Första sanna "Alien Earth" kan hittas under 2012

Denna berättelse uppdaterades klockan 2:30 p.m. EST.

Medan 2011 var ett stort år för upptäckter av utomjordiska planet skulle 2012 kunna ge något ännu mer spännande: den första sanna "främmande jorden".

I år såg bekräftat exoplanets topp 700, med NASAs Kepler rymdteleskop som flaggade tusentals ytterligare kandidater som fortfarande måste verifieras. Och just denna månad tillkännagav Kepler-forskare två landmärkefynd - de två första planetens rymdstorlekar, liksom en större värld i sin stjärnas beboeliga zon, den rättvisa avståndet där flytande vatten (och möjligen liv som vi vet det) kan existera.

Dessa och andra senaste upptäckter tyder på att den prisade stenbrottet av många exoplanetjägare - en "främmande jord" - kunde ligga strax över horisonten. Faktum är att en sådan planet kan dyka upp i nästa omgång Kepler-kandidater, som ska släppas nästa år, sa forskare.

"Jag gissar att denna nästa planetkatalog kommer att se till sist några punkter som verkligen är riktigt jordstora och i den bebodda zonen", säger Natalie Batalha, biträdande ledare för Kepler vetenskapsteam på NASAs Ames Forskningscenter i Moffett Field, Kalifornien. "Det är något jag verkligen ser fram emot, får de kandidaterna." [Rösta nu! Mest inspirerande Alien Planets of 2011]

Främmande planeter som piller upp

Året har sett en enorm ökning av antalet kända exoplaneter. I början av 2011 hade astronomer bekräftat 528 främmande världar, enligt Extrasolar Planets Encyclopedia, en databas sammanställd av astrobiologen Jean Schneider i Paris-Meudon Observatory.

Mindre än ett år senare - och bara 16 år efter att den första utomjordiska planet hittades i en solstjärna - räknas nu 713. Och tusentals andra väntar i vingarna.

Den 5 december meddelade Kepler-forskare upptäckten av 1 094 nya exoplanetkandidater, vilket innebär att uppdragets totala talan under de första 16 månaderna av operationen var 2 326. Hittills har bara 33 av dessa potentiella planeter bekräftats av uppföljningsobservationer, men forskare har uppskattat att minst 80 procent av dem kommer att visa sig vara den verkliga affären.

Dessa enorma tal är spännande av sig själva, men sökandet efter främmande planeter handlar inte egentligen om att öka talan. Snarare är det ett försök att bättre förstå naturen och mångfalden i främmande världar, säger forskare.

"Du kan bara förstå mångfalden av system om du har tillräckligt många tal som talar med statistiken", berättade Batalha på ProfoundSpace.org. "Du vill verkligen ha ett stort urval, och det är där Kepler kommer att göra ett stort bidrag."

Mångfalden av främmande världar och system verkar vara höga. Astronomer har hittat en planet så ljus och luftig som Styrofoam, till exempel, och en annan så tät som järn. Och i september meddelade Kepler-teamet upptäckten av en främmande planet som cirklar två soler, som Luke Skywalkers hemplanet Tatooine i "Star Wars" -filmerna.

Forskare har också bekräftat flera planeter i sina stjärnor "beboeliga zoner. Ingen av dem kan betraktas som sanna främmande jordar, eftersom de är betydligt större än vår hemplanet. Men sökandet efter jordens tvilling kan bära frukt så tidigt som nästa år, säger forskare.

Jakt på främmande jordar

Kepler rymdteleskopet, som lanserades i mars 2009, jakter på främmande planeter med en teknik som kallas transitmetoden. Det letar efter de små, telltale dipsna i en stjärnas ljusstyrka som orsakas när en planet passerar, eller korsar framför, stjärnan från Keplers perspektiv, som blockerar en bråkdel av stjärnans ljus.

Kepler måste bevittna tre sådana transiter för att flagga en potentiell planet, så det är inte oerhört förvånande att teleskopet ännu inte har hittat en sann jord tvilling, har forskare sagt. Om en främmande version av Kepler pekades mot vårt solsystem, skulle det trots allt ta tre år för instrumentet att upptäcka vår hemmaplan.

Ju längre Kepler fungerar desto bättre blir dess chanser att upptäcka en verkligt jordliknande värld. Och nu när instrumentet har nästan tre år under sitt bälte blir fynden speciellt spännande.

"Vi börjar verkligen komma ner till mindre planeter med längre [orbital] perioder", sade Batalha.

Hittills har ingen av dessa planeter varit både jordens storlek och i deras stjärnor "beboeliga zon. Men det kan förändras med nästa tillkännagivande av Kepler-kandidater, vilket Batalha sa kanske kommer i juni eller juli.

"Du måste vara tålmodig, måste vänta det ytterligare en halv månad eller så, förhoppningsvis kommer vi att se dessa trickle in," sade Batalha. "Detta kommer att bli en spännande vår."

Batalha och resten av Kepler-laget ger inga garantier. Och någon utländsk jordkandidat som Kepler upptäckte skulle fortfarande vara bekräftad, en process som vanligtvis tar månader, så det är svårt att förutse tidslinjer för officiella meddelanden.

Men det snabba tempot i exoplanetfynden tyder på att den första jordens tvilling kommer att hittas relativt snart, sa forskare.

"Vad jag kommer att berätta för mina nybörjare i år är att du vet att dessa upptäckter kan utfolde sig medan de är studenter här på college. Och så, om de händer om sex månader eller om de händer på fyra år, du kan inte säga, "sade Kepler science teammedlem Dave Charbonneau från Harvard University till reportrar idag (20 dec). "Men det är en riktigt anmärkningsvärd tid."