NASA förlänger Planet-Jakt Kepler Mission genom 2016

NASAs produktiva Kepler rymdobservatorium, som har funnit tecken på tusentals främmande planeter, kommer att fortsätta jaga underliga nya världar i minst fyra år, meddelade rymdbyrån onsdagen den 4 april.

Finansiering för Kepler-uppdraget, som hittills har upptäckt mer än 2 300 potentiella utlänningar, planerades att löpa ut i november. Men en NASA-granskningskommitté har rekommenderat att teleskopets planeringsjaktförsök förlängs genom åtminstone räkenskapsåret 2016.

"Kepler-uppdraget utvidgas genom FY16!" Kepler forskare skrev i en Twitter inlägg idag. "Vi är tacksamma och extatiska!"

Söker efter främmande världar

Kepler observatoriumet på 600 miljoner dollar lanserades i mars 2009 på ett uppdrag att hitta planlösningar i jordens storlek i de så kallade beboeliga zonen i deras förälderstjärnor - en rättvis rad avstånd som kan stödja flytande vatten och kanske livet som vi vet Det. [Galleri: En värld av Keplerplaneter]

Teleskopet hittar främmande planeter med hjälp av vad forskare kallar transitmetoden: Det upptäcker de telltale dipsna i ljusstyrka som orsakas när en främmande värld korsar framför, eller transiterar, sin stjärna från Keplers perspektiv. Kepler rymdfarkosten behöver vanligtvis bevittna tre av dessa transiter för att bestämma en planetkandidat.

Instrumentet har varit extremt produktivt, hittills hittat 61 bekräftade utomjordiska planeter, tillsammans med ungefär 2300 "kandidat" världar som fortfarande behöver betraktas av uppföljningsobservationer. Kepler-lagmedlemmar har uppskattat att de allra flesta kandidaterna - 80 procent eller mer - sannolikt kommer att bli den verkliga affären.

Mer tid att titta på

Vartannat år bedriver NASA en peer-reviewed bedömning av uppdrag i sin astrofysikavdelning, en verksamhet som kallas Senior Review. Årets utskott gav Kepler höga betyg för både prestanda och potential.

"Kepler-uppdraget är en enastående framgång," sade utskottsmedlemmarna i sin rapport. "Kepler är inte bara en unik källa till exoplanetfynd, utan också en organisations- och samlingspunkt för exoplanetforskning."

Att utvidga Keplers uppdrag kan ge stora utdelningar av flera anledningar, har forskare sagt. På grund av kravet på tre transiteringar har de flesta av världarna Kepler hittills hittat zip runt sina stjärnor relativt snabbt, i närliggande banor.

Så att ge Kepler minst fyra år ger det en chans att leta efter planeter i mer avlägsna banor, så att teleskopet kan undersöka de beboeliga zonerna av varmare stjärnor. (Det kan ta en hypotetisk alienversion av Kepler upp till tre år, trots allt att se jorden genomföra solen tre gånger.)

Att se fler transiter kommer också att öka signal-brusförhållandet för närmare planer, så att fler av dem kan detekteras, har forskare sagt.

Översynskommitténs rapport utgjorde inte uttryckligen finansiering för Keplers utökade verksamhet, men Kepler-gruppmedlemmar har sagt att det kostar omkring 20 miljoner dollar per år att driva uppdraget på nuvarande nivå.

Översynen såg positivt ut på alla nio astrofysiska uppdrag som undersöktes - vilket även inkluderar rymdteleskoperna Hubble, Chandra, Fermi och Spitzer - säger att alla hade fungerat bra och borde fortsätta att fungera under minst räkenskapsåret 2014.