Super-Earth Exoplanets atmosfär karakteriserad för 1: a gången (Video)

Atmosfären av en "super-jord" exoplanet, den vanligaste typen av värld i galaxen, har präglats för första gången någonsin.

Astronomer som använder NASAs Hubble rymdteleskop upptäckte väte och helium, men ingen vattenånga, i luften av 55 Cancri e, en främmande planet som är ungefär två gånger bredare och åtta gånger mer massiv än jorden som ligger 40 ljusår från vårt solsystem.

"Detta resultat ger en första inblick i atmosfären i en superjord," studie medförfattare Giovanna Tinetti, från University College London (UCL) i Storbritannien, sade i ett uttalande. "Vi har nu ledtrådar om vad planeten är för närvarande och hur den kan ha bildats och utvecklats, och detta har viktiga konsekvenser för 55 Cancri e och andra superjorden." [Oozing Super-Earth: Bilder av Alien Planet 55 Cancri e]

Superjorden är något större än vår hemmaplan men mindre än isjättar som Neptun eller gasjättar som Saturnus. Observationer av NASAs Kepler rymdteleskop och andra instrument tyder på att superjorden är den vanligaste typen av planet i Vintergatan.

55 Cancri e är exotisk i stort sett alla ordets betydelser. Exoplaneten ligger ytterst nära värdstjärnan och slutar en omgång varje 18 timme. Det är därför nästan säkert för varmt att vara värd för livet som vi känner till det; yta temperaturer på 55 Cancri e menas att nå 3.630 grader Fahrenheit (2000 grader Celsius), forskarna sa.

55 Cancri e upptäcktes 2004. En modellstudie baserad på planetens massa och radie, liksom värdstjärnans sammansättning, föreslog år 2012 att 55 Cancri es interiör innehåller mycket kol. I själva verket rapporterade studieens författare, kan superjorden vara en "diamantplan", som i stor utsträckning består av bling.

En senare studie rapporterade att 55 Cancri es värdstjärna är sannolikt inte lika koldrik som tidigare, och tvivlar på planetens glam natur. Men diamantplanets entusiaster ser hjärtat ut: Den nya studien av 55 Cancri s atmosfär gav tips om vätecyanid, vilket skulle innebära kolrikrik luft, sa forskarna.

"Om närvaron av vätecyanid och andra molekyler är bekräftad om några år av nästa generation av infraröda teleskop, skulle det stödja teorin om att denna planet verkligen är kolrikrik och en mycket exotisk plats," medförfattare Jonathan Tennyson, även av UCL, sa i samma uttalande.

Han tillade dock att "vätecyanid eller prussinsyra är mycket giftig, så det är kanske inte en planet jag skulle vilja leva på!"

Studiens team skannade 55 Cancri es soliga förälderstjärna med hjälp av Hubbles Wide Field Camera 3-instrument, vilket skapade ett antal spektra. Forskarna drog sedan ut planetens atmosfäriska sammansättning med hjälp av analytisk mjukvara.

"Observationerna av 55 Cancri s atmosfär tyder på att planeten lyckats klamra sig på en betydande mängd väte och helium från nebeln från vilken den ursprungligen bildades", säger ledande författare Angelos Tsiaras, en doktorand. student vid UCL.

Studien har godkänts för publicering i Astrophysical Journal.