De 10 största rymdflighthistorierna från 2016

2016 var ett mycket upptaget år i rymden.

Ett antal högprofilerade uppdrag lyfts av, andra nådde sina destinationer efter långa resor genom djupt utrymme, och några bröt tyvärr ned och brändes.

Här är ProfoundSpace.orgs titt på årets viktigaste rymdfärdsberättelser. [De 100 bästa rymdfotona av 2016]

1. Raket landningar i massor

Några av de mest spännande rymdflödesåtgärderna från 2016 involverade raketer i stället för att gå upp. Det Kalifornienbaserade företaget SpaceX lyckades landa första etappen av fem olika Falcon 9-raketer under operativa orbital-lanseringar i år. en av boostersna rappade ner på lanseringen, medan de andra fyra landade på robot "drone ships" stationerade i Atlanten.

Och det Washington-baserade företaget Blue Origin lanserade och landade samma nybörjare New Shepard-raket fyra gånger i år, till sist drabbade booster efter ett framgångsrikt oktober-testflyg. (Tillbaka till 2015 har SpaceX totalt sex framgångsrika raketlandningar och Blue Origin har fem.)

Både SpaceX och Blue Origin - som drivs av miljardärföretagare Elon Musk respektive Jeff Bezos - syftar till att utveckla helt återanvändbara raketer som ett sätt att sänka kostnaden för rymdflug och öppna upp himlen för utforskning. Som ovanstående framgångar visar, tog det här året båda företagen närmare det ambitiösa målet. [Återanvändbara Rocket Launch Systems: Hur de arbetar (Infographic)]

2. Juno anländer till Jupiter

NASA: s $ 1,2 miljarder Juno-sond lanserades i augusti 2011, på uppdrag att studera Jupiters atmosfär, komposition och gravitation och magnetfält. Rumfartyget anlände äntligen till jätteplaneten i år och glider in i Jupiter-omloppet efter att ha tagit en märkvärdig bränsle på 35 minuter på natten den 4 juli.

Vägen har varit lite ojämn för Juno sedan dess. En tydlig ventilproblem hindrade rymdfarkosten från att utföra en planerad motorbränning i oktober, så Juno förblir i en lång och looping 53-dagars omlopp i stället för den planerade 14-dagars vetenskapsområdet. Dessutom orsakade en glitch sonden att gå in i ett skyddande säkert läge kort före dess 19 oktober Jupiter nära tillvägagångssätt; Som ett resultat samlade Juno inte data under flyby.

Men uppdragsgruppsledamöterna arbetar genom dessa frågor. Juno s senaste nära Jupiter flyby, den 11 december, gick bra, och rymdfarkosten är hälsosam övergripande, Juno huvudforskare Scott Bolton, från Southwest Research Institute i San Antonio, sa denna månad.

3. NASA-asteroidprovtagningsuppdraget lyfter av

Strax efter att Juno nått sin destination, började en annan NASA rymdfarkost en lång djupgående resa. Den 8 september lyfte $ 800 miljoner Origins, Spectral Tolkning, Resource Identification, Security, Regolith Explorer (OSIRIS-REx) sond av från Cape Canaveral Air Force Station i Florida.

Om allt går enligt plan kommer OSIRIS-REX att rendezvous med den 1,640 meter breda (500 meter) near-Earth-asteroiden Bennu i augusti 2018. Sonden kommer att studera rymdstenen från omlopp i två år och sena sedan åtminstone 2 ounces (60 gram) asteroidmaterial i juli 2020. I september 2023 kommer detta prov att göra det tillbaka till jorden, där forskare kommer att undersöka materialet, leta efter de kolbaserade byggstenarna i livet och andra intressanta molekyler. [Spränga bort! OSIRIS-REX lanserar till Asteroid Bennu (Video)]

4. European Mars-uppdraget kommer till Red Planet

Den första fasen av det europeiska ledda ExoMars-uppdraget lanserades i mars, och skickade en landare och en orbiter-sträckning mot den röda planeten. Duoen kom dit i oktober, men bara en av dem bodde för att berätta för sagan.

