet-planet-spridning" skulle kunna ha på de här världarnas månar. Dongs lag upptäckte att de allra flesta - ca 80-90 procent - av månarna runt jätte exoplanet tas bort från deras ursprungliga hem genom planet-planet spridning. Dessa exomoner kan sedan fortsätta visa något "vildt beteende", sa Hong till ProfoundSpace.org. [De främsta Alien Planets We Know]

Till exempel kan en destabiliserad måne fortsätta att kollidera med en planet eller sin stjärna. Månen kan sluta kidnappas av en annan planet eller kan fortsätta att ombana sin stjärna på egen hand som en "planet".

Forskarna fann också att planetplanets spridning kan driva exoplaneter och deras månar att gå "skurk" - det vill säga att de kan flyga genom rymden utan stjärnor, som fritt flytande kroppar. Dessutom kan exomoner sluta rogue på egen hand utan värdplaneter. Faktum är att skurkmånar "kan överstiga antalet fritt flytande planeter i universum och kan till och med vara lika många som stjärnor", sa Hong.

Exomonerna som är mest sannolika att överleva planeten-spridningen är de som kretsar nära sina värdplaneter och som kretsar större planeter med starkare gravitationstryck, sa forskarna. Exomoner på banor som liknar Jupiters fyra största "Galileiska" månar har till exempel ungefär 20 till 40 procent chans att överleva.

Ett sätt att se hur ofta månen är i stabila banor runt planeter eller är fritt flytande utan värdplaner kan vara genom NASA: s kommande inflytande rymdobservatorium vid WFIRST (WFIRST), även om WFIRST riskerar att bli avbruten. I händelse av att rymdteleskopet inte stängs, ser jag personligen fram emot stabila exomoner eller fritt flytande månar som upptäcks med det kommande WFIRST-uppdraget, sade Hong.

Forskarna redogjorde för sina fynd online den 10 januari i Astrophysical Journal.