Första "Alien Earth" kommer att hittas under 2013, säger experter

Den första riktigt jordliknande främmande planeten kommer sannolikt att ses nästa år, en episk upptäckt som skulle leda till att mänskligheten omprövar sin plats i universum.

Medan astronomer har hittat ett antal exoplaneter under de senaste åren som delar ett eller två viktiga drag i vår egen värld - till exempel storlek eller avledad ytemperatur - har de ännu inte väsknat en bona fide "främmande jord". Men det borde förändras 2013, säger forskare.

"Jag är väldigt positiv att den första jordens tvilling kommer att upptäckas nästa år", säger Abel Mendez, som driver laboratoriet för planetarisk laboratorium vid University of Puerto Rico vid Arecibo.

Planeter som piller upp

Astronomer upptäckte den första exoplaneten som kretsade en solstjärna i 1995. Sedan dess har de upptäckt mer än 800 världar bortom vårt eget solsystem, och många fler kandidater väntar på bekräftelse av uppföljningsobservationer. [De främsta Alien Planets (Gallery)]

NASAs produktiva Kepler rymdteleskop har till exempel flaggat mer än 2300 potentiella planeter sedan starten av mars 2009. Bara 100 eller så har bekräftats hittills, men missionsforskare uppskattar att minst 80 procent kommer att bli den verkliga affären.

De första exoplanetfynden var brännande, heta Jupiter-liknande världar som kretsade nära sina förälderstjärnor, eftersom de var enklaste att upptäcka. Men över tid kom nya instrument online och planetjägare honade sin teknik, vilket möjliggör upptäckten av mindre och mer avlägsna banbrytande planeter - placerar sig mer som jorden.

I december förra året hittade Kepler en planet som var 2,4 gånger större än jordens kretslopp i sin stjärnas beboeliga zon - det rättvisa avståndet där flytande vatten och kanske livet som vi känner det kan existera.

Kepler-teamet och andra forskningsgrupper har upptäckt flera andra världar som den där (som kallas Kepler-22b), vilket innebär att nuvarande tal av potentiellt beboeliga exoplaneter till nio av Mendezs räkning.

Zeroing in på jordens tvilling

Ingen av världarna i Mendez 'Habitable Exoplanets Catalog är liten nog för att vara sanna jord tvillingar. De handfulla planeterna från jordens storlek uppskattade hittills alla bollar för nära sina stjärnor för att vara lämpliga för livet. [Galleri: 9 potentiellt hållbara exoplanet]

Men det är bara en fråga om tid innan en liten stenig planet ses i den bebodda zonen - och Mendez är inte den enda forskaren som tror att tiden kommer snart.

"Den första planet med en uppmätt storlek, omlopp och inflytande stellarflöde som är lämpligt för livet kommer sannolikt att tillkännages 2013," säger Geoff Marcy, en veteranplanjägare vid University of California, Berkeley och en medlem av Kepler team.

Mendez och Marcy båda tror att det här vattnet kommer att göras av Kepler, som speglar planeter genom att flagga de telltale ljusstyrka dips som orsakas när de passerar framför sina förälderstjärnor ur instrumentets perspektiv.

Kepler måste bevittna tre av dessa "transiter" för att upptäcka en planet, så dess tidiga upptäckter lutades mot närliggande världar (vilken transitering oftare). Men över tiden har teleskopet spottat mer och mer avlägsna banbrytande planeter - inklusive några i beboddszonen.

Ett instrument som heter HARPS (kort för High Accuracy Radial Speed ​​Planet Searcher) är också en topputmanare, som redan har upptäckt ett antal potentiellt beboeliga världar. HARPS, som sitter på det europeiska sydobservationscentrets 3,6-meters teleskop i Chile, gör det möjligt för forskare att upptäcka de små gravitationsspåren som kretsar planeterna i sina föräldrars stjärnor.

"HARPS borde kunna hitta de mest intressanta och närmare jord tvillingarna", berättade Mendez på ProfoundSpace.org via e-post och noterade att många Kepler-planeter är för långt bort för att karakterisera i detalj. "En kombination av dess känslighet och långsiktiga observationer betalar nu."

Och det finns förmodligen många främmande jordar där ute som finns i vår Vintergatan galax, säger forskare.

"Beräknat noga, det finns 200 miljarder stjärnor som värd minst 50 miljarder planeter, om inte mer", berättade Mikko Tuomi, vid University of Hertfordshire i England, på ProfoundSpace.org via e-post.

"Om man antar att 1: 10 000 liknar jorden skulle ge oss 5 000 000 sådana planeter," tillade Tuomi, som ledde lag som rapporterade upptäckten av flera potentiellt beboeliga planetkandidater i år, inklusive en exoplanet som kretsar stjärnan Tau Ceti bara 11,9 ljusår från jorden. "Så jag skulle säga att vi pratar om minst tusentals sådana planeter."

Vad det skulle innebära

När den första jordens tvilling bekräftas kommer upptäckten sannolikt att ha en djupgående effekt på mänskligheten.

"Vi människor kommer att se upp i natthimlen, mycket när vi tittar över ett stort hav", berättade Marcy på ProfoundSpace.org via e-post. "Vi kommer att veta att det kosmiska havet innehåller öar och kontinenter av miljarderna, som kan stödja både primitivt liv och hela civilisationer."

Marcy hoppas en sådan upptäckt kommer att producera vår art för att ta sina första riktiga steg bortom sitt inbyggda solsystem.

"Människan kommer att stänga sina kollektiva ögon och sätta segel för Alpha Centauri", sade Marcy och hänvisade till det närmaste stjärnsystemet för oss, där en planet i jordens storlek upptäcktes tidigare i år.

"De små stegen för mänskligheten kommer att vara ett jättesteg för vår art. Att sända robotprober till närmaste stjärnor kommer att utgöra det största äventyr vi Homo sapiens någonsin har försökt", tillade Marcy. "Det här massiva företaget kommer att kräva samarbete och bidrag från alla större nationer runt om i världen. Därför tar vi våra första preliminära steg in i det kosmiska havet och förbättrar vår gemensamma känsla av syfte på den här marken."

Astronomer har bekräftat mer än 800 planeter bortom vårt eget solsystem, och upptäckterna fortsätter att rulla in. Hur mycket vet du om dessa exotiska världar?