Trace Gas Orbiter (TGO) - som kommer att sniffa den martianiska atmosfären för metan, ett möjligt tecken på det röda planetets liv - slog in i en omloppsbana framgångsrikt den 19 oktober. Men tidigare den dagen kraschade landaren, känd som Schiaparelli, på Mars. Schiaparellis dator trodde uppenbarligen att landaren var mycket närmare planetens yta än vad den egentligen var och som ett resultat avbröt fordonet inte dess nedstigningstaktare för nästan tillräckligt lång tid, har tjänstemännen i Europeiska rymdorganisationen (ESA) sagt.

Schiaparellis huvuduppgift var att bevisa landningsteknologier som kommer att sätta den livjaktande ExoMars-roveren ner på Röda planeten 2021. Och data som samlats under Schiaparellis sista livsminuter borde verkligen hjälpa till i detta syfte, har ESA-tjänstemän sagt.

5. Kinesiska astronauter dockar med ett annat rymdlabb

Kina strävar efter att ha sin egen rymdstation igång i jordens omlopp i början av 2020-talet, och landet gjorde mycket framsteg mot det målet i år.

Kina lanserade sitt andra rymdlabb, som kallades Tiangong-2, den 15 september, för att hjälpa till med att testa rymdfarkostdockning och rendezvous-teknik. Sen, den 18 oktober, drev två astronauter ombord Shenzhou-11 rymdfarkosten med 9,5 ton (8,6 ton) Tiangong-2 och stannade ombord på labbet i en månad. Parets stint mer än fördubblats den tidigare kinesiska rekordet för längsta besättningens rymduppdrag.

Tiangong-2 följer i fotspåren av Tiangong-1, som lanserades i september 2011 och var värd tre dockningsuppdrag (varav två var bemannade) innan den avslutade sitt operativa liv det senaste mars.

6. Rosetta kometen sondar dykar till sin död

Europas episka Rosetta-kometuppdrag upphörde den 30 september, när sonden dyker in i Comet 67P Churyumov-Gerasimenko-ytan. Det här var en planerad självmord: Kometen stred långt ifrån solen, och den soldrivna Rosetta skulle inte ha kunnat stanna länge, sade ESA-tjänstemän. [Galleri: Rosetta's Last Comet Photos Under Crash-Landing]

Rosetta lanserades i mars 2004 och anlände till 67P i augusti 2014, i färd med att bli den första rymdfarkosten någonsin att bana en komet.Uppdraget uppnådde en annan först i november, då Rosetta-mödrarna släppte en landare som heter Philae på Comet 67P-ytan. Den touchdown gick inte helt som planerat; Philaes förankrings harpuner misslyckades med att skjuta, och landaren studsade två gånger innan de äntligen kom och vilade på en plats som förblev mystisk i nästan två år. (Rosetta-laget hittade inte Philae förrän i början av september, bara några veckor före Rosettas dödsduk.)

Den 1,3 miljarder euro (1,36 miljarder dollar i nuvarande växelkurs) Rosetta-uppdraget fångade det bästa som någonsin tittar på en komet och uppdragets data borde hjälpa forskare att bättre förstå dessa isiga vandrare och solsystemets tidiga dagar, har missionsteammedlemmar sagt .

7. SpaceShipTwo tillbaka i åtgärd

Den 31 oktober 2014 bröt Virgin Galactics första SpaceShipTwo-fordon, känt som VSS Enterprise, sig under ett raketdrivet testflyg och dödade medpiloten Michael Alsbury och skadade piloten Peter Siebold. Tragedin grundade företaget - fram till i år.

I februari presenterade företaget sitt nya SpaceShipTwo, som heter VSS Unity. Det suborbitala rymdplanet lyfte av med sitt moderskap i ett "captive carry" -test för första gången i september, och gjorde sedan sitt jungfrufria flygprov den 3 december och glidde tillbaka till jorden i en landningsbanan för solo landningsbanor. Enhet kommer att utföra en serie av sådana "glidflyg" innan den börjar raketdrivna fasen i sin testkampanj.

SpaceShipTwo är konstruerad för att transportera sex passagerare till en höjd av 62 miles eller så och sedan ta dem tillbaka till jorden. Biljetter att rida suborbital rymdplanet säljer för närvarande för 250.000 dollar.

8. Spaceflight är svårt: 2016 upplagan

Som SpaceShipTwos berättelse indikerar är rymdflight ett tufft förslag, och världen fick två påminnelser om detta faktum i år.

Den 1 september exploderade en SpaceX Falcon 9-raket på dynan under ett rutinmässigt pre-launch-test, vilket förstörde booster och $ 200 miljoner AMOS-6-kommunikationssatelliten. SpaceX-ingenjörerna spårade avvikelsen på interaktionen mellan syre och en kol-komposit heliumbehållare i Falcon 9s övre scen. Falcon 9s har grundats sedan händelsen, men en av dem borde återvända till flyg nästa månad, har SpaceX-företrädare sagt.

Sedan, den 1 december, misslyckades Rysslands okroppade Progress rymdfarkoster under en lastlansering mot International Space Station (ISS). Ett problem med den tredje etappen av framstegets Soyuz-raket dödade uppenbart fraktaren, som brann upp över södra Ryssland.

Sådana lastfartygshändelser är inte fruktansvärda ovanliga. En annan framsteg föll tillbaka till jorden i maj 2015 utan att nå stationen, och Orbital ATK och SpaceX - som båda undertecknade ISS återleveransavtal med NASA - drabbades av sina egna misslyckanden i oktober 2014 respektive juni 2015. (Båda företagen har flugit framgångsrika lastuppdrag sedan dessa händelser.)

9. Elon Musk avslöjar Mars-koloniseringsplaner, och ett annat lag skjuter till stjärnorna

Elon Musk har länge drömt om att kolonisera Mars. Nu vet vi hur han planerar att göra det.

Vid en konferens i Mexiko i september presenterade SpaceX-chefen unika blueprints för det planerade interplanetära transportsystemet (ITS) - ett återanvändbart raket- och rymdskepps duo som Musk kunde börja med att färja kolonister till den röda planeten i mitten av 2020-talet, om allting går enligt plan. ITS kan potentiellt också flyga astronauter till mer avlägsna destinationer, som Jupiters havhavande måne Europa, sade Musk. [Bilder: SpaceXs interplanetära transportsystem]

Musk var inte den enda personen som avslöjade en djärv rymdfärdssyn i år. I april tillkännagav den berömda kosmologen Stephen Hawking, flera andra forskare och miljardär investerare Yuri Milner $ 100 miljoner Breakthrough Starshot-projektet, som syftar till att utveckla ett laser-segling rymdflugsystem som accelererar små prober till 20 procent ljusets hastighet eller så. Det långsiktiga målet är att skicka flotillor av sådan rymdfarkost för att studera Proxima Centauri och andra närliggande stjärnsystem nära varandra, sa lagmedlemmar.

10. Det långa ISS-uppdraget slutar

Det längsta någonsin ISS-uppdraget kom till ett slut i år, med mars-touchdownen av NASA-astronauten Scott Kelly och den ryska kosmonauten Mikhail Kornienko.

Kelly och Kornienko spenderade 11 månader ombord på ISS, vilket gjorde det möjligt för läkare och forskare att samla en mängd data om effekterna av rymdflödet på långvarig tid på mänsklig fysiologi och beteende. Sådana uppgifter kommer att informera förberedelser för att skicka astronauter till Mars, har NASA-tjänstemän sagt. (Det tar sex till nio månader att komma till Mars med nuvarande tillgänglig framdrivningsteknik.)