2017 Total solförmörkelse: En magnet för forskare ... och horder av människor

GRAPEVINE, Texas - Den totala solförmörkelsen från 2017, som kommer att vara synlig över de angränsande USA, kommer att vara en vetenskaplig underverk och en potentiellt livsförändrad upplevelse för människor som ser den. Men experter varnar för att det också kommer att bli en logistisk mardröm.

Eclipse var ett hett ämne av diskussion 3 december till 8 december vid 229th möte av det amerikanska astronomiska samhället. En session vid mötet fokuserade på en del av vetenskapen som bara kan göras under en förmörkelse. Under en plenarsession presterade NASA-heliophysicist C. Alex Young forskarna vid mötet för att sprida ordet till människor som kanske inte är medvetna om att förmörkelsen kommer att äga rum i USA i år.

"Varje enskild person som jag har pratat med [som har sett en total förmörkelse] har sagt att det är en livsförändrande händelse", sa Young under sitt plenarsamtal. "Det här är så mycket mer än ett vetenskapligt tillfälle. Det här är en mänsklig händelse." ['Great American Total Solar Eclipse' av 2017: En fotoguide]

Men en panel av eclipsexperter som pratade med medlemmar av nyhetsmedierna varnade också för att eklipsen sannolikt kommer att skapa en logistisk mardröm. Områdena i landet där eclipsen kommer att nå totality (vilket innebär att solen kommer att vara helt täckt av månen) förväntas vara överbelastad med människor som försöker få en glimt av den otroliga synen. Federal agenturer, inklusive NASA, är bracing för evenemanget.

En unik vetenskapshändelse

Det är en mirakulös kosmisk tillfällighet att solen och månen verkar vara nästan lika stor i jordens himmel. Storlekslikheten hos de två kropparna betyder att under en total solförmörkelse blockeras solens centrala kropp av månen. När eklipsen når totality verkar det som om världen plötsligt har förändrats från dag till natt, med en snabb temperaturnedgång. Med ljuset från solens huvudkropp är det möjligt för blotta ögat att se solens corona, en region av intensivt het gas som omger huvudkroppen som vanligtvis är överväldigad av ljuset från huvudkroppen. För att förmörkas tittare framträder corona som silversmycken i himlen.

Ett instrument som kallas coronagraph används för att studera solens corona (och att leta efter planeter runt avlägsna stjärnor) och det mimar månen under en solförmörkelse: Ett teleskop eller en kamera tittar på solen och ett coronagraph placeras över det centrala solens kropp för att blockera ljuset. Det är lätt att se dessa coronagraphs på jobbet i bilder som tas av NASAs Solar och Heliospheric Observatory (SOHO) och Solar Space Terrestrial Relations Observatory (STEREO) Twin Spacecraft.

Och ändå kan människor inte göra ett coronagraph som kommer så nära solens kant som månen gör under en förmörkelse, sade Young under hans samtal. (Orsaken till detta har att göra med instrumentets optik, sade han.) Det betyder att forskare inte kan se så mycket av corona med de senaste instrumenten som de kan under en naturlig förmörkelse . NASA har flera experiment som det kommer att stödja för att samla in data under 2017-förmörkelsen för att dra nytta av denna möjlighet.

Andra säkerhetsproblem

Den enda gången det är säkert att titta direkt på solen är under en total solförmörkelse, under totalitet, när den centrala kroppen är helt dold. (Kolla in denna ProfoundSpace.org infographic för att lära dig mer om hur du ser solen säkert.) Förutom ögonsäkerhetshänsyn kring evenemanget berättade Young för media att federala byråer är oroade över säkerheten i helhetsområdet.

"Det kommer att bli trafik som vi aldrig har sett", Angela Speck, en professor i astronomi vid University of Columbia i Missouri och chef för AAS 2017-eclipse-arbetsstyrkan vid mediainformationen.

Eclipseens helhetsväg (den region där den totala förmörkelsen kommer att synas) sträcker sig från Oregon hela vägen till South Carolina, och är 70 miles bred (112 kilometer).

"I grund och botten är varje enskild person i USA inom en lång dags körning, och det finns 88 miljoner människor som bor inom 200 miles, vilket är några timmar, säger hon.

Om moln uppträder över hela vägen som förmörkelserna, kommer folk sannolikt att (snabbt) köra till områden med tydligare himmel, vilket kommer att skapa fler trafikproblem. Och det finns bekymmer som överensstämmer med någon stor folkmassa som står ute under mitten av sommaren: Om människor blir värmebehandling eller blir uttorkad, kommer det att finnas akuttjänster tillgängliga. Var kommer dessa människor att äta, och kommer det att finnas toalettrum? Det här är frågor som Speck sa att hennes arbetsgrupp försöker ta itu med.

Trots den logistiska kaos som sannolikt kommer att följa med förmörkelsen, kom Speck överens med Young och sa att vetenskapssamhället skulle försöka få ordet ut till allmänheten som kanske inte vet att händelsen händer.

Redaktörens anteckning: En tidigare version av denna artikel angav felaktigt att ett koronagra är på plats på NASAs Solar Dynamics Observatory (SDO).