Studier av Extreme Earth Life kan hjälpa till att söka efter främmande livsformer, säger forskare

Innan vi förstår gränserna för livet, blir det svårt att avgöra om främmande planeter kan vara värd för alla levande varelser, säger forskare.

Genom att studera jordbundna "extremofiler" - mikrober som överlever i svåra förhållanden, som heta och syrafyllda havsventiler - kan forskare förstå gränserna för temperatur, tryck och surhet som stöder livet på jorden mer fullständigt. Dessa resultat kan också tillämpas på andra planeter.

Dessa livsuppbärande parametrar kan revideras, men om en ny extremofil upptäcktes eller biologi är annorlunda i en annan värld, sa John Baross, en forskare vid University of Washington som fokuserar på dessa mikrober den 17 mars. [Extreme Life on Earth: 8 bisarra varelser]

"Det här är väldigt mycket en upptäcktsbaserad vetenskap, och det finns så mycket vi fortfarande inte förstår", sa Baross under Search for Life Beyond Solar System-konferensen i Tucson, Ariz.

Ett framväxande forskningsområde granskar mikrober som lever i en kolväte- och energimiljö, som de delar av havet nedanför där solljus kan nå genom vattnet. Med tanke på långsammare utveckling över miljontals år i dessa räckhåll är en "helt ny bollspel" för romerska forskare, sade Baross.

Musings på livet bortom jorden

Värdarna för konferensen inkluderar University of Arizona Steward Observatory samt Vatikanstaten Observatory, som ligger precis utanför Rom. Historiskt sett har vetenskap och religion ibland kommit till loggerheads vid Vatikanen. Till exempel när Galileo Galilei upptäckte månar runt Jupiter år 1610, sa han att jorden cirklar solen hellre än omvänden, i motsats till kyrkan.

Vatikanen Observatoriet har gjort egna bidrag till astronomin, påpekade José Funes, dess nuvarande chef. 1900-talets regissör Angelo Secchi var en av de första forskarna för att auktoritativt säga att solen är en stjärna, sade Funes.

Secchi, som forskare idag, musade sig också om möjligheten att leva utanför jorden, ett tema som diskuterades av Vatikanets forskare vid konferensen, lade Funes till och lade en passage från Secchi 1870 bok, "Le Soleil" (The Sun) på skärmen.

"Vad att tänka på dessa stjärnor utan tvekan lik vår sol", läs texten ", som är avsedd som att solen ska hålla en enorm mängd varelser av alla slag?"

Syntetiskt liv

Att hitta främmande liv kommer att vara en komplex uppgift, påpekade andra forskare. Kanske extraterrestrials kommer att kräva en "våt" planet som jorden och en "torr" planet som Mars för att skicka material fram och tillbaka, sa biokemist Steven Benner från Westheimer Institute for Science and Technology i Florida.

Benner föreslog att det skulle vara lättare för organismer att komma till liv i en torr miljö, men att det skulle ta vatten för att möjliggöra ett bestående liv.

Andra forskare försöker bättre förstå livets parametrar genom att skapa syntetiska livsformer för att se hur de kommer att verka i olika miljöer. Lynn Rothschild från NASAs Ames Research Center, är fakultetsrådgivare för Brown University och Stanford University studenter som deltar i den årliga International Genetically Engineered Machine tävlingen.

Genom att använda DNA-prover i ett bibliotek bygger eleverna konstgjorda system som är avsedda att ta itu med vissa vetenskapliga frågor som att vara mer motståndskraftiga mot strålning. Detta kan hjälpa till att komplettera forskning om extremofiler där "det finns inte många studier", sa Rothschild.