Konstiga Star Spiral erbjuder ledtrådar till Suns öde

På vinterkvällar är himlen fylld med ljusa stjärnor, mer än vid någon annan tid på året.

Central i den södra himlen är konstellationen Orion Jägaren. Tillsammans med Big Dipper är det förmodligen den lättast erkända konstellationen, och startplatsen för ett stargazing äventyr.

Vi ber om ursäkt till våra läsare på södra halvklotet, där det är sommar. Men även i söder dominerar Orion himlen just nu. Vänd diagrammet upp och ner, och allt vi säger kommer fortfarande att gälla. [Spectacular Night Sky Photos av Stargazers December 2013]

Orion själv sitter astride den himmelska ekvatorn, halvvägs mellan nord och syd himmelska polerna. Detta gör Orion till en "lika möjlighet" konstellation, väl sett överallt på jorden utom i polerna.

Huvudfiguren i Orion är en stor rektangel av fyra ljusa stjärnor, inklusive två av de ljusaste stjärnorna i himlen, Betelgeuse längst upp till vänster och Rigel längst ner till höger. Dessa fyra stjärnor representerar en mäktig jägers axlar och knän.

Det som de flesta människor märker först är den diagonala linjen av ljusa stjärnor mitt i rektangeln, som representerar jättens bälte, slitna i en vinkel. Hängande från bältet är tre stjärnor som representerar sitt svärd.

Om du befinner dig på en mörk himmel webbplats kan du se mer information i Orion. Hans ganska små, spetsiga huvud representeras av en triangel av stjärnor. Hans högra arm lyfter en klubb och hans vänstra arm höjer något mot Taurus the Bull. Vissa legender har detta som en lejonskinn, andra som en sköld.

Jag gillar att se Orion som en superhjälte beset av evildoers på alla sidor, men också med vänner och allierade.

Taurus, till höger, är markerad av en ljusrött stjärna, Aldebaran, mitt i kluster av stjärnor som kallas Hyades. Lite högre är ett andra kluster, Pleiaderna. Båda klusterna syns lätt med blotta ögat. Orion skyddar sig från tjuren med sin lejonskinn.

Nedan Taurus, till höger om Orion, är en slingrande ström av stjärnor som tidiga astronomer såg som floden Eridanus. Denna flod slingrar sig under södra horisonten för de flesta människor i USA, men de i södra Florida och Texas kan få en glimt av sin destination, den första magnets stjärnan Achernar.

Ovanför Taurushornen är Auriga Charioteer, markerad av Capella, den sjätte ljusaste stjärnan i nattskyen. Jag ser honom som kavalleriet som rider till Orions räddning.

Ovanför och till vänster om Orion är konstellationen Gemini, tvillingarna, med sina två ljusa stjärnor Castor och Pollux. Planeten Jupiter är för närvarande lokaliserad i detta område och skryter ut alla stjärnorna. Så vilken är Castor och vilken är Pollux? Jag minns dem eftersom Castor är närmast Capella, båda börjar med en "C", medan Pollux är närmast Procyon, båda börjar med en "P."

Orion, som alla goda jägare, åtföljs av sina två jakthundar, stora och små: Canis Major och Canis Minor. "Canis" betyder "hund", "stor" betyder stor, och "mindre" betyder "liten".

Varje hund innehåller en ljusstjärna: Procyon i Canis Minor och Sirius i Canis Major. Det finns bara en lysande stjärna förutom Procyon i Canis Minor, vilket gör det mer som en het hund än en riktig hund. Canis Major är mer som en riktig hund, sitter upp med huvud, kropp och två bakben. Sirius och Procyon är de första och åttonde ljusaste stjärnorna i nattskyen och bland de närmaste till solen på 8,6 respektive 11,4 ljusårsavstånd respektive.

Mellan de två hundarna är en svag konstellation med ett långt namn: Monoceros. "Mono" betyder "en" och "ceros" betyder "horn", så Monoceros är en enhörning. Även om det saknar några ljusa stjärnor, är det en av de rikaste konstellationerna i djupa himmelobjekt, eftersom en Väggatarm ligger i denna riktning.

Vad ligger under Orions fötter? Vanligtvis kallas Lepus the Hare, jag gillar att tänka på detta som Monty Python's Killer Rabbit, ännu en fiende för vår hjälte att besegra.

Allt som beskrivs ovan kan ses med det blotta ögat, även i ganska lätt förorenade himmel. Om du har kikare eller ett litet teleskop, finns det otroliga rikedomar att upptäckas, såsom molnen av glödande gas i Orion och Monoceros, stjärnklusterna Taurus, Auriga, Monoceros och Canis Major och galaxerna i Eridanus